La sélection de Topias Leinonen répond au besoin criant de Sabres dans Prospect Pipeline | Nouvelles des Sabres de Buffalo

MONTRÉAL – La rencontre au KeyBank Center lors de la combinaison de dépistage avec Topias Leinonen a été si longue que certaines personnes des opérations de hockey avec les Sabres ont plaisanté en disant que le gardien de six pieds de haut n’aurait rien à voir avec Buffalo dans le tirage au sort de la LNH.

Le jeune de 18 ans a captivé la salle avec sa personnalité sociable et sa confiance. Ils étaient déjà impressionnés par ce qu’ils ont vu de lui sur la glace, y compris le sauvetage avec la bobine de surbrillance. Bien que Leinonen ait connu des moments incohérents au cours de sa saison éligible au repêchage, il a toujours semblé répondre par une solide performance.

“Nous avons l’impression qu’il ne fait qu’effleurer la surface”, a déclaré Jerry Forton, directeur du dépistage amateur des Sabres. “L’idée d’avoir cet homme et nos mains avec nous pour les années à venir est vraiment excitante pour nous. J’ajouterai qu’il y avait un gros écart sur notre liste avec le prochain gardien.

Les Sabres avaient 11 choix de repêchage à leur disposition, dont trois au premier tour. Leur seul débat était de savoir quand prendre Leinonen et à la fin, ils ne voulaient pas risquer qu’un autre club choisisse le gardien qu’ils avaient classé de loin comme le meilleur de sa catégorie.

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Lorsque les Sabres ont affronté le choix 41 au deuxième tour, ils ont annoncé Leinonen comme leur alignement. Il est un physique massif pesant 233 livres et son envergure de 78,5 pouces était la septième plus longue des concurrents de la moissonneuse-batteuse lorsque l’événement a eu lieu à Buffalo. Cela n’a pas été considéré comme un repêchage solide pour les gardiens de but – Leinonen a été le premier à être pris – mais il a été classé comme le meilleur gardien de but européen.

Le directeur général des Sabres, Kevyn Adams, a insisté sur le fait que le poste n’était pas une priorité en raison de questions sur leur capacité à recruter le gardien Erik Portillo. Cependant, c’était une décision de sélectionner Leinonen plus haut que beaucoup ne s’y attendaient pour s’assurer que l’organisation était bien approvisionnée dans le giron sous la LNH.

“Notre plan pour travailler sur ce repêchage était de recruter un gardien de but”, a déclaré Adams alors que le repêchage des Sabres était terminé au Centre Bell. “Comme cela s’est joué ce matin, nous devions en choisir 41, nous étions convaincus que le moment était venu de le faire. Je pense vraiment qu’il y a un énorme avantage avec notre gardien là-bas. Big boy, a vraiment montré des signes d’un gardien à être à un haut niveau, et il faudra du temps pour se développer. C’est bien d’avoir des options et vous voulez de la profondeur dans le filet.

Leinonen est un gardien de but très différent de Devon Levi, le joueur ultra-compétitif de 20 ans qui a battu des records scolaires à la Northeastern University la saison dernière. Bien que Levi soit techniquement en bonne santé et rapide comme l’éclair dans son giron, il ne mesure que six pieds. Comme Portillo, il retournera à l’école à l’automne, bien qu’il soit devenu clair que les Sabres sont convaincus que dessiner Levi ne sera pas un problème.

Cependant, la voie de développement de Leinonen sera similaire. Il pourrait s’écouler quelques années avant qu’il ne déménage en Amérique du Nord. Il a besoin de temps pour travailler sa technique, notamment la vitesse de son gant et de son bloqueur. Leinonen a à peine joué au hockey professionnel et bénéficiera de plus de matchs au JYP de la Liiga finlandaise.

Il y a aussi l’adaptation éventuelle à la plus petite surface de glace en Amérique du Nord, qui peut être plus difficile pour certains que pour d’autres.

Les Sabres n’ont pas été en mesure de trouver un gardien de but de franchise à long terme depuis Ryan Miller, mais ils ont un excellent dossier de succès en matière de développement depuis que Seamus Kotyk a accédé à son rôle de mentor auprès de l’organisateur du gardien de but sous l’ancien directeur général Jason. Botterill en 2017. Après tout, Kotyk s’est associé à Ukko-Pekka Luukkonen lors du déménagement en Amérique du Nord. Il a également mené Portillo et Levi à travers des saisons universitaires record.

Lukkonen, un autre grand gardien de but finlandais mesurant 6 pieds de haut, a connu une première saison remarquable dans la Ligue de hockey de l’Ontario en 2018/19 lorsqu’il a remporté le titre de MVP quelques mois seulement après avoir mené la Finlande à une médaille d’or au Championnat mondial junior de l’IIHF.

Des blessures ont retardé l’arrivée à temps plein de Luukkonen dans la LNH. Le talent n’est pas le problème, comme en témoigne son taux d’arrêts de 0,913 en 13 matchs en carrière dans la LNH avec Buffalo. Les Sabres s’appuieront sur Kotyk pour faire équipe avec Leinonen au sujet de l’incohérence constatée au Championnat mondial des moins de 18 ans de l’IIHF en mai, alors qu’il a accumulé un maigre pourcentage d’arrêts de 0,897 en cinq matchs.

“Nous avions beaucoup d’informations sur ce gamin et sur un joueur qui, selon nous, n’est qu’à la surface”, a ajouté Forton.

Il y a d’autres facteurs à considérer lors de l’évaluation de la performance de Leinonen sur la glace lors de sa saison de qualification au repêchage. L’équipe avec laquelle il a passé la plupart de son temps, le club junior des moins de 20 ans de JYP, aurait mal joué défensivement et il a souvent été contraint de les garder dans les matchs. Il avait toujours un taux d’arrêt de 0,916 et une moyenne de buts alloués de 2,28 avec deux blanchissages en 21 apparitions. Et bien qu’il ait connu des difficultés lors de quatre matchs dans la meilleure ligue professionnelle finlandaise, peu de gardiens adolescents peuvent y faire une impression immédiate.

Les Sabres n’ont pas besoin de précipiter Leinonen. Luukkonen est à l’aube de la LNH et ils s’attendent à débarquer au moins Levi au printemps prochain. Une option de transition pour l’alignement de la LNH est la prochaine étape pour Buffalo. Mais toutes les personnes impliquées à la table conceptuelle des Sabres se sentaient mieux quant à leur profondeur sur la position après qu’Adams ait choisi son premier gardien.

“C’était un grand jour pour nous”, a-t-il déclaré.

Voici d’autres points à retenir de la deuxième journée des Sabres lors du repêchage :

1. Le talent de Viktor Neuchev l’emportait sur le risque de sélectionner un Russe avec un choix plus élevé. Neuchev, un ailier droit dynamique, a marqué 40 buts et 67 points en 61 apparitions pour son club dans la meilleure ligue junior du pays. Sa capacité de marquer était à égalité au troisième rang de la MHL et ses 363 meilleurs tirs au but dans la ligue étaient de 53 de plus que le joueur de deuxième place.

Le personnel d’analyse des Sabres a donné à Neuchev un deuxième tour, et selon le classement final du club, il est allé soit en fin de premier ou au début du deuxième tour. Alors que le joueur de 18 ans était encore disponible au troisième tour au choix 74, Buffalo a fait partie de la liste.

“Neuchev était, dans notre esprit, l’un des trois meilleurs joueurs russes cette année”, a déclaré Forton. “Même s’il est un buteur, ce qu’il est clair, il était aussi la force motrice du jeu. Un garçon très compétitif, un excellent bâton. … Nous aimons vraiment la combinaison de la capacité à jouer, la capacité à jouer par nous-mêmes et avoir l’élément de score haut de gamme dans son jeu. “

Neuchev a également été sélectionné parce que les dépisteurs des Sabres en Europe de l’Est sont satisfaits des chances de l’organisation d’amener éventuellement le 6 pieds 2 pouces en Amérique du Nord, bien que ce ne soit pas pour bientôt. Et son club en Russie, Yekaterinburg Automobilist, a récemment embauché la légende des Red Wings Pavel Datsyuk comme entraîneur de développement, donnant à Buffalo l’assurance que Neuchev pourra développer son jeu là-bas.

2. Ryan Johnson prendra sa décision après le camp de développement. Adams a rencontré des représentants de Johnson, qui a été repêché 31e par les Sabres en 2019. avec Buffle. La profondeur des défenses des Sabres est un facteur dans la prise de décision de Johnson ici. Il sera sur la glace pour le camp de perfectionnement la semaine prochaine et les deux équipes se retrouveront quand ce sera prêt.

3. Jake Richard était un ajout intrigant au sixième tour. Richard, un ailier de 17 ans, a connu une excellente première saison dans la USHL, qui est remplie de joueurs d’âge moyen. Il a marqué un total de 18 buts et 57 points malgré un démarrage lent. Le comité UConn s’est hissé parmi les six premiers et a fait preuve d’une telle maturité que les entraîneurs ont envisagé de l’amener à la NCAA à l’automne. Alors que Forton a déclaré qu’aucune décision officielle n’avait encore été prise, il s’attend à ce que la perspective revienne pour une autre saison avec Muskegon. Richard mesure déjà 6 pieds 1 pouce et peut mettre la rondelle dans le filet.

4. La décision des Sabres de ne sélectionner que deux défenseurs découle de leur classement. Adams a reconnu qu’il y avait moins d’urgence à ajouter à ce poste parce que Buffalo a six jeunes défenseurs dans la LNH, mais c’était une question de disponibilité lorsque les Sabres étaient au compteur. Ils ont toujours eu un défenseur gaucher qualifié au quatrième tour lorsque Mats Lindgren est tombé de Buffalo au choix 106.

Bien qu’un peu sous-dimensionné à 5 pieds 11 pouces, son jeu correspond à la façon dont le poste est joué par de nombreux défenseurs de la LNH. Il a une grande vitesse, attaque en rejoignant le rush et est un excellent passeur. Son père, également connu sous le nom de Mats, a joué sept saisons dans la LNH. Lindgren a joué un rôle de premier plan pour Kamloops de la Ligue de hockey de l’Ouest cette saison à l’âge de 17 ans. Il ne manque pas non plus de confiance.

“Je pense que lors des séries éliminatoires, j’ai vraiment montré que je pouvais jouer dans les deux sens”, a déclaré Lindgren. “Avant la saison, j’étais une sorte de défenseur offensif, mais je pense qu’au cours de la saison, j’ai prouvé que je pouvais jouer des deux côtés et je suis vraiment excité à ce sujet. Vous regardez les meilleurs gars de la LNH, ils jouer les deux côtés du jeu. C’est le joueur que je veux être. Mon objectif est de remporter le trophée Norris un jour.

5. L’équipe d’analyse, dirigée par Sam Ventura, a joué un rôle majeur avant et pendant le concept. Au cours de la saison, ils ont utilisé des modèles de données pour cibler les joueurs que les dépisteurs des Sabres devaient voir en personne, et leurs numéros de repêchage pour chaque prospect ont été utilisés pour comparer ce que le personnel avait fait en fonction des évaluations et d’autres facteurs. S’il y avait une différence, les deux parties travailleront ensemble pour comprendre pourquoi et comment cela pourrait affecter les plans de Buffalo.

“Sam Ventura et son équipe viennent de me parler de leur enthousiasme quant à la façon dont la conception s’est déroulée de leur point de vue”, a déclaré Forton. « Je leur ai dit la même chose. Cela ne signifie pas que nous n’avions pas de désaccords sur certains joueurs que nous avons pris, mais les deux parties ont compris ce que nous recherchions et nous nous sommes en quelque sorte affrontés à certains moments du repêchage. »

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