‘J’ai dit, Don, il est temps pour toi de révéler’ : 50 ans plus tard, la vérité derrière American Pie | Musique

UNE Il y a très, très longtemps – cinq décennies pour être exact – l’Amérique a été ravagée par des confrontations intergénérationnelles à glacer le sang, des manifestations de rue massives et un éventail fulgurant de mouvements de justice sociale. Aujourd’hui, un demi-siècle plus tard, des événements et des dynamiques similaires dominent la conversation publique. Alors peut-être que c’est poétique qu’exactement cinq décennies se soient écoulées depuis qu’une chanson qui a capturé toute cette agitation culturelle, American Pie, est devenue un énorme succès. “C’est une chanson qui parle de son époque”, a déclaré Spencer Proffer, qui a réalisé un nouveau documentaire complet sur la chanson intitulé The Day the Music Died. “Mais cela s’applique tout autant maintenant.”

En fait, American Pie n’a fait que gagner des fans et gagner en importance car il a touché des générations successives et généré de nouvelles couvertures. Au fil des ans, il a été interprété par des artistes de Madonna (qui a créé une version commercialement triomphante, bien qu’esthétiquement fragile en 2000) à Garth Brooks à Jon Bon Jovi à John Mayer. Au fil des ans, les journalistes ont soumis la chanson à un niveau d’examen talmudique, tandis que l’auteur-compositeur, Don McLean, a donné un aperçu de son intention. En revanche, le nouveau documentaire propose la première déconstruction ligne par ligne des paroles, ainsi que l’analyse la plus détaillée à ce jour de son évolution musicale. “J’ai dit à Don:” Il est temps que tu révèles ce que 50 ans de journalistes ont voulu savoir “”, a déclaré Proffer. “Ce film était un effort concerté pour lever le rideau.”

De plus, il fournit un récit émotionnel de l’événement tragique que McLean a utilisé comme point de départ pour l’histoire plus large qu’il voulait raconter.

L’événement, que McLean a appelé “le jour où la musique est morte”, a bouleversé le monde de la pop de son temps et a eu un effet formateur sur l’auteur-compositeur. Par une nuit glaciale de 1959, un petit avion transportant Buddy Holly, Ritchie Valens et JP Richardson (The Big Bopper) s’est écrasé dans un champ de maïs à Clear Lake, Iowa, quelques minutes après le décollage, tuant tout le monde à bord. Le documentaire démarre avec cet événement et revient au Surf Ballroom, où les stars ont joué leur dernier spectacle. Les cinéastes ont réussi un coup d’éclat en amenant devant la caméra un homme qui a assisté à ce concert fatidique, ainsi que le propriétaire de la compagnie aérienne qui a loué l’avion condamné. Plus que cela, il présente une entrevue touchante avec la sœur de Valens, Connie, que nous voyons remercier McLean d’avoir immortalisé son frère en chanson.

La première partie du film couvre les débuts de McLean, y compris son temps comme livreur de journaux dans la banlieue de New York où il a grandi. Dans une longue interview pour le film, McLean parle de livrer le journal avec la nouvelle de l’accident, quelque chose auquel il fait référence au début des paroles. Buddy Holly était son idole musicale à l’époque. Alors que sa mort incitait les paroles de la chanson, une perte plus personnelle a changé le cours de la vie de McLean. Quand il avait 15 ans, son père est mort subitement d’une crise cardiaque. “Cela a eu un effet profond sur lui”, a déclaré Proffer. “Il a porté la mort de son père dans son âme.”

Dans son chagrin, McLean se plongea dans la musique et développa un talent suffisamment prometteur pour gagner des performances dans les clubs folkloriques de Greenwich Village à l’adolescence. Il a trouvé un modèle dans les Weavers, en particulier dans Pete Seeger, avec qui il s’est lié d’amitié. La primauté de la narration dans les chansons du groupe, ainsi que leurs fondements socioculturels, ont servi de modèle à certains aspects d’American Pie. Il a également appris la valeur du chant en accompagnement de Seeger. Un attrait évident d’American Pie est le refrain, que n’importe qui peut imiter. La simplicité de la mélodie fait écho à la musique pour enfants. “C’est comme une chanson de feu de camp”, a déclaré Proffer. « Tout le monde est invité à chanter.

Certaines des paroles de la chanson citent même des comptines, notamment “Jack be nimble/Jack be quick”. La couverture de l’ album American Pie a souligné le lien en mettant le pouce de McLean au premier plan en référence à une autre comptine sur Little Jack Horner, qui “a mis son pouce dedans / et a tiré un fil à plomb”.

En même temps, le message de la chanson ne pourrait pas être plus mature. “Pour moi, American Pie est l’éloge funèbre d’un rêve qui ne s’est pas réalisé”, déclare le producteur de la chanson, Ed Freeman, dans le film. “Nous avons assisté à la mort du rêve américain.”

“Le pays était dans un état de choc psychologique avancé”, a déclaré McLean devant la caméra. “Tout ce bourdonnement, ces émeutes et ces villes en flammes.”

Photo : la version de couverture/Alamy

L’extrême de tout cela a donné envie à McLean de photographier la lune de manière créative. “Je voulais écrire une chanson sur l’Amérique, mais je ne voulais pas écrire une chanson sur l’Amérique comme quelqu’un l’a déjà écrit”, dit-il.

Ce n’était pas un mince objectif, étant donné le nombre d’auteurs-compositeurs qui faisaient leurs propres odes à la désillusion du rêve américain à l’époque. Ils allaient de Paul Simon avec American Tune (qui envisage le Freedom State naviguant vers la mer) à la version de Dion d’Abraham, Martin et John (qui couvrait de manière poignante les assassinats de Martin Luther King et Robert Kennedy).

Le désir de McLean de se démarquer des autres auteurs-compositeurs-interprètes qui dominaient la musique à l’époque a également donné un coup de pouce à sa carrière. Son premier album, Tapestry, sorti en 1970, n’avait pas fait grande impression et sa petite maison de disques, MediaArts, lui faisait peu confiance. Pourtant, la grande chanson qu’il a inventée pour renverser la vapeur est arrivée sous une forme qui a défié l’édit le plus élémentaire d’un tube – qu’elle n’a pas duré plus de trois minutes. American Pie s’est tortillé pendant huit minutes et demie, rempli d’images cryptiques d’un rêve fiévreux.

En fait, McLean a écrit encore plus de couplets que la dernière chanson. “Il a continué à écrire”, a déclaré Proffer. “Si ça avait duré plus de huit minutes, ça aurait pu être seize.”

En ce sens, il partage quelque chose avec Hallelujah de Leonard Cohen. Dans les deux chansons, des couplets ont été écrits par l’auteur et rejetés (bien que beaucoup d’autres aient été jetés dans le cas de Cohen). Les deux chansons ont également gagné en statut et en impact au fil des ans. (Par coïncidence, la chanson de Cohen fait également l’objet d’un nouveau documentaire intitulé Hallelujah: Leonard Cohen, A Journey, A Song). Mais au fond, ils sont fondamentalement différents. “Alléluia est une étude spirituelle”, a déclaré Proffer. “American Pie est une étude sociologique.”

C’est souvent un spécimen retenu. Les paroles regorgent de références codées aux rois, aux reines et aux bouffons, ainsi qu’à une multitude de personnalités culturelles qui les ont rassemblées dans un quiz pop virtuel : “Nommez cette référence !” Le résultat rend la chanson particulièrement captivante et taquine l’auditeur pour résoudre l’énigme. “Chaque fois que vous écoutez, vous pensez à quelque chose de différent”, a déclaré Proffer.

Dans le film, McLean rejette certaines des spéculations les plus courantes sur ses points de référence. Elvis n’était pas le roi en question. La “fille qui chantait le blues” n’était pas Janis Joplin, et Bob Dylan n’était pas le bouffon. En 2017, Dylan a commenté sa prétendue référence à Rolling Stone : “Un bouffon ?” il a dit. “Bien sûr, le bouffon écrit des chansons comme Masters of War, A Hard Rain’s Gonna Fall, It’s Alright, Ma.” Je dois penser qu’il parle de quelqu’un d’autre.”

Aussi fantaisistes que soient certaines des paroles de McLean, la référence centrale au “jour où la musique est morte” a transformé la chanson en une leçon d’histoire pour ceux qui sont nés trop tard pour se souvenir de cet événement de manière aussi écrasante que McLean. Même lorsque la chanson est apparue pour la première fois, plus d’une décennie s’était écoulée depuis le crash, l’équivalent de mille ans dans la vie trépidante de la pop.

L’une des parties les plus intéressantes du documentaire offre une ventilation détaillée de l’évolution de l’arrangement de la chanson. Il a trouvé son véritable rythme lorsqu’ils ont fait venir le claviériste de session Paul Griffith, qui a figuré sur des enregistrements révolutionnaires de tout le monde, de Dylan à Steely Dan. Ses parties de piano ont apporté une ferveur gospel à la chanson, ainsi qu’un rebond pop supplémentaire. Des crochets comme celui-ci ont aidé une chanson d’une densité et d’une longueur intimidantes à devenir aimée par des millions de personnes.

Pour faire face à la longueur, la maison de disques de McLean a eu une idée brillante. La première moitié de la chanson est apparue sur la face A du single, tandis que la seconde a été attribuée à la face B. Le résultat a transformé la face A en un cliffhanger que l’auditeur devait voir jusqu’au bout. La demande qui a suivi a forcé les stations de radio AM à jouer les deux côtés. Dans le même temps, la radio FM – dont le mandat était d’aller plus loin et de jouer plus longtemps – atteignait son apogée commerciale à l’époque. Sorti à la fin de 1971, American Pie a atteint le numéro 1 en janvier 72, où il est resté pendant un mois complet. Pendant 39 ans, il a détenu le record de la chanson la plus longue à atteindre le n ° 1 – jusqu’à ce que la coupe de 10 minutes de Taylor Swift, All Too Well, le brise.

McLean en 2019.
McLean en 2019. Photo : Charles Sykes/AP

Il est frappant de constater que les deux chansons ont une certaine colère. Mais avec le passage du temps, la pièce de McLean a considérablement changé dans la conscience publique. Aujourd’hui, il est parfois joué et interprété, comme s’il s’agissait d’une sorte de suite passionnante de The Star-Spangled Banner. Dans le film, un fan le décrit comme une chanson qui vous fait “faire une pause et être reconnaissant pour tout ce que vous avez”.

Garth Brooks dit dans le film que c’est une chanson “sur ce besoin d’indépendance, ce besoin de découverte … de croire que tout est possible”.

Les deux points de vue ne pourraient pas être plus déconcertants, étant donné la tristesse et le dégoût mur à mur des mots réels. En fait, American Pie se termine par “le père, le fils et l’esprit saint”, si horrifiés par l’état de la terre que même eux, les sauveurs apparents de l’humanité, courent vers le rivage. “Les gens ne pensent pas à ce que (la chanson) signifie vraiment”, a déclaré Proffer. “Ils pensent à ce qu’ils ressentent.”

Si de telles réactions décontextualisent sauvagement la chanson, le film peut servir à la recontextualiser. De plus, il vise à étendre son héritage à travers de nouvelles versions de la chanson chantée par quelqu’un de la génération actuelle (la chanteuse britannique de 24 ans Jade Bird) et des artistes d’une autre culture (le chanteur Jencarlos et le producteur Maffio, qui a créé une version en espagnol). “C’est excitant de savoir que quelque chose qui s’est passé il y a 50 ans peut trouver un écho chez les générations futures”, a déclaré Proffer. “Écouter la chanson donne aux gens un aperçu de ce qu’était la vie à l’époque et de ce qu’elle est devenue maintenant.”

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