Le courage des défenseurs d’Azovstal rappelé aux funérailles de Kiev

KYIV, Ukraine (AP) – Lorsqu’il s’est rendu aux forces russes dans l’aciérie pulvérisée d’Azovstal en mai à Marioupol, le soldat ukrainien blessé n’a pas pu dire au revoir convenablement à son ami tué, dont le corps a dû être laissé avec des centaines d’autres morts.

L’ancien prisonnier de guerre, nommé David, a finalement eu sa chance dans un crématorium à Kiev jeudi.

Se déplaçant prudemment avec des béquilles après l’amputation de sa jambe gauche, David et d’autres soldats ont dit au revoir à Ilya Honcharov, dont le cercueil était drapé du drapeau ukrainien jaune et bleu.

“Une douce mort à l’agonie pour toi,” ça sonnait. “Je me dissoudrai en toi et pour toujours dans ta vie.”

David est l’un des rares prisonniers de guerre du siège d’Azovstal que la Russie a libéré en échange.

Et le corps de Honcharov, 26 ans, parmi des centaines que les deux parties ont également échangés même en se battant, est l’un des rares que les autorités ukrainiennes ont pu identifier. Son frère a reconnu un de ses tatouages.

Au cours des deux mois qui se sont écoulés depuis que les combattants d’Azovstal se sont rendus et ont mis fin à leur défense tenace de l’usine tentaculaire qui est devenue un symbole de la ténacité de l’Ukraine dans la guerre contre la Russie, peu de familles et d’amis de ceux qui ont été tués ou emprisonnés se sont souvenus de trouver la fermeture.

Toujours sans réponse, des questions lancinantes sur comment, où et quand des êtres chers sont morts. Certains restes pourraient ne jamais être récupérés.

Si les troupes ukrainiennes libèrent un jour Marioupol, certaines familles espèrent obtenir au moins des poignées de terre de la ville qui a été presque bombardée dans l’oubli. Un champ de la mort pour des milliers de citoyensles ruines carbonisées sont une terre sacrée pour les familles des soldats tombés au combat qui ont tenté d’empêcher la ville stratégique et son port de tomber aux mains des Russes.

Plus de 2 000 défenseurs d’Azovstal ont marché de l’épave tordue vers la captivité russe à la mi-mai, mettant fin au siège de près de trois mois de Marioupol. Leurs familles ne savent toujours pas quand – ni même si – ils peuvent rentrer à la maison.

David était l’un des 144 soldats ukrainiens – dont 95 qui ont combattu à Marioupol – qui ont été livrés par les troupes russes le 29 juin lors d’un échange de prisonniers.

Il ne peut toujours pas parler de ses six semaines de captivité de peur de compromettre la libération d’autres prisonniers de guerre et il ne voulait pas être identifié par son nom complet.

Mais David parlait volontiers de son ami Honcharov, qui avait été mutilé par un obus de mortier qui lui avait brisé les os des bras et des jambes, et des éclats d’obus dans le dos. Honcharov s’était accroché à la vie pendant des heures à travers sa douleur, et ses camarades se sont traînés dans une cave après la tombée de la nuit et ont traversé le paysage infernal de l’usine de métal tordu, de voitures renversées et de béton brisé.

« Je ne sais pas comment il est resté si courageux. Je ne pouvais pas supporter une telle douleur”, a déclaré David.

Honcharov mourut le 16 mai, jour qui marqua le début de la fin du siège de Marioupol. C’est alors que les défenseurs restants d’Azovstal ont commencé à se rendre – les derniers résistants ukrainiens dans la ville occupée. Ils avaient en grande partie épuisé leurs réserves et les commandants leur ont dit qu’ils avaient accompli leur mission pour attacher et saigner les troupes russes aussi longtemps que possible.

Quelques chanceux ont été transportés dans des hélicoptères volant à basse altitude avant de se rendre dans une série de missions de sauvetage clandestines audacieuses et parfois meurtrières.. Mais plus de 2 400 ont été pris au piège et se sont rendus aux troupes russes. Parmi eux se trouvait David, dont la jambe gauche a été abattue par un missile antichar quelques heures avant le début de la reddition du 16 mai.

Les survivants ont laissé derrière eux des centaines de corps, dont celui de Honcharov. Il a été renvoyé à Kiev lors de l’un des six échanges de restes. Les échanges portent sur les corps de plus de 400 soldats tués à Marioupol, dont Azovstal. On ne sait pas combien il en reste.

“Je pense que nous ne connaîtrons jamais le nombre exact”, a déclaré Olena Tolkachova, qui travaille avec le régiment Azov, l’une des unités ukrainiennes défendant l’aciérie. Elle dirige le service spécialisé du régiment, qui organise les soins médicaux aux blessés et l’inhumation des morts. Il reçoit également des appels interminables de familles demandant des nouvelles sur les détenus et si des restes ont été identifiés.

Le dernier échange a eu lieu le 19 juillet. Chaque camp donne aux 45 autres corps, rencontre et signe des papiers avant de se séparer. Les corps que les troupes russes ont transférés proviennent de diverses unités ukrainiennes. Certains sacs mortuaires portent la mention « Azovstal » ou « Mariupol », mais la plupart sont simplement « ukrainiens ».

Des tests ADN sont nécessaires pour identifier la plupart des restes. Seuls 2% à 3% sont identifiés avec des effets personnels, des uniformes de soldats ou des marques distinctives, y compris des tatouages, a déclaré Tolkachova.

Les corps arrivent sans aucune information sur l’endroit exact où ils ont été retrouvés. Mais Tolkachova et ses collègues bénévoles à la morgue de Kiev ont appris que s’il y a du sable sur un corps, il est très probablement enterré sur le rivage près du moulin d’Azovstal, qui borde la mer d’Azov.

“Nous travaillons et continuerons à travailler jusqu’à ce que notre dernier héros soit correctement enterré, jusqu’à ce que le dernier blessé soit guéri et ramené à la vie, jusqu’à ce que chaque famille soit réunie avec ses enfants”, a déclaré Tolkachova. “Les conséquences de cette guerre resteront avec nous jusqu’à la fin de nos vies.”

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