Johnny Gaudreau explique pourquoi il a stupéfié le monde de la LNH et a choisi les Blue Jackets

COLUMBUS, Ohio – Cela restera dans l’histoire comme l’un des jours les plus mémorables de l’histoire de la franchise, lorsque les Blue Jackets ont remporté non seulement le plus grand nom du choix des agents libres de cette année, mais sans doute le moment où le reste de la LNH a commencé gagner. voir la ville sous un autre jour.

Johnny Gaudreau avait son choix de clubs de la LNH, des grands marchés métropolitains aux villes canadiennes férues de hockey. L’ailier gauche hautement qualifié, qui a complété une saison de 115 points, aurait pu obtenir une plus grande récompense en restant avec le seul club de la LNH qu’il ait jamais connu, les Flames de Calgary.

Mais dans un geste qui a stupéfié les fans de hockey partout – en particulier ceux du centre de l’Ohio – Gaudreau, 28 ans, a choisi les Blue Jackets pour passer le meilleur de sa carrière, signant mercredi un contrat de sept ans de 68,25 millions de dollars avec Columbus. L’entente rapportera à Gaudreau 9,75 millions de dollars chaque saison, quel que soit le plafond atteint. Gaudreau a également une clause de non-déménagement pendant les quatre premières années, puis une clause de non-échange limité au cours des trois dernières années.

Pourquoi Gaudreau a-t-il choisi Colomb ? Comment les Blue Jackets, qui n’ont jamais dépassé le deuxième tour des séries éliminatoires, ont-ils fait venir l’un des joueurs vedettes de la LNH?

Gaudreau a déclaré que les Blue Jackets étaient sur sa liste avant le début de la pause, en se basant sur son expérience à Nationwide Arena et sur les conversations qu’il a eues avec les Blue Jackets actuels et anciens, qui étaient enthousiasmés par eux.

« Je n’étais jamais allé à Columbus avant d’arriver dans la LNH, alors quand j’ai commencé à jouer là-bas, je ne savais pas dans quoi je courais, et j’étais juste… ‘Wow!’ », a déclaré Gaudreau. l’athlétique par téléphone tard mercredi. «Ils ont toujours eu beaucoup de public, vraiment dans le jeu. Je me suis alors dit : ‘Cela semble être un endroit vraiment amusant pour jouer.’

“Mais c’était plus que ça. J’ai joué aux (championnats du monde) avec Zach Werenski. Je connais Eric Robinson depuis environ 15-20 ans. Et certains des anciens gars, comme Cam Atkinson et Dalton Prout… ces gars-là disaient : « Tu vas absolument adorer cet endroit.

Gaudreau a plaisanté en disant que sa relation controversée avec le canon de la Nationwide Arena, qui explose à chaque fois que les Blue Jackets marquent, a déjà changé d’avis.

“Ce pistolet me fait un peu peur, et je suis entré en collision avec ce pistolet à quelques reprises”, a déclaré Gaudreau, qui sera officiellement présenté lors d’une conférence de presse jeudi. « Je ne voulais pas l’entendre avant. Maintenant, je veux l’entendre tout le temps.

“J’espère que nous aurons ce truc vraiment génial cette saison.”

Cette décision a le potentiel de ramener les Blue Jackets dans les séries éliminatoires de la Conférence de l’Est après une interruption de deux ans. (Oui, le directeur général Jarmo Kekalainen prévoit de signer et de garder Patrik Laine, bien qu’il faudra 5 millions de dollars en mouvements pour passer sous le plafond salarial de la LNH.)

Tout aussi important, peut-être, est ce que cela signifie pour la franchise au-delà de la glace. Après avoir remporté Tampa Bay au premier tour des séries éliminatoires de 2019, les Blue Jackets ont perdu un talent important et se sont bâti la réputation – peut-être injustement – ​​de ne pas être un endroit attrayant pour jouer.

Kekalainen a commencé sa conversation avec l’athlétique en soulignant à quel point Gaudreau est important dans sa vision du club, comment sa présence sur la glace fera des Blue Jackets un club offensif plus dangereux, etc.

Mais cela signifie tellement plus.

“Je pense que nous pouvons enfin nous débarrasser de l’absurdité selon laquelle c’est en quelque sorte une mauvaise destination, une mauvaise ville, peu importe”, a déclaré Kekalainen. — Parce que ça n’a jamais été vrai. Nous avons eu une mauvaise réputation parce que quelques personnes avaient décidé depuis le début qu’elles ne seraient pas ici à long terme pour diverses raisons, mais cela n’a jamais été à propos de la ville ou de l’organisation.

“Nous devions juste nous taire et y faire face, mais chaque fois que je vois un commentaire comme celui-là, j’ai une éruption cutanée.”

Les Blue Jackets ont contacté de grands noms lors des intersaisons précédentes. Il y a trois ans, ils ont discuté d’un formulaire d’offre avec l’attaquant torontois Mitch Marner, mais ne l’ont jamais fait signer. Il y a deux ans, ils ont eu des entretiens avec le défenseur vétéran Alex Pietrangelo avant de signer avec Vegas.

Leur premier contact avec l’agent de Gaudreau, Lewis Gross, sera similaire. Les Blue Jackets avaient Gaudreau en tête de leur liste de souhaits et ils ont offert une offre peu de temps après l’ouverture de la fenêtre à midi, heure de l’Est.

Beaucoup s’attendaient à ce que Gaudreau signe dans un club près de sa maison d’enfance dans le New Jersey. Philadelphie, les Islanders de New York et le New Jersey étaient considérés comme les favoris. Mais en milieu d’après-midi, les Blue Jackets se sont fait dire qu’ils étaient très en lice.

Kekalainen a rencontré les médias vers 15 heures pour discuter de la signature du défenseur Erik Gudbranson. Quelque temps après cette rencontre, les discussions avec Gaudreau et les Blue Jackets sont devenues sérieuses.

“C’est sorti de nulle part”, a déclaré Kekalainen. “Comme, tu es sérieux à propos de ça ?

« Tout le monde parle d’être l’un des plus gros poissons du marché. Nous faisons toujours notre liste et au bon moment nous tendons la main aux personnes qui sont en haut de notre liste, mais pour entendre cela, oui, ils font partie des équipes vers lesquelles ils veulent aller… »

Calgary aurait fait une offre pour huit ans à 10,5 millions de dollars par saison, mais Gaudreau a décidé très tôt qu’il ne reviendrait pas avec les Flames. Les Flyers, attendus depuis longtemps comme destination, n’ont pas fait d’offre, a déclaré le directeur général Chuck Fletcher aux journalistes, car cela aurait déclenché d’autres transactions via Philadelphie.

Le New Jersey a offert sept ans et plus de 9 millions de dollars par saison, par L’Athlétisme Pierre Le Brun.


Johnny Gaudreau. (Andy Devlin / NHLI via Getty Images)

Le déménagement a été une explosion, même selon les normes de l’agence libre.

“Cet homme voulait venir ici”, a déclaré Kekalainen. “Quand vous obtenez un joueur comme celui-ci, de ce calibre, vous devez faire un geste et c’est essentiellement ce que nous avons fait.

“C’est clairement une superstar. C’est un incontournable quand un homme comme ça vous dit qu’il veut venir ici.”

Gaudreau a dit qu’il n’était heureusement pas au courant de la réaction du monde du hockey à sa signature. Il n’avait pas été sur Twitter de la journée, a-t-il dit.

“Pour moi, tout est un bruit extérieur”, a déclaré Gaudreau. «Je suis super excité d’où je suis. Je pense que c’était une excellente décision pour moi et ma femme et nous sommes sur la lune maintenant. Super excité.”

L’épouse de Gaudreau, Meredith, est infirmière en pédiatrie. Elle attend le premier enfant du couple pour fin septembre.

“J’espère que les gars libéreront le nouveau gars pendant quelques heures pour que je puisse en être témoin en personne”, a plaisanté Gaudreau.

Les Blue Jackets avaient trop d’attaquants et une abondance d’ailiers avant de cette signature. Il y a une semaine, Kekalainen a dû décharger des attaquants pour libérer de l’espace pour que son jeune talent obtienne une bonne chance dans l’alignement.

Il doit maintenant faire plusieurs pas en avant pour passer sous le plafond salarial de 82,5 millions de dollars de la LNH. Si vous projetez un contrat de 8,5 millions de dollars pour Laine, les Blue Jackets seront au moins 4 millions de dollars au-dessus de la limite. Mais ils auront besoin de plus que cela pour faire face aux blessures au fil de la saison.

“Nous y avons longuement réfléchi”, a déclaré Kekalainen. « Nous sommes convaincus que nous pouvons tout faire fonctionner. Cela ne change pas notre position sur Laine. Nous allons aborder (les négociations avec Laine) comme s’il s’agissait d’un travail en cours, mais nous avons des plans pour les garder tous les deux.”

C’est quelqu’un d’autre qui doit déménager. Olivier Bjorkstrand ? Gustave Nyquist ?

Les Blue Jackets n’ont même pas eu de problèmes de plafond mineurs depuis la saison 2019, mais c’est un petit prix à payer pour l’ajout d’un joueur comme Gaudreau.

En 82 matchs de saison régulière la saison dernière, il a récolté 40 buts et 75 passes, derrière seulement Connor McDavid d’Edmonton (123) au chapitre des points. Il a terminé troisième pour les aides et a mené toute la LNH avec un différentiel de plus-64.

Depuis qu’il est devenu un incontournable en 2014-2015, Gaudreau a 608 points, derrière McDavid (697), Patrick Kane (687), Sidney Crosby (640), Leon Draisaitl (616) et Brad Marchand (609).

Gaudreau a surtout joué à gauche, mais il peut jouer des deux côtés du centre. Les Blue Jackets pourraient l’utiliser avec Laine ou Jakub Voracek sur son aile.

“Il va partout et il rendra tout le monde meilleur autour de lui”, a déclaré Kekalainen. “Il est si bon.

« Il avait 115 points l’an dernier. Maintenant, regardez notre avantage numérique. Voyez comment nous pouvons diriger le jeu sur la glace, et maintenant nous avons un autre homme qui peut diriger le jeu en tant que centre, mais depuis l’aile. »

L’organisation des Blue Jackets n’a eu que quelques occasions de se prélasser dans la gloire, comme l’achat de Gaudreau effectué mercredi.

Il y a eu le 22 juin 2002, le jour où ils ont frappé Rick Nash No. 1 ensemble de combinaisons ; le 8 avril 2009, leur première place en barrages ; et le 16 avril 2019, la nuit où ils ont battu Tampa Bay au premier tour des séries éliminatoires.

Ajoutez une ligne de plus – 13 juillet 2022 : Le jour où Johnny Hockey a choisi Columbus.

(Photo du haut par Johnny Gaudreau : Sergei Belski / USA Today)

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