Les pôles magnétiques de la Terre ne sont pas (probablement) sur le point de basculer, selon les scientifiques

Selon une nouvelle étude, le champ magnétique terrestre, contre lequel les scientifiques mettent en garde depuis des centaines d’années, n’est pas sur le point de basculer soudainement.

Il semble maintenant que le pôle nord magnétique restera au nord et le pôle sud magnétique au sud – au moins pendant quelques milliers d’années environ.

“Dans la perspective des temps géologiques, nous sommes actuellement dans une période de champ géomagnétique très fort”, a déclaré le géoscientifique Andreas Nilsson de l’Université suédoise de Lund dans un e-mail. “Il reste donc encore un long chemin à parcourir avant que la polarité ne soit inversée.”

Nilsson est l’auteur principal d’une recherche publiée ce mois-ci par la National Academy of Sciences qui a examiné une faiblesse majeure du champ magnétique terrestre connue sous le nom d’anomalie de l’Atlantique Sud, ou SAA.

L’étude note que le champ magnétique terrestre s’est affaibli depuis la création des premiers observatoires géomagnétiques dans les années 1840, tandis que la faiblesse du SAA a augmenté au cours de cette période.

Cela a conduit certains scientifiques à théoriser que le champ magnétique terrestre diminue en intensité juste avant qu’il ne change complètement de direction – ce qu’il a fait plusieurs fois dans le passé, selon des couches rocheuses posées sur des millions d’années montrant des inversions précédentes.

Mais la nouvelle recherche a révélé que de grandes anomalies géomagnétiques se sont produites plus tôt et relativement récemment dans le temps géologique, sans provoquer d’inversion de champ.

Ces anomalies disparaissent généralement quelques centaines d’années plus tard – et rien n’indique que la SAA sera différente, a déclaré Nilsson.

Nilsson et ses collègues ont étudié comment le champ magnétique terrestre a changé au cours des 9 000 dernières années en examinant le fer dans les roches volcaniques, les sédiments océaniques et, dans certains cas, les artefacts archéologiques brûlés.

Ceux-ci incluent des pots en argile cuits dans d’anciens fours il y a des milliers d’années, contenant parfois de petites quantités de minerai de fer appelé magnétite. La magnétite a perdu son alignement lorsqu’elle a été chauffée pendant le processus de cuisson, et les grains ont été re-magnétisés par le champ magnétique terrestre lorsqu’ils se sont refroidis, ce qui a donné un enregistrement de la force du champ, a déclaré Nilsson.

L’étude montre que l’état actuel du champ magnétique terrestre est similaire à celui d’environ 600 avant JC, lorsqu’il était dominé par deux faiblesses majeures au-dessus de l’océan Pacifique.

Cependant, les anomalies au-dessus du Pacifique ont disparu au cours des 1 000 prochaines années, et il est probable que la SAA le fera aussi, a déclaré Nilsson – probablement dans environ 300 ans, laissant derrière elle un champ géomagnétique plus fort et plus uniforme.

Une inversion du champ magnétique terrestre ne serait probablement pas catastrophique, mais ce serait certainement gênant.

Les scientifiques pensent que le champ est généré par le flux de fer en fusion dans le noyau de la Terre, à environ 1 800 miles sous la surface. Il agit comme un bouclier contre le rayonnement solaire mortel et fait également fonctionner les compas magnétiques.

Des études géologiques ont montré que le champ magnétique terrestre s’est inversé 10 fois au cours des 2,6 derniers millions d’années seulement. La dernière fois, c’était il y a environ 780 000 ans – un événement connu sous le nom d’inversion de Brunhes-Matuyama.

Mais alors que le processus est lié aux mouvements dans le noyau en fusion, il n’est pas bien compris – et les scientifiques ne savent pas quand la prochaine inversion se produira.

“Le champ magnétique terrestre s’inverse tous les 300 à 400 000 ans en moyenne”, explique Adrian Muxworthy, professeur de magnétisme terrestre et planétaire à l’Imperial College de Londres qui n’a pas participé à l’étude. « Mais c’est chaotique. Ce n’est pas régulier. Il y a eu des périodes où cela ne s’est pas inversé avant 30 millions d’années, mais nous sommes un peu comme ça.”

Les données géologiques des inversions passées montrent qu’il pourrait falloir 500 à 2 000 ans pour que le champ magnétique terrestre s’inverse complètement en s’affaiblissant progressivement dans la direction dominante et en se renforçant progressivement dans la direction opposée, a-t-il déclaré.

Muxworthy note que si les systèmes de navigation modernes, tels que le système de positionnement global (GPS), reposent désormais sur des satellites en orbite, les satellites de navigation eux-mêmes dépendent toujours du champ magnétique terrestre pour leur alignement.

Il est également probable que les satellites en orbite basse actuellement projetés par le champ magnétique terrestre pourraient être endommagés par de plus grandes quantités de rayonnement solaire lors d’une inversion de champ, bien qu’ils puissent être protégés en les rendant plus lourds, a-t-il déclaré.

Au plus faible, le champ magnétique terrestre serait d’environ 20% de ce qu’il est aujourd’hui, ce qui entraînerait une augmentation du rayonnement solaire à la surface pendant un certain temps, mais probablement pas assez pour y affecter la vie, a-t-il déclaré.

Un effet secondaire curieux d’un renversement complet du champ, cependant, serait que les aurores spectaculaires maintenant principalement vues au-dessus des pôles se produiraient partout dans le monde.

“Ce serait en fait assez excitant”, a déclaré Muxworthy. “Tout comme nous obtenons les aurores boréales et australes maintenant, nous les verrions à toutes les latitudes, y compris au-dessus de l’équateur.”

Nilsson prévient que si son étude de l’anomalie de l’Atlantique Sud suggère qu’elle disparaîtra sans accroc dans quelques centaines d’années, il est toujours possible que le champ magnétique terrestre commence à s’inverser de toute façon, bien que les scientifiques ne voient aucun signe que cela se produise.

Mais “nous pouvons certainement nous tromper”, a-t-il déclaré.

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