Ce que nous disent les premières images du télescope spatial James Webb sur l’univers – TechCrunch

La NASA a dévoilé mardi des images en couleur du télescope spatial James Webb (JWST) de 11 milliards de dollars, marquant la première de ce qui sera sans aucun doute de nombreuses versions de l’instrument optique super puissant. Mais même prises isolément, ces cinq images marquent une énorme réalisation et l’aboutissement d’un processus de 26 ans pour donner à l’humanité un regard encore plus détaillé sur l’univers primitif.

L’image dévoilée aujourd’hui fait suite à la première image publiée lundi par le président Joe Biden. Cette image, surnommée “le premier champ profond de Webb”, montrait l’amas SMACS 0723, un vortex massif de galaxies qui ne représente en réalité qu’une tranche de l’univers de la taille d'”un grain de sable sur le bout de votre doigt à bout de bras, ” comme le dit la NASA. L’administrateur Bill Nelson l’a mis sur le flux en direct.

Les révélations d’aujourd’hui incluent un amas galactique et un trou noir ; l’atmosphère d’une planète lointaine ; le glas épique d’une étoile lointaine ; et une “pépinière d’étoiles” où naissent les étoiles. Nous avons déjà vu certaines de ces cibles, grâce au prédécesseur de JWST, le télescope spatial Hubble, et elles étaient toutes connues des astronomes. Mais grâce à la sensibilité sans précédent des instruments de JWST et à la capacité de visualiser les objets dans le spectre infrarouge, nous pouvons voir ces formes galactiques avec une plus grande clarté que jamais.

“Oh mon Dieu, ça marche”, a déclaré Jane Rigby, scientifique sur le projet de chirurgie de Webb, en voyant les premières images focalisées de l’observatoire. “Et cela fonctionne mieux que nous ne le pensions.”

Signes d’eau et de nuages ​​sur une exoplanète gonflée

Crédits image : Nasa

Rien que dans la Voie lactée, il y a plus de 5 000 exoplanètes confirmées – ou planètes qui orbitent autour d’une étoile autre que notre soleil. L’existence des exoplanètes soulève une question fondamentale : sommes-nous seuls dans l’univers ? En effet, le but explicite du programme Exoplanet de la NASA est de trouver des signes de vie dans l’univers ; maintenant, grâce au JWST, les scientifiques peuvent recueillir plus d’informations sur ces corps planétaires et, espérons-le, en savoir plus sur l’existence de la vie sur ces planètes et, si oui, dans quelles conditions elle peut prospérer.

Ce qui nous amène à WASP-96 b, une exoplanète située à environ 1150 années-lumière. C’est une grande géante gazeuse plus de deux fois plus petite en masse que Jupiter, mais 1,2 fois plus grande en diamètre. En d’autres termes, il est “gonflé”, comme l’a dit la NASA. Il a également une courte orbite autour de son étoile et est relativement peu affecté par la lumière émise par les objets proches, ce qui en fait une cible de choix pour la puissance optique de JWST.

Mais ce n’est pas une image de l’atmosphère d’une exoplanète. C’est une image du spectre de transmission d’une exoplanète, qui à première vue n’est peut-être pas si excitante. Cependant, ce spectre, capturé par le capteur d’image proche infrarouge du télescope et le spectrographe sans fente (NIRISS), a montré des signes non équivoques d’eau et même des signes de nuages. Des nuages! Il s’agit d’une “méthode indirecte” pour étudier les exoplanètes, a expliqué Knicole Colón, scientifique adjointe du projet James Webb, lors d’un point de presse, mais le télescope utilisera également des méthodes d’observation directe au cours de l’année à venir.

NIRISS peut également capturer des preuves d’autres molécules, telles que le méthane et le dioxyde de carbone. Bien que ceux-ci n’aient pas été observés dans WASP-96 b, ils peuvent être détectables dans d’autres exoplanètes observées par JWST.

Coquilles de gaz et de poussière émises par les étoiles mourantes

Télescope spatial de la nébuleuse de l'anneau sud James Webb

Crédits image : Nasa

Le JWST s’est également penché sur une nébuleuse planétaire officiellement appelée NGC 3132, ou “nébuleuse de l’anneau sud”, donnant aux scientifiques plus d’indices sur le sort des étoiles à la fin de leur cycle de vie. La NASA a montré deux images côte à côte de cette nébuleuse, une prise en lumière proche infrarouge (à gauche) avec le NIRCam de l’oscilloscope et une seconde image prise avec l’instrument à infrarouge moyen de JWST (à droite).

Une nébuleuse planétaire est une région de poussière et de gaz cosmiques générés par des étoiles mourantes. Celui-ci, situé à environ 2 500 années-lumière, a également été capturé par le télescope spatial Hubble, mais la NASA affirme que cette image mise à jour de JWST fournit plus de détails sur les structures élégantes qui entourent le système stellaire binaire.

Parmi les deux étoiles (mieux vues sur l’image de droite), il y a une étoile plus faible et mourante en bas à gauche et une étoile plus brillante qui est à un stade précoce de sa vie. Les images montrent également ce que la NASA appelle des “coquilles” autour des étoiles, chacune marquant une période où l’étoile la plus faible et mourante (la naine blanche en bas à gauche de l’image de droite) a perdu une partie de sa masse. Il expulse ce matériau depuis des milliers d’années, et la NASA a déclaré que sa forme tridimensionnelle ressemblait davantage à deux bols placés ensemble au fond, s’ouvrant l’un par rapport à l’autre.

La danse cosmique du Quintette de Stephan

le quintette de stephan le télescope spatial James Webb

Crédits image : Nasa

Le Quintette de Stephan, observé pour la première fois par l’astronome français Édouard Stephan en 1877, montre l’étrange interaction de cinq galaxies avec un niveau de détail jamais vu auparavant. Composée de près de 1 000 images individuelles et de 150 millions de pixels, cette image finale est la plus grande image de JWST à ce jour, représentant environ un cinquième du diamètre de la lune.

L’image est quelque peu trompeuse; la galaxie la plus à gauche est en fait loin au premier plan, à environ 40 millions d’années-lumière, tandis que les quatre galaxies restantes sont à environ 290 millions d’années-lumière. Ces quatre galaxies sont si proches les unes des autres qu’elles interagissent les unes avec les autres.

L’image révèle même un trou noir supermassif, situé au centre de la galaxie supérieure, qui fait environ 24 millions de fois la masse du Soleil.

Je pense que cela pourrait être le paradis

Falaises cosmiques du télescope spatial James Webb

Crédits image : Nasa

JWST nous donne également un aperçu plus approfondi de la nébuleuse Carina, une région de la Voie lactée à environ 7 600 années-lumière. Alors que nous regardons Carina avec Hubble, la nouvelle image montre des centaines de nouvelles étoiles, grâce à la capacité de JWST à pénétrer la poussière cosmique. La nébuleuse Carina révèle que la naissance d’étoiles n’est pas une affaire paisible et paisible, mais caractérisée par des processus hautement instables qui peuvent être aussi destructeurs que génératifs à certains égards.

Le paysage ambré qui traverse le bas de l’image marque le bord de la région de formation d’étoiles massive et chaotique de la nébuleuse – si massive que les points les plus élevés de cette bande d’ambre, que la NASA appelle les “falaises cosmiques”, sont d’environ sept. années-lumière de haut. Les données du JWST fourniront aux scientifiques plus d’informations sur le processus de formation des étoiles et pourront les aider à comprendre pourquoi un certain nombre d’étoiles se forment dans certaines régions, ainsi que la façon dont les étoiles se retrouvent avec la masse qu’elles ont.

En fin de compte, ces réalisations ne sont que le début. Les scientifiques ont encore de nombreuses questions – sur les exoplanètes, la formation de l’univers et plus encore – et ils ont maintenant un nouvel outil puissant dans leur arsenal pour chercher des réponses.

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