Non, le télescope spatial James Webb n’a pas trouvé la “plus ancienne galaxie” de tous les temps

Si vous avez suivi la communauté astronomique sur Twitter ou peut-être, Captain America lui-mêmevous avez probablement entendu parler de la dernière découverte du télescope spatial James Webb : la “plus ancienne galaxie que nous ayons jamais vue”.

C’est exactement ce que nous avait promis le télescope spatial James Webb. Il y a à peine une semaine, la mâchoire collective du monde s’est effondrée lorsque les premières images époustouflantes ont été révélées. Maintenant, le télescope prend un bon départ sur son d’innombrables programmes scientifiquesmais les chercheurs ont déjà eu accès à de nombreuses données collectées pendant la phase de mise en service du JWST et diffusées tôt aux chercheurs du monde entier.

C’est ainsi que nous avons trouvé “la plus ancienne galaxie” si rapidement. Les scientifiques ont fouillé un ensemble de données particulier à la recherche de galaxies lointaines et ont trouvé un candidat ils ont mentionné GL-z13, un rappel au détenteur actuel du record confirmé, GNz11.

Il reste encore du travail à faire pour confirmer que GL-z13 est bien le nouveau détenteur du record – dont certains prendront plus de temps pour pointer Webb vers la galaxie – pourtant plusieurs publications ont déjà couronné cette galaxie championne universelle.

Alors, comment en sommes-nous arrivés là ? Et est-ce “la plus ancienne galaxie” jamais vue ?

Au cours des dernières 24 heures, deux groupes de recherche différents ont téléchargé des articles (l’un ici, l’autre ici) sur arXiv détaillant leur recherche de galaxies très lointaines dans les données de James Webb.

Le site Web “arXiv” (je le prononce “ark-siv” parce que je suis un païen, mais d’autres m’assurent qu’il se prononce “archive”) est un référentiel de prépublication, un endroit où les scientifiques peuvent déposer des études afin qu’elles puissent être rapidement distribuées entre collègues. C’est un endroit idéal pour publier rapidement de nouvelles recherches, en particulier pour l’astronomie et l’astrophysique, avec la mise en garde que les résultats ne sont généralement pas évalués par des pairs – un point de contrôle important pour valider la recherche et ses méthodes.

Je ne veux pas chier la fête pour GL-z13, mais je veux faire preuve d’un peu de prudence. En communiquant les résultats avec une telle certitude, il y a une chance que les lecteurs perdent confiance dans les scientifiques s’il s’avère que GL-z13 est quelque chose de complètement différent. Plusieurs astronomes à qui j’ai parlé pensent que les données sont assez convaincantes et que la galaxie vit probablement loin (longtemps), mais jusqu’à ce qu’il y ait confirmation, GL-z13 ne peut pas prendre le titre de “la plus ancienne galaxie”.

Et pour certains, même ce titre lui-même est un peu trompeur.

Vous voyez, GL-Z13 n’est pas exactement “la plus ancienne galaxie de tous les temps” – elle vient d’une époque où l’univers avait à peine 330 millions d’années. La lumière de cette galaxie ? Eh bien, c’est super vieux. Il a voyagé longtemps pour atteindre le JWST. Mais la galaxie elle-même, si elle est confirmée, est probablement la… le plus jeune galaxie, selon Nick Seymour, astrophysicien à l’Université Curtin en Australie occidentale.

“À 330 millions d’années après le Big Bang, il ne peut pas avoir plus de 100 millions d’années au mieux”, a déclaré Seymour. “C’est pourquoi c’est vraiment un bébé galaxie au début des temps.”

Être enthousiasmé par les réalisations spatiales record est une évidence. En tant que journaliste scientifique, je le fais pratiquement tous les jours. Mais lors de la déclaration de nouvelles découvertes, il est important de transmettre l’incertitude. Dans les gros titres, dans les messages sociaux, dans la façon dont nous discutons du progrès scientifique. Nous devons établir la bonne référence et sortir de cette incertitude. L’histoire du GL-z13 est belle, et elle ne fait que commencer. Les astronomes doivent maintenant l’étudier beaucoup plus pour s’assurer que les distances sont correctes.

“De toute évidence, il y a beaucoup de travail de suivi à faire, mais c’est vraiment un aperçu de la direction que prend James Webb”, a déclaré Michael Brown, astrophysicien à l’Université Monash.

Ce n’est qu’en avril, avant que Webb ne scanne le cosmos, que… Des astronomes ont annoncé qu’ils avaient peut-être découvert la galaxie la plus éloignée de tous les temps, HD1. On pense que cette galaxie date de l’époque où l’univers avait environ 330 millions d’années. Brown a noté à l’époque qu’il valait la peine d’être prudent avant de céder le titre à HD1, car les données pourraient pointer vers une galaxie à des milliards d’années-lumière plus proche de la Terre. Pour confirmer la distance, comme avec GL-z13, nous avons besoin de plus d’observations.

Savez-vous quel télescope peut faire cela ? Vous l’avez deviné : JWST.

Nous sommes fascinés par l’idée de battre des records, mais le point le plus intéressant de tout cela est peut-être que si Webb fonctionne aussi bien que prévu (et il semble fonctionner mieux que même les scientifiques ne l’avaient rêvé), le titre de “la plus ancienne galaxie” changera de mains autant que le Championnat Hardcore 24/7 de la WWE. Nous trouverons de nouvelles galaxies d’encore plus loin dans le temps à un rythme auquel nous n’aurions pas pu rêver.

Si c’est le cas, je m’attends à ce que le record ne tarde pas à tomber.

Mise à jour le 22 juillet : titre modifié, contexte ajouté à la section la plus ancienne sur les galaxies.

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