OK, dont la fusée vient de toucher la lune ?

Vous savez que vous vivez à l’ère spatiale lorsqu’une fusée frappe la lune, et que l’industrie dans son ensemble pointe vers le ciel et, comme un enseignant en colère tenant un avion en papier, demande : “Qui a lancé ça ?!” Vraiment, c’est ce qui s’est passé cette semaine lorsqu’un étage de fusée non identifié (!) a percuté la surface lunaire, formant un nouveau cratère intéressant et nous a tous laissés nous demander comment il est possible de ne pas savoir ce qui s’est passé.

La version courte de cette histoire est que des observateurs du ciel dirigés par Bill Gray ont suivi pendant des mois un objet qui, d’après leurs calculs, allait bientôt toucher la lune. C’était clairement un déchet de fusée (les missiles produisent beaucoup de déchets), mais personne n’est intervenu pour dire “oui, c’est à nous, désolé pour ça”.

Sur la base de leurs observations et de leurs discussions, ces traqueurs d’objets autoproclamés (mais en aucun cas dépourvus d’expertise) ont déterminé qu’il faisait probablement partie d’un lanceur SpaceX de 2015. Mais SpaceX ne pouvait pas le supporter, et après un certain temps, Gray et d’autres, y compris la NASA, a décidé que le lancement de Chang’e 5-T1 en 2014 était plus susceptible d’être lancé depuis la Chine. La Chine nie que ce soit le cas, affirmant que le lanceur en question a été brûlé à son retour.

Peut-être disent-ils la vérité; peut-être qu’ils ne veulent pas être responsables du premier impact lunaire complètement accidentel de l’histoire. D’autres engins spatiaux ont frappé la lune, mais c’était intentionnel ou faisait partie d’un atterrissage raté (en d’autres termes, l’impact était intentionnel, juste un peu plus dur que prévu) – pas seulement un morceau de déchet spatial excentrique.

Peut-être que nous ne le saurons jamais, et vraiment, c’est la chose la plus étrange de toutes. Avec des centaines de télescopes et de radars terrestres, des réseaux de capteurs spatiaux et des caméras pointant dans toutes les directions – et ce n’est que la surveillance spatiale que nous connaissons ! – il semble étonnant qu’un étage de fusée entier ait réussi à rester en orbite pendant six ou sept ans et à se rendre finalement sur la lune, sans être identifié.

Animation de Tony Dunn montrant l’objet mystérieux (vert) en orbite, impactant finalement sa date initialement estimée en mars. Crédits image : Tony Dunn

J’ai pensé que peut-être quelqu’un chez LeoLabs, qui a construit un nouveau réseau de radars de suivi des débris dans le monde entier, pourrait avoir un aperçu. Darren McKnight, membre technique principal là-bas, a eu les réponses suivantes à mes questions.

Comment est-il possible que nous ne connaissions pas l’identité et la trajectoire d’un objet aussi grand et lancé relativement récemment ?

Le suivi des objets en décomposition sur l’orbite cislunaire n’est probablement pas une priorité pour les capteurs gouvernementaux lorsqu’ils peuvent passer ce temps à observer des satellites ou des débris spatiaux plus près de la Terre. Cependant, le suivi et la surveillance des satellites opérationnels en orbite autour du cislunaire sont essentiels au renseignement stratégique car il s’agit d’un nouveau terrain en hauteur.

Une telle confusion serait-elle possible pour un objet lancé maintenant ?

Oui, cela pourrait maintenant se reproduire, car la technologie utilisée par le gouvernement américain pour suivre les objets spatiaux n’a pas changé depuis de nombreuses années.

D’autres de ces “objets mystérieux” sont-ils susceptibles d’avoir un impact ici et là dans les années à venir ?

Il est possible qu’une telle attaque lunaire accidentelle se reproduise à l’avenir, en fonction du nombre de missions mettant des corps de fusée sur ces orbites et d’un délai suffisant (des années ou des décennies). Mais des événements comme celui-ci devraient généralement rester extrêmement rares.

Et comme le souligne Bill Gray dans son article :

… Le fouillis à haute altitude n’avait d’importance pour personne en dehors des études sur les astéroïdes, et même nous n’en étions pas trop préoccupés. Ces types d’objets ne sont pas suivis par l’US Space Force ; ils utilisent (généralement) un radar, qui est “myope”: il peut suivre 10 cm à travers des objets en orbite basse, mais ne peut pas voir de grands étages de fusée comme celui-ci lorsqu’ils sont aussi loin que la lune. Il faut des télescopes pour ça.

Aussi étrange que cela puisse paraître (pour moi en tout cas), les orbites ne sont calculées par moi que pendant mon temps libre pour ces types d’objets.

C’est remarquable d’une certaine manière, mais comme n’importe qui dans le monde de la surveillance spatiale vous le dira, il y a beaucoup de choses à regarder et à choisir vos cibles. Un objet de la taille d’une fusée à mi-chemin à travers la lune n’est pas facile ou facile à obtenir une bonne image.

Peut-être que notre meilleur indice sur l’identité de l’objet est le cratère qu’il a laissé lors de son impact. Le site d’impact a été photographié peu de temps après et a une curieuse forme en double O : deux cratères qui se chevauchent, l’un de 18 mètres de large et l’autre de 16 mètres. Voici l’avant et l’après :

“Le double cratère était inattendu et peut indiquer que le corps de la fusée avait de grandes masses à chaque extrémité. Habituellement, une fusée épuisée a une masse concentrée à l’extrémité du moteur ; le reste de l’étage de la fusée se compose principalement d’un réservoir de carburant vide”, a déclaré Mark de la NASA. Robinson a écrit.

Bien que ce soit un mystère séduisant, la vérité est qu’il ne semble pas y avoir beaucoup de raisons de consacrer des ressources sérieuses à le découvrir. Des choses plus étranges se produisent dans l’espace qu’un morceau de fusée qui vole exactement à l’angle et à la vitesse nécessaires pour finalement toucher la lune. Et pour autant que nous sachions, il y a quelqu’un qui sait très bien ce qu’est cet étrange morceau de rebut spatial à double extrémité, mais qui préfère le garder silencieux.

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