Combien de périodes glaciaires la Terre a-t-elle connues et les humains peuvent-ils en vivre une ?

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Combien de périodes glaciaires la Terre a-t-elle connues et les humains peuvent-ils en vivre une ? —Mason C., 8 ans, Hobbs, Nouveau-Mexique

Tout d’abord, qu’est-ce qu’une période glaciaire ? C’est lorsque la Terre a des températures froides pendant de longues périodes – des millions à des dizaines de millions d’années – que les calottes glaciaires et les glaciers couvrent de vastes zones de sa surface.

Nous savons que la Terre a connu au moins cinq périodes glaciaires majeures. Le premier s’est produit il y a environ 2 milliards d’années et a duré environ 300 millions d’années. Le plus récent a commencé il y a environ 2,6 millions d’années, et en fait, techniquement, nous y sommes toujours.

Alors pourquoi la Terre n’est-elle pas couverte de glace maintenant ? C’est parce que nous sommes dans une période dite « interglaciaire ». Dans une période glaciaire, les températures fluctuent entre des niveaux plus froids et plus chauds. Les calottes glaciaires et les glaciers fondent pendant les phases plus chaudes, appelées interglaciaires, et se dilatent pendant les phases plus froides, appelées glaciaires.

En ce moment, nous sommes dans la période interglaciaire chaude de la dernière période glaciaire, qui a commencé il y a environ 11 000 ans.

Le climat de la Terre passe par des cycles de réchauffement et de refroidissement qui sont affectés par les gaz dans l’atmosphère et les variations de son orbite autour du soleil.

Comment était-ce à l’époque glaciaire ?

Lorsque la plupart des gens parlent de «l’ère glaciaire», ils se réfèrent généralement à la dernière période glaciaire, qui a commencé il y a environ 115 000 ans et s’est terminée il y a environ 11 000 ans avec le début de la période interglaciaire actuelle.

À cette époque, la planète était beaucoup plus froide qu’elle ne l’est maintenant. À son apogée, lorsque les calottes glaciaires couvraient la majeure partie de l’Amérique du Nord, la température mondiale moyenne était d’environ 46 degrés Fahrenheit (8 degrés Celsius). C’est 11 degrés F (6 degrés C) de moins que la moyenne annuelle mondiale actuelle.

Cette différence peut sembler minime, mais elle a conduit la majeure partie de l’Amérique du Nord et de l’Eurasie à être couvertes de calottes glaciaires. La Terre était également beaucoup plus sèche et le niveau de la mer était beaucoup plus bas, car la majeure partie de l’eau sur Terre était piégée dans les calottes glaciaires. Les steppes, ou plaines herbeuses sèches, étaient courantes. Il en a été de même pour les savanes, ou les prairies et les déserts plus chauds.

De nombreux animaux qui étaient présents pendant la période glaciaire vous sembleront familiers, notamment les ours bruns, les caribous et les loups. Mais il y avait aussi la mégafaune qui s’est éteinte à la fin de la période glaciaire, comme les mammouths, les mastodontes, les chats à dents de sabre et les paresseux terrestres géants.

Il existe différentes idées sur la raison pour laquelle ces animaux ont disparu. La première est que les humains les ont chassés jusqu’à leur extinction lorsqu’ils sont entrés en contact avec la mégafaune.

Scientifiques et ouvriers se rassemblent autour d'une mâchoire et de cornes qui sortent du sol.
Excavation d’un squelette de mastodonte au parcours de golf Burning Tree à Heath, Ohio, décembre 1989. Le squelette, trouvé par des ouvriers creusant un étang, était complet à 90% à 95% et âgé de plus de 11 000 ans.
James St. John / Flickr, CC BY

Attendez, il y avait des humains pendant la période glaciaire ?!

Oui, des gens comme nous ont vécu l’ère glaciaire. Depuis notre espèce, Homo sapiensoriginaire d’Afrique il y a environ 300 000 ans, nous nous sommes répandus dans le monde entier.

Pendant la période glaciaire, certaines populations sont restées en Afrique et n’ont pas subi les pleins effets du froid. D’autres se sont déplacés vers d’autres parties du monde, y compris les environnements froids et glaciaires de l’Europe.

Et ils n’étaient pas seuls. Au début de la période glaciaire, il y avait d’autres espèces d’hominidés – un groupe qui comprend nos ancêtres immédiats et nos plus proches parents – dans toute l’Eurasie, comme les Néandertaliens en Europe et les mystérieux Dénisoviens en Asie. Les deux groupes semblent s’être éteints avant la fin de la période glaciaire.

Il existe de nombreuses idées sur la façon dont notre espèce a survécu à la période glaciaire alors que nos cousins ​​​​humanoïdes ne l’ont pas fait. Certains pensent que cela a à voir avec notre flexibilité et la façon dont nous avons utilisé nos compétences et outils sociaux et de communication. Et il semble que les humains ne soient pas descendus pendant la période glaciaire. Au lieu de cela, ils se sont déplacés vers de nouveaux domaines.

Pendant longtemps, on a cru que les humains n’entraient en Amérique du Nord qu’après la fonte des calottes glaciaires. Mais des empreintes de pas fossilisées trouvées dans le parc national de White Sands au Nouveau-Mexique montrent que des humains se trouvaient en Amérique du Nord il y a déjà 23 000 ans – près de la hauteur de la dernière période glaciaire.


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