Erdogan reste un casse-tête pour Biden même après l’accord d’aide à l’Ukraine

WASHINGTON – Lorsque la Russie et l’Ukraine sont parvenues à un accord vendredi pour débloquer les exportations de céréales ukrainiennes, le président turc Recep Tayyip Erdogan a joué le rôle d’un homme d’État bienveillant.

Assis à côté du secrétaire général des Nations unies dans un palais ottoman à Istanbul, Erdogan a déclaré que l’accord, que la Turquie a aidé à conclure, bénéficierait à “toute l’humanité”.

L’administration du président Biden a salué cet accord, qui pourrait apporter une solution à une crise alimentaire mondiale exacerbée par l’invasion de l’Ukraine par la Russie et le blocus de ses ports. Les responsables étaient sceptiques quant à la bonne foi de la Russie et des missiles russes ont frappé la ville portuaire ukrainienne d’Odessa moins d’un jour après la signature du pacte. Pourtant, un porte-parole de la Maison Blanche avait félicité M. Erdogan pour ses efforts.

Mais en privé, M. Erdogan a continué d’être une source d’irritation considérable pour les responsables du gouvernement Biden.

Quelques jours avant de présider l’accord sur les céréales, l’autocrate turc a réitéré un avertissement selon lequel il opposerait son veto aux plans de l’OTAN d’accepter la Suède et la Finlande comme membres dans les mois à venir, un acte qui affecte profondément l’alliance et l’embarras de l’administration Biden alors qu’ils travaillent pour contrer la Russie . Et le Congrès a exprimé ce mois-ci des doutes sur la promesse de M. Biden lors d’un sommet de l’OTAN en Espagne le mois dernier de vendre des dizaines d’avions de combat F-16 à la Turquie.

Mardi, M. Erdogan s’est rendu à Téhéran pour rencontrer le président iranien Ebrahim Raisi et le président russe Vladimir V. Poutine. Les images de deux rivaux américains de premier plan avec le chef de l’OTAN, M. Erdogan, se sont heurtées au récit occidental d’un Iran et d’une Russie profondément isolés, ont déclaré des analystes.

Vendredi, un porte-parole de la Maison Blanche a réitéré les inquiétudes des États-Unis concernant les menaces de M. Erdogan de lancer une nouvelle invasion du nord de la Syrie ciblant des combattants kurdes soutenus par les États-Unis qu’il considère comme des terroristes.

Prises ensemble, les actions de M. Erdogan – et la capacité limitée de M. Biden à les contenir – soulignent la position unique du dirigeant turc en tant qu’allié militaire souvent en contradiction avec son programme d’alliés occidentaux. Pour les responsables américains, c’est un rôle souvent exaspérant.

“Erdogan est essentiellement Joe Manchin de l’OTAN”, a déclaré Elizabeth Shackelford, une ancienne officier du service extérieur, faisant référence au sénateur démocrate conservateur de Virginie-Occidentale qui a contrecarré l’agenda national de M. Biden. “Il fait partie de notre équipe, mais il fait des choses qui ne sont clairement pas bonnes pour notre équipe. Et je ne vois tout simplement pas cela changer.”

Mais les responsables de l’administration Biden disent qu’annuler complètement Erdogan serait contre-productif. La position de son pays au carrefour de l’Est et de l’Ouest est stratégiquement importante et lui permet d’être un interlocuteur avec des voisins encore plus gênants – comme en témoigne l’accord sur les céréales, qui a créé un corridor démilitarisé à travers la mer Noire pour les exportations agricoles de l’Ukraine.

Un haut responsable américain a déclaré qu’une grande partie du comportement problématique d’Erdogan était due à sa faiblesse politique en Turquie, où l’inflation a atteint près de 80% le mois dernier. Espérant détourner l’attention de son économie mal gérée, M. Erdogan s’est tourné vers des démonstrations déchirantes de nationalisme et de démagogie face à la menace posée par le PKK, un mouvement séparatiste kurde en Turquie et des groupes kurdes en Syrie.

Les initiatives majeures de l’OTAN, telles que l’élargissement proposé de l’alliance de 30 membres pour inclure la Suède et la Finlande, nécessitent une approbation unanime. M. Biden a déclaré en mai qu’il espérait que les deux pays pourraient se joindre “bientôt” dans ce qui serait un coup stratégique majeur pour M. Poutine.

Mais M. Erdogan s’y est opposé, se plaignant que les deux nouveaux membres potentiels aient apporté un soutien politique et financier au PKK, que les États-Unis ont classé comme organisation terroriste en raison de son passé d’attaques violentes. Les responsables américains et de l’OTAN craignaient que l’expansion prévue n’échoue dans une victoire de propagande majeure pour M. Poutine, qui a longtemps travaillé pour diviser l’alliance.

Les dirigeants de l’OTAN ont poussé des soupirs de soulagement lors de leur sommet le mois dernier lorsque M. Erdogan est parvenu à un accord avec les dirigeants suédois et finlandais s’engageant à réprimer les organisations terroristes et à signer des accords d’extradition avec la Turquie, dont les membres du PKK vivent dans ces pays.

M. Biden a semblé particulièrement reconnaissant pour la percée. “Je voudrais vous remercier en particulier pour ce que vous avez fait pour régler la situation concernant la Finlande et la Suède”, a-t-il déclaré à Erdogan en présence de journalistes.

L’accord de deux pages stipulait en termes généraux que la Suède et la Finlande traiteraient rapidement et de manière approfondie “les demandes en attendant l’expulsion ou l’extradition de terroristes présumés”. Mais les responsables turcs ont déclaré s’attendre à l’extradition de plus de 70 personnes. Il n’était pas clair si la Suède et la Finlande seraient d’accord ou comment M. Erdogan réagirait si elles ne le faisaient pas.

Lundi, M. Erdogan a averti qu’il pourrait encore “geler” l’élargissement de l’OTAN si ses exigences n’étaient pas satisfaites.

M. Biden a également déclaré à M. Erdogan en Espagne qu’il soutenait la vente de 40 avions de chasse américains F-16 que la Turquie avait demandée l’automne dernier, ainsi que des mises à niveau technologiques pour des dizaines de chasseurs qu’elle possède déjà. La Turquie veut ces avions en partie parce que l’administration Trump a annulé les plans de vente des avions de combat F-35 avancés du pays en 2019 après que M. Erdogan, dans l’un de ses récents mouvements les plus déroutants, ait acheté le système de missiles anti-aériens S-400 de la Russie au mépris des avertissements américains.

M. Biden a nié avoir proposé les avions pour acheter le soutien de M. Erdogan à l’expansion de l’OTAN. «Et il n’y avait aucune considération pour cela; c’était juste que nous devions vendre”, a-t-il dit. “Mais j’ai besoin de l’approbation du Congrès pour le faire, et je pense que nous pouvons l’obtenir.”

L’approbation du Congrès peut ne pas être donnée. Et il n’était pas clair si M. Erdogan pouvait bloquer l’expansion proposée par l’OTAN jusqu’à ce qu’il parvienne à un accord sur les avions F-16.

Ce mois-ci, la Chambre a adopté un amendement à une loi annuelle sur la politique militaire exigeant que M. Biden confirme que toute vente des jets est dans l’intérêt national vital de l’Amérique et que la Turquie n’utilisera pas les jets pour survoler l’espace aérien de la Grèce, sa mer Égée , violer. Voisin de la mer et allié de l’OTAN, avec qui Ankara est mêlé à un âpre différend territorial.

Le représentant Chris Pappas, démocrate du New Hampshire et parrain de l’amendement, a également mentionné l’achat par M. Erdogan du système de missile russe et sa position douteuse sur l’invasion russe de l’Ukraine. M. Erdogan a qualifié l’invasion “d’inacceptable” mais n’a pas adhéré aux sanctions imposées à la Russie par les États-Unis et leurs alliés.

“Ça suffit”, a déclaré M. Pappas. “La Turquie a joué des deux côtés de la clôture en Ukraine. Ils ne sont pas l’allié fiable sur lequel nous pouvons compter.”

“Je pense que l’administration Biden doit adopter une position plus ferme”, a-t-il ajouté.

Une fois que la Maison Blanche aura officiellement demandé au Congrès d’approuver la vente des avions, Biden aura besoin du soutien d’autres membres influents qui ont fortement critiqué Erdogan, notamment le président de la commission des relations étrangères du Sénat démocrate, Bob Menendez du New Jersey.

Menendez s’est déjà demandé si la Turquie appartenait à l’OTAN. Et lors d’une audition le mois dernier sur le projet d’élargissement de l’OTAN, il a déclaré que “le temps presse, les préoccupations de la Turquie qui font obstacle à ce processus ne servent que les intérêts de Poutine”.

M. Menendez a également fait une déclaration le mois dernier avec son homologue républicain du comité des relations étrangères, le sénateur Jim Risch de l’Idaho, avertissant sévèrement M. Erdogan de son invasion imminente du nord de la Syrie. Ils ont été rejoints par le président démocrate de la commission des affaires étrangères de la Chambre, le représentant de New York Gregory W. Meeks, et son homologue républicain, le représentant du Texas Michael McCaul.

Dans le communiqué, les législateurs ont déclaré que l’éventuelle invasion aurait des “résultats désastreux”, menaçant les opérations locales contre les restes de l’État islamique et exacerbant la crise humanitaire en Syrie.

Un responsable du Pentagone a récemment ajouté les avertissements américains.

“Nous nous opposons fermement à toute opération turque dans le nord de la Syrie et avons clairement exprimé nos objections à la Turquie”, a déclaré ce mois-ci Dana Stroul, sous-secrétaire adjointe à la Défense, au Washington Institute for Near East Policy. “ISIS va profiter de cette campagne.”

Certains des critiques les plus sévères d’Erdogan mettent en garde contre un cycle sans fin dans lequel le dirigeant turc obtient des concessions des États-Unis et d’autres alliés de l’OTAN, telles que de nouveaux avions de chasse et une ligne plus dure contre les combattants de la milice kurde, sur ses demandes à venir.

“Cette danse autour du F-16 – c’est de la diplomatie des avions de chasse, et c’est un masque de ce qui se passe vraiment ici”, a déclaré Mark Wallace, fondateur du Turkish Democracy Project, un groupe qui a été très critique envers M. Erdogan et ses partisans. .. tourner à l’autoritarisme. “Un bon allié – et encore moins un bon allié de l’OTAN – n’utilise pas le chantage pour obtenir ce qu’il veut à des moments clés de l’histoire de l’alliance.”

Julian E. Barnes a contribué aux reportages d’Aspen, Colorado.

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