Le rêve de l’Afrique de nourrir la Chine se heurte à la dure réalité

Par Duncan Miriri et Joe Bavier

THIKA, Kenya (Reuters) – En regardant les travailleurs piquer des avocats à la cime des arbres dans un verger appartenant à la société agricole kenyane Kakuzi, le directeur Chris Flowers se réjouit à l’idée que certains pourraient bientôt se diriger vers le joyau de la couronne des marchés de consommation émergents: la Chine.

Profitant de l’accent mis par Pékin sur le commerce avec les pays africains pour aider à réduire ses déficits béants, le Kenya a signé un accord d’exportation avec la Chine pour les avocats frais en janvier après des années de lobbying pour l’accès au marché.

Six mois plus tard, il n’y a plus d’expéditions, ont déclaré à Reuters la société kényane d’avocats, l’inspection phytosanitaire du pays d’Afrique de l’Est et Kakuzi.

Alors que 10 exportateurs d’avocats ont passé les inspections kenyanes, la Chine cherche maintenant à mener ses propres audits et, sur la base de l’expérience antérieure de certains autres producteurs de fruits africains, il pourrait s’écouler 10 ans avant que le feu vert ne soit donné.

“Vous pouvez en fait avoir un marché, mais si vous ne pouvez pas respecter les normes, vous ne pouvez pas en profiter”, a déclaré Stephen Karingi, responsable du commerce à la Commission économique des Nations Unies pour l’Afrique.

Reuters s’est entretenu avec neuf responsables et entreprises à travers l’Afrique qui ont déclaré que les formalités administratives de la Chine et sa réticence à négocier de vastes accords commerciaux sapaient le plan de Pékin visant à stimuler les importations africaines.

Cependant, l’augmentation des exportations agricoles est l’une des rares options dont disposent de nombreux pays africains pour rééquilibrer leurs relations commerciales avec la Chine et gagner les devises fortes dont ils ont besoin pour rembourser des montagnes de dettes, dont une grande partie envers Pékin.

Prenez le Kenya. Le déficit commercial annuel avec la Chine est d’environ 6,5 milliards de dollars et la dette chinoise est d’environ 8 milliards de dollars. Il a besoin de près de 631 millions de dollars cette année seulement pour rembourser cette dette, mais c’est près de trois fois les exportations vers la Chine en 2021.

De nombreux pays africains disent maintenant qu’ils ne peuvent tout simplement plus se permettre des prêts chinois et qu’ils doivent augmenter leurs exportations vers la Chine. Reconnaissant la nécessité de remédier aux déséquilibres, ou du moins de les empêcher de s’aggraver, la Chine a annoncé un changement de stratégie en novembre.

Lors d’un sommet Chine-Afrique généralement utilisé par Pékin pour dévoiler des prêts fulgurants, le président Xi Jinping a annoncé une série d’initiatives visant à faire passer les importations chinoises en provenance d’Afrique à 300 milliards de dollars au cours des trois prochaines années et à 300 milliards de dollars d’ici 2035 par an.

En théorie, l’agriculture est l’une des voies les plus prometteuses, disent les experts. La Chine est le plus grand importateur de produits alimentaires au monde, tandis que le secteur agricole en Afrique est à la fois le principal employeur et le principal contributeur à l’activité économique.

De plus, 60% des terres agricoles non développées du monde se trouvent en Afrique, ce qui signifie qu’il existe un énorme potentiel de croissance.

“C’est un choix gagnant-gagnant pour la Chine et l’Afrique”, a déclaré Mei Xinyu de l’Académie chinoise du commerce international et de la coopération économique, un groupe de réflexion relevant du ministère chinois du Commerce.

DESEQUILIBRES COMMERCIAUX

Pendant des décennies, la Chine a prêté des milliards de dollars à l’Afrique pour construire des chemins de fer, des centrales électriques et des autoroutes, tout en approfondissant ses liens avec le continent tout en extrayant des minéraux et du pétrole.

Cela a permis de multiplier par 24 le commerce sino-africain au cours des deux dernières décennies, et le commerce réciproque a atteint un record de 254 milliards de dollars l’année dernière, malgré les turbulences de la pandémie mondiale.

Mais pour 148 milliards de dollars de marchandises chinoises expédiées vers l’Afrique en 2021, la Chine n’a importé que 106 milliards de dollars et cinq pays riches en ressources – l’Angola, la République du Congo, la République démocratique du Congo, l’Afrique du Sud et la Zambie – représentaient 75 dollars. milliards d’entre eux.

Le Nigeria, le pays le plus peuplé d’Afrique, est le plus grand importateur de produits chinois, d’une valeur de 23 milliards de dollars en 2021, mais ces importations ont multiplié par huit les exportations nigérianes vers la Chine.

L’inégalité est plus grande en Ouganda, où environ 80 % des exportations sont des produits agricoles, comme le café, le thé et le coton. L’année dernière, elle a expédié pour 44 millions de dollars de marchandises vers la Chine, mais les importations ont dépassé 1 milliard de dollars.

Les données douanières chinoises montrent que plus des trois quarts des pays africains ont des déficits commerciaux avec Pékin.

Wu Peng, directeur général du Département des affaires africaines du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré que de tels déséquilibres n’étaient pas intentionnels.

“La Chine s’est toujours concentrée sur la promotion d’un développement équilibré du commerce entre la Chine et l’Afrique”, a-t-il déclaré à Reuters.

Les dirigeants africains font pression pour une action sur le commerce depuis des années, a déclaré Hannah Ryder, fondatrice de Development Reimagined, un cabinet de conseil en développement appartenant à des Africains et dont le siège est à Pékin.

La pandémie, quant à elle, a aiguisé leur concentration sur la dette. Environ 60% des pays à faible revenu – principalement en Afrique – sont endettés ou à haut risque, avec une dette à son plus haut niveau en 20 ans.

“Les pays africains étaient sous pression pour cesser d’emprunter”, a déclaré Ryder. “Le commerce est l’endroit où (les Chinois) pensent qu’ils peuvent faire quelque chose.”

VOIES VERTES

En ce qui concerne l’alimentation et l’agriculture, les importations chinoises valaient 13 milliards de dollars il y a vingt ans. En 2020, ils avaient bondi à 161 milliards de dollars, mais l’Afrique ne représentait que 2,6 % de ce montant.

Wu, responsable des affaires africaines, a déclaré que capitaliser sur cette croissance assurerait un commerce équilibré, plus d’emplois en Afrique et aiderait à industrialiser le continent.

“(La Chine) a activement répondu aux principales préoccupations des pays africains concernant la coopération commerciale sino-africaine”, a-t-il déclaré.

Le plan du président Xi prévoit des zones de dédouanement centralisées, ou “voies vertes”, pour accélérer les inspections des produits agricoles en provenance d’Afrique, un accès accru aux droits de douane nuls et 10 milliards de dollars de financement du commerce pour les entreprises chinoises important du continent.

Sur le papier, les besoins alimentaires croissants de la Chine présentent une énorme opportunité pour l’Afrique d’utiliser les exportations agricoles pour générer des devises, a déclaré Lauren Johnston, conférencière invitée à l’Institut du commerce international de l’Université d’Adélaïde.

“La situation de la dette l’a fait monter”, a-t-elle déclaré. “C’est juste un investissement super logique au début.”

Mais certains pays ont du mal à tirer parti des opportunités, comme le Kenya. C’est le plus grand producteur d’avocats d’Afrique, exportant 154 millions de dollars l’an dernier, principalement vers l’Europe.

Eric Were du Kenya Plant Health Inspectorate Service (Kephis) a déclaré qu’ils avaient franchi des étapes pour obtenir l’approbation de 10 entreprises d’avocats pour l’exportation chinoise cette année.

“Pour les Chinois, nous devons inspecter le verger, nous devons inspecter la station d’emballage et nous devons inspecter les installations de fumigation”, a-t-il déclaré.

Il a déclaré que pendant un mois, Kakuzi, le plus grand producteur d’avocats du Kenya, a montré qu’il pouvait suivre ses produits, des graines à la façon dont les arbres sont gérés et comment les avocats sont récoltés, transformés et emballés. En revanche, l’Union européenne n’exige une inspection qu’au point de sortie, a déclaré Were.

Le mois dernier, l’inspection a annoncé que les autorités chinoises avaient décidé de procéder à leurs propres contrôles – ce qui n’a pas toujours été une expérience positive à côté en Ouganda.

“Quand ils viennent, ils remarquent souvent que nous n’allons pas bien”, a déclaré à Reuters Emmanuel Mutahunga, commissaire ougandais au commerce extérieur.

LIGNES ROUGES

Les caféiculteurs tanzaniens ont également eu du mal à faire leur marque, tandis qu’en Namibie, il a fallu neuf ans à compter de la signature d’un accord d’exportation de bœuf pour satisfaire les régulateurs chinois, ce qui a conduit aux premières expéditions en 2019.

Wu a déclaré que les initiatives prévues par la Chine aideraient les agriculteurs africains à améliorer leurs capacités de quarantaine et de sécurité alimentaire, bien que Mei et Johnston aient déclaré qu’un assouplissement des réglementations phytosanitaires sur les importations africaines était peu probable.

“Il n’y a pas de plus grande ligne rouge que la Chine et la sécurité alimentaire”, a déclaré Johnston.

La Chine manque également d’autres moyens d’accélérer l’accès, selon des experts tels que Wandile Sihlobo, économiste en chef à la Chambre des affaires agricoles d’Afrique du Sud.

Il a déclaré que Pékin pourrait négocier de vastes accords commerciaux avec des pays africains et des blocs régionaux, comme le fait l’UE.

Au lieu de cela, la Chine continue de négocier des accords bilatéraux, et seulement pour des produits individuels.

“Le message clé ici est que la Chine doit être un peu plus ouverte aux exportations alimentaires de l’Afrique”, a-t-il déclaré. “Une grande partie devra revenir aux pays individuels qui obtiendront de meilleures offres.”

Le secteur sud-africain des agrumes a été l’un des premiers pionniers du continent en Chine, signant le premier protocole avec Pékin en 2004. En 2021, elle a exporté 162 000 palettes de fruits, mais le succès n’est pas venu du jour au lendemain.

“C’est un marché incroyable pour les agrumes sud-africains”, a déclaré Justin Chadwick, directeur général de la Citrus Growers Association of Southern Africa.

Pourtant, le Royaume-Uni et l’Union européenne, qui ont des normes de sécurité alimentaire strictes, restent de loin la principale destination des agrumes sud-africains, représentant 44 % des exportations l’an dernier.

“Si vous voulez aller en Chine, vous devez obtenir un protocole distinct pour chaque produit agricole. Il faut en moyenne environ 10 ans avant que le protocole pour chaque produit ne soit conclu”, explique Chadwick. “Malheureusement, la Chine fait cela produit par produit.”

(Duncan Miriri a rapporté de Thika, Kenya, et Joe Bavier a rapporté de Johannesburg ; reportage supplémentaire par Elias Biryabarema à Kampala, Ellen Zhang à Pékin, Nuzulack Dausen à Dar es Salaam et Nyasha Nyaungwa à Windhoek ; édité par David Clarke)

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