Oxford Street à Londres : du paradis du shopping à l’enfer des confiseries | Détail

Fou ces dernières années, il y avait un grand panneau jaune au coin de Selfridge’s sur Oxford Street à Londres qui disait : « Changeons notre façon de magasiner ». Marchez quelques centaines de mètres dans les deux sens sur la “grande rue britannique” et vous découvrirez la preuve qu’une grande partie des 200 millions de clients annuels pré-pandémiques d’Oxford Street ont déjà accepté cette invitation, laissant les grands magasins naviguer sur Internet.

L’idée du shopping comme activité de loisir a été inventée ici au 19ème siècle. Les larges trottoirs géorgiens, les devantures de magasins en verre et les lampadaires dernier cri encourageaient les navigateurs à se tenir “six personnes en profondeur” pour rechercher avec luxure des magasins de chapeaux éclairés ou des pyramides de fruits. Adepte précoce de la thérapie par le commerce de détail, Jane Austen a admis avec culpabilité dans une lettre qu’elle avait déjà dépensé 5 £ lors d’un voyage à Oxford Street – environ 500 £ aujourd’hui.

Oxford Street dans les Swinging Sixties. Photo : Chronique/Alamy

Maintenant, recherchez cette expérience, comme je l’ai fait lors des après-midi torrides de la semaine dernière, et vous trouverez rangée après rangée de vitrines autrefois familières. Debenhams est entré dans l’administration en 2019 et House of Fraser a emboîté le pas pendant la pandémie. John Lewis, qui est ici depuis 1864, est en train de vendre ses derniers étages pour des bureaux. Symbole des excès de la fast fashion des années 90, les rêves d’adolescent de Topshop sont recouverts de panneaux publicitaires immobiliers où les suggestions d’être le futur rivalisent avec les graffitis. Il y a longtemps eu une atmosphère désespérée parmi les acheteurs ici, avec des sacs Zara agrippés alors qu’ils enjambaient des dormeurs hirsutes, faisant signe aux “ raiders caritatifs ” et Hare Krishnas de se rendre à Primark, mais maintenant vous pouvez vous convaincre que vous avez le dernier d’un l’homme mourant voit la race.

Même l’immense magasin Marks & Spencer qui flanque Selfridge’s, autrefois une destination touristique rivalisant avec St Paul’s et Madam Tussaud’s, est sur le point d’être démoli et remplacé par un nouvel immeuble de bureaux et de vente au détail. La suspension de l’exécution du bâtiment a été ordonnée par Michael Gove, désormais défenestré, pour des raisons environnementales. Le nouveau PDG de M&S, Stuart Machin, était confus de ne pas pouvoir réduire son magasin le plus célèbre en ruines. Depuis la pandémie, Oxford Street est “à genoux” affirme-t-il et “menace d’être un quartier de dinosaures”. Et de toute façon, le produit phare de M&S “est maintenant son site Web”.

Selfridge’s, par exemple, n’est pas prêt de renoncer si vite à “l’expérience shopping” inventée en 1909 par son créateur éponyme. Le panneau jaune de changement de magasinage n’était pas une reddition numérique, mais un engagement à “réinventer le commerce de détail en mettant l’humain et la planète au cœur de notre réflexion”. Ces plans incluent l’expansion du tapis roulant perpétuel des acheteurs avec de plus en plus de nouveaux équipements avec une nouvelle collection de vêtements de location, un “concierge de réparation” en magasin dédié à la réparation des articles usés et un magasin d’accessoires et de vêtements d’occasion.

Kate Moss
Kate Moss est devenue le visage de Topshop au début des années 2000. Photo : Richard Young/Rex

Ce projet sonne comme une évolution assez sérieuse du concept original de Harry Selfridge de “donner aux femmes ce qu’elles veulent”. Ses fameuses cascades en magasin – un million de clients sont venus dès sa première semaine d’ouverture pour voir le monoplan transmanche de Louis Blériot – ont également évolué. Cette semaine a vu le lancement en magasin et la vitrine de Selfridge dédiés aux “SUPERFUTURES”. Les expositions comprennent des mannequins redessinés dont les “couches déconstruites représentent la signification de posséder un vêtement” et des “matériaux d’affichage durables” qui “remettent en question les modèles produits en série dans le contexte de la conception d’installations temporaires”. Les vitrines qui s’arrêtaient semblaient moins surprises qu’étourdies.

Ce qui se passe juste devant les portes de Selfridge n’en est pas moins surréaliste. Les symboles du déclin actuel de la rue – un magasin sur cinq est vide, le nombre de visiteurs est encore inférieur de 30 % aux niveaux d’avant la pandémie – sont devenus les confiseries américaines qui se sont multipliées dans des espaces vides d’immeubles, aux fenêtres remplies de sacs voyants de Cheetos et Pop Pies et Apple Jacks. Trente de ces magasins font actuellement l’objet d’une enquête par le nouveau Conseil du travail de Westminster pour fraude fiscale et vente de produits contrefaits. Il y a eu des gros titres sur environ 22 000 £ de fausses barres de chocolat Wonka saisies, des sociétés fictives créées pour éviter une taxe de 7,9 millions de £ sur les propriétés vacantes, des prix abusifs et des soupçons de blanchiment d’argent.

Marcher entre eux dans une chaleur de 28 ° C est une expérience de cercle infernal: une boucle d’énormes magasins de bonbons sans enfants. J’ai feuilleté une demi-heure en une sans voir personne acheter quoi que ce soit aux jeunes hommes désintéressés vêtus de noir, qui tenaient les comptoirs de vapotage et les bureaux de change à l’arrière de la boutique. Les questions sur la façon dont ils gagnent leur vie ou paient le loyer de toutes ces actions ont été répondues par un haussement d’épaules vaguement menaçant.

Signe d'Oxford Street
Oxford Street était l’une des destinations touristiques les plus populaires de Londres. Photo : Tony Baggett/Alamy

Certains historiens sociaux pourraient voir dans ces opérations que la rue revient à ses racines. de Yale Recherche de Londres série consacre un tome entier à Oxford Street, la caractérisant comme un lieu d’« incohérence persistante », un lieu boueux via dolorosa plein de pubs, de spots de boxe stériles, de colporteurs et de colporteurs. Son gagne-pain dépendait du fait qu’il s’agissait du chemin le plus court entre les tribunaux de l’Old Bailey et la potence de Tyburn (aujourd’hui Marble Arch) où les exécutions hebdomadaires étaient suivies par des dizaines de milliers de personnes. Les éboueurs avaient besoin d’un endroit pour manger et, plus important encore, pour boire.

Dans son film de 1991 Les fantômes d’Oxford StreetL’impresario punk Malcolm McLaren a roulé des lunettes devant Selfridges, suggérant que vous pouviez encore entendre les cris des pendus. Il était amené ici chaque Noël lorsqu’il était enfant avec une grand-mère qui lui racontait qu’il y avait autrefois plus de prostituées que de chevaux marchant dans ces rues et lui montrait où Thomas De Quincey achetait sa drogue.

Comme aujourd’hui, il y a toujours eu des plans pour améliorer, comprendre ou redonner au lieu sa splendeur d’antan. Dans les années 1960, les urbanistes londoniens l’appelaient “la rue la moins civilisée d’Europe”. Les modernistes, férus de centres commerciaux et d’automobiles, ont proposé des idées de ponts d’accès pour piétons avec circulation en dessous et de survol à la régence d’Oxford Circus.

Soixante ans plus tard, l’impulsion a été d’interdire complètement les voitures de la route. Le maire de Londres, Sadiq Khan, a fait de la zone piétonne d’Oxford Street – où la pollution par les particules est souvent plusieurs fois la limite de sécurité – une pierre angulaire de son plan plus vert pour Londres. Après tout, la rue est la destination de transport public la mieux desservie du pays, avec quatre stations de métro et plusieurs lignes de bus. Les deux stations de la nouvelle ligne Elizabeth, conçues pour transporter 90 millions de passagers supplémentaires vers le West End de la capitale, seraient le catalyseur de cette nouvelle avenue arborée. Rien ne s’est passé.

La colline de l'arche de marbre
Le Marble Arch Mound était un plan à court terme pour ramener les acheteurs. Photo : Tayfun Salci/ZUMA Press Wire/REX/Shutterstock

Le projet piétonnier, dont il a été démontré qu’il réduisait considérablement la pollution et les accidents de la route, a été interrompu en 2018 par le conseil alors conservateur de Westminster, invoquant l’opposition des résidents locaux, bien que le projet ait reçu un soutien écrasant lors d’une consultation publique.

Le plan à court terme du Tory’s Council pour ramener les acheteurs – la création du ridicule “Marble Arch Mound” de 6 millions de livres sterling, un monticule artificiel miteux qu’il fallait payer 4,50 £ pour escalader, et qui a maintenant été démantelé – était un facteur clé de leur défaite aux élections municipales de cette année.

Le nouveau gouvernement n’a pas encore publié ses plans pour la régénération de la rue, bien qu’un porte-parole me dise qu’ils ont “exclu les passages pour piétons dans un avenir prévisible”. Certains militants et commentateurs ont désigné la transformation de King’s Cross, avec ses lieux artistiques, ses bureaux techniques et ses restaurants comme un modèle pour revitaliser la rue commerçante la plus célèbre de la capitale.

Le designer Thomas Heatherwick, qui planifiait une partie du réaménagement de King’s Cross – et également responsable du fiasco de Garden Bridge – m’a expliqué la semaine dernière comment il envisageait que cela puisse fonctionner : “Oxford Street ressemble à une immense et longue pièce qui est devenue terne et monotone et doit être réinventé “, a-t-il déclaré. santé et inspiration.”

Bien sûr, il devrait être sans voiture, dit Heatherwick, mais cela ne devrait être que le début. « Pourquoi ne pas assembler les toits des bâtiments, une passerelle interconnectée avec des ponts de l’un à l’autre et des ponts s’étendant sur la route principale elle-même ? Créer une grande promenade avec des entrées de magasins sur les toits. Quoi qu’il arrive, ne vous contentez pas de le changer. Londres”, dit-il, dans une phrase qui ressemblerait à de la musique de big band pour Harry Selfridge, “doit réapprendre à être courageux”.

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