Un supervolcan néo-zélandais gronde si fort que le sol au-dessus de lui se déplace

La vaste étendue des eaux bleu ciel du lac Taup, surmontée d’horizons brumeux et montagneux, évoque un sentiment extrême de tranquillité.

Et pourtant, au plus profond du sous-sol, des troubles géologiques se préparent, selon un nouvel article du Journal néo-zélandais de géologie et de géophysique

Le lac Taup est le plus grand lac d’eau douce d’Australasie, situé au centre de l’île du Nord de la Nouvelle-Zélande. Et bien qu’il semble paisible aujourd’hui, il a plutôt une histoire d’origine violente.

Les eaux du lac résident dans une caldeira préhistorique – un mot basé sur l’espagnol pour “chaudron” ou “marmite bouillante” – formée lors de la super éruption la plus récente de la Terre, l’éruption d’Oruanui, il y a 25 400 ans.

Lorsque le magma est libéré d’un supervolcan (défini comme la libération d’au moins 1 000 kilomètres cubes de matière lors d’une éruption) lors d’un événement comme l’éruption d’Oruanui, les évents de magma épuisés s’effondrent, coulant la surface de la Terre et changeant définitivement le paysage en un cratère .

Au cours des 12 000 dernières années, le volcan Taupō a été actif 25 fois. L’éruption la plus récente en 232 après JC est décrite par les auteurs du nouvel article comme “l’une des éruptions les plus explosives de la Terre dans les temps historiques”. Depuis lors, le volcan a connu au moins quatre “épisodes de troubles” documentés, qui ont provoqué des tremblements de terre dévastateurs et, en 1922, un affaissement massif.

Ce sont les périodes les plus modernes d’agitation du supervolcan que les chercheurs ont étudiées, analysant jusqu’à 42 ans de données recueillies sur 22 sites dispersés à travers et à travers le lac. Et il y a des preuves que le supervolcan gronde toujours.

“En 1979 [researchers] a commencé avec une nouvelle technique d’arpentage qui utilise la surface du lac pour détecter de petits changements, et quatre études ont été réalisées depuis”, a expliqué l’auteur principal et sismologue de l’Université Victoria de Wellington, Finn Illsley-Kemp. Cette technique implique l’utilisation d’une jauge qui mesure le déplacement vertical du lit du lac.

Pour garantir la fiabilité des données, ces compteurs sont pondérés pour réduire l’impact des vagues, et différentes mesures sont prises pour chaque point de données afin de détecter les variations et les valeurs aberrantes. Un compteur de réserve est également installé sur chaque site comme assurance contre les interférences d’autres forces.

Au début du projet, les mesures ont été enregistrées avec des compteurs manuels situés à seulement six stations. Huit autres stations ont été ajoutées entre août 1982 et juillet 1983, et pendant ce temps, la valeur de ces mesures a commencé à devenir apparente.

Au début de 1983, le système a détecté une montée ou une descente à plusieurs endroits. Peu de temps après, un essaim de tremblements de terre a doucement secoué la région, entraînant la rupture de plusieurs failles qui ont poussé la ceinture de faille centrale de Kaiapo vers le bas et soulevé d’autres zones du côté sud du lac.

Les essaims de tremblements de terre de 1983 n’étaient que le premier des sept épisodes discrets de troubles enregistrés au cours des 35 dernières années.

En 1986, des enquêtes de routine ont été menées avec des capteurs supplémentaires chaque année, avec des observations supplémentaires à la suite de tremblements de terre, créant un ensemble de données robuste qui n’a fait que devenir plus détaillé au fil du temps.

Les auteurs ont noté que pendant les périodes de troubles géologiques, l’extrémité nord-est du lac (la plus proche du centre du volcan et des lignes de faille adjacentes) avait tendance à s’élever; le fond du lac a coulé près du centre de la ceinture de failles; et du côté sud du lac il y avait un petit affaissement.

“Dans le lac, près des récifs Horomatangi, le volcan a 160 mm [16 cm or 6.3 inches] de soulèvement, tandis qu’au nord du lac les failles tectoniques sont de 140 mm. ont causé [5.5 inches] d’affaissement », a déclaré Illsley-Kemp.

Il pense que cette région, qui a très peu de tremblements de terre par rapport aux zones environnantes, est le site du réservoir de magma de Taupō, avec des roches profondes trop chaudes et fondues pour provoquer des tremblements de terre.

Les chercheurs disent que l’élévation de 16 cm – qui, bien que non catastrophique, est certainement suffisante pour causer des dommages aux bâtiments ou aux canalisations – peut être due au magma se rapprochant de la surface pendant les périodes de troubles.

Illsley-Kemp a déclaré que la recherche montre que Taupō est un volcan actif et dynamique, étroitement lié à la tectonique environnante.

Les chercheurs pensent que l’extrémité nord-est du volcan – avec les évents les plus jeunes – est plus susceptible d’être affectée par l’expansion du magma chaud, poussant le sol vers le haut. Ils pensent que le centre “enfoncé” de la faille de Taupō et l’affaissement du côté sud du lac sont probablement dus au refroidissement profond du magma (et donc au rétrécissement), à une expansion tectonique d’une faille, ou aux deux.

Illsley-Kemp a régulièrement assuré aux gens que bien qu’il soit dans un état d’agitation, il n’y a aucune preuve que le volcan entrera en éruption de sitôt.

“Cependant, Taupō est le plus susceptible d’entrer en éruption à un moment donné au cours des prochains milliers d’années – et il est donc important que nous surveillions et comprenions ces périodes d’agitation afin que nous puissions identifier rapidement tout signe pouvant indiquer une éruption imminente.” ” il dit le Héraut néo-zélandais dans un article de 2021.

En fin de compte, cette recherche vise davantage à comprendre le “comportement” normal de la caldeira et ce qu’il faut surveiller à mesure qu’elle se réchauffe.

Cette étude est publiée dans le Journal néo-zélandais de géologie et de géophysique et géophysique.

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