Les voitures volantes sont partout au salon aéronautique de Farnborough : décolleront-elles ?

FARNBOROUGH, Angleterre – Des centaines de millions de dollars de capital-risque ont été investis dans des projets de taxi volant ces dernières années. Les véhicules conceptuels étaient partout au Farnborough Air Show, bien qu’aucun n’ait volé.

L’étincelle de cette folie des taxis aériens urbains est la possibilité d’un vol électrique.

Les batteries n’alimenteront jamais un avion de la taille d’un Boeing ; ils sont trop lourds avec pas assez de force. Mais ils ont le potentiel d’électrifier de petits avions, comme des voitures volantes avec environ quatre passagers.

Ces nouveaux véhicules conceptuels se soulèvent généralement verticalement comme un hélicoptère au moyen de plusieurs petits rotors sur le dessus, planent brièvement puis passent au vol en palier à voilure fixe comme un avion.

Une vidéo sur le site Web de Vertical Aerospace, une société britannique montante d’avions électriques à décollage et atterrissage verticaux (eVTOL), donne une idée du battage médiatique.

Le PDG Stephen Fitzpatrick parle du prototype de taxi aérien VX4 de Vertical, qui, selon la société, devrait voler pour la première fois plus tard cet été et être certifié pour transporter des passagers d’ici 2025 :

« Le X4 est 100 fois plus silencieux qu’un hélicoptère. Il devient sans carbone. Ce sera une fraction du coût”, a déclaré Fitzpatrick. “Le plus important de tout, ce sera 100 fois plus sûr.”

Il n’a jamais volé. Mais comment est-ce pour une promesse?

La maquette VX4 pleine grandeur à Farnborough est énorme – 43 pieds de long avec une envergure de 49 pieds – beaucoup plus grande que les autres exposées.

Conçu pour transporter quatre passagers et un pilote, il s’agit d’un concept de tiltrotor.

Cela signifie que les quatre ventilateurs rotatifs au bord d’attaque des ailes, après avoir soulevé le véhicule dans les airs, tournent vers le bas pour devenir des hélices en vol en palier vers l’avant.

Seules deux ou trois sociétés eVTOL ont réussi la transition de la portance verticale au vol horizontal à voilure fixe, et aucune n’a de tiltrotors, une technologie difficile.

Le tiltrotor Osprey de l’US Marine Corps, conçu par Bell Helicopter et Boeing, a subi une série d’accidents mortels multiples qui ont jeté de sérieux doutes sur sa sécurité.

L’AW609 de Leonardo, le premier avion commercial à rotors basculants au monde, est maintenant presque certifié – 20 ans après son lancement.

L’idée qu’une technologie aussi nouvelle et radicale que le VX4 puisse être certifiée pour les vols commerciaux de passagers d’ici 2025 séduit les investisseurs en capital-risque.

Pour les gens de l’aviation, familiers avec les rigueurs de la certification, c’est totalement improbable.

“C’est optimiste”, a admis Nate Isbell, responsable du marketing de Vertical pour l’Amérique du Nord, lorsqu’il a fait visiter le VX4 dans un espace d’exposition à Farnborough.

Lorsqu’on lui a demandé comment la transition du vol stationnaire vertical au vol en palier se ferait en toute sécurité, il a simplement répondu: “Le logiciel de contrôle de vol Honeywell s’en chargera.”

Si jamais le VX4 devenait le transport en commun que Vertical veut qu’il soit, il pourrait littéralement noircir le ciel.

Le gigantesque avion peint en noir a l’air aussi menaçant qu’un ptérodactyle ou un taxi qui peut être invoqué par Dark Vador.

Au moins, les responsables marketing de Wisk, la société de taxis aériens dont Boeing détient la majorité, ont eu le cerveau de peindre leur taxi aérien relativement petit en jaune vif.

Boeing choisit son taxi aérien

Le taxi biplace Wisk, de 21 pieds de long avec une envergure de 36 pieds, dispose de 12 ventilateurs de levage verticaux et d’une hélice de poussée à l’arrière pour le vol vers l’avant, avec moins de pièces mobiles et une technologie plus simple qu’un tiltrotor.

A un détail près près : contrairement au VX4 et à tous les autres concepts eVTOL actuels, Wisk n’a pas de pilote. Ce taxi vole tout seul.

En regardant dans le cockpit du Wisk, un passager pourrait être un peu dérangé de voir ce qui ressemble un peu à une configuration d’hélicoptère, mais sans commandes visibles.

Le globe de verre du prototype exposé à Farnborough ne contient que deux sièges passagers. Entrez et cela se fera automatiquement.

Cela pourrait être plus difficile à obtenir qu’un tiltrotor.

Des analystes chevronnés de l’aérospatiale, tels qu’Adam Pilarski du cabinet de conseil en aviation Avitas, sont universellement sceptiques quant à l’analyse de rentabilisation de ces taxis aériens et aux délais prévus pour leur déploiement.

“C’est sexy pour certains et les gens y investissent beaucoup d’argent, en particulier les financiers”, a déclaré Pilarski. “Je ne pense pas que cela change tant que ça l’aviation.”

Sash Tusa, analyste chez Agency Partners à Londres, a déclaré que l’état d’esprit technologique de la Silicon Valley dans ces startups – essayez et échouez et essayez et échouez jusqu’à ce que la technologie fonctionne enfin – est “complètement opposé au transport aérien”.

Et tandis que toutes les startups admettent qu’elles doivent compter sur des navetteurs réguliers pour gagner de l’argent, considérez le pitch sur le site Web d’Archer, un autre aspirant de la Silicon Valley.

“Les utilisateurs d’Archer peuvent se promener le matin à Marin avant de se rendre au bureau, puis se détendre avec une dégustation de vin en soirée dans la vallée de Napa, le tout avec du temps libre.”

C’est l’image des « banlieusards ordinaires » d’un monde high-tech insulaire.

Un commentaire sur les taxis aériens d’Agency Partners lors du salon de l’aéronautique a suggéré aux investisseurs qu’ils pourraient réussir « dans des villes avec une petite population riche qui craignent une population pauvre beaucoup plus importante (par exemple, Sao Paolo, où les hélicoptères sont déjà largement utilisés) ».

Peut-être par coïncidence, le PDG de Wisk, Gary Gysin, a déclaré dans une interview au salon de l’aéronautique qu’il avait en tête 20 villes mondiales surpeuplées comme marché cible – puis nommé Sao Paolo, Mumbai, New York, Los Angeles et Londres.

Les taxis aériens rapporteront-ils de l’argent ?

Cependant, Gysin a insisté sur le fait que l’économie de l’entreprise ne réussira que si les taxis aériens transportent un grand nombre de personnes.

“Nous voulons atteindre 3 dollars par passager-mille pour qu’un étudiant puisse se le permettre”, a-t-il déclaré. “Si ce n’est qu’un service premium, ce sera une petite entreprise.”

La seule façon de faire baisser les prix des billets, a-t-il dit, est d’éliminer le pilote et de voler de manière autonome. Il a dit que c’est pourquoi Wisk poursuit cet objectif, même s’il sait que certains taxis aériens pilotés arriveront plus tôt sur le marché.

“Le reste de l’industrie devra voler pour gagner de l’argent”, a ajouté Gysin. “Ce sera une proposition de perte d’argent avec des pilotes dans les avions.”

La vérité est que même les participants dans le domaine désormais bondé des start-ups de taxis aériens voient le risque du projet.

Gysin estime que seuls quatre ou cinq des nombreux rivaux de démarrage de Wisk survivront.

Le secteur eVTOL est “un endroit incroyablement bon pour perdre de l’argent”, a déclaré Tusa.

Même Chris Raymond, vice-président senior de Boeing et directeur du développement durable de l’entreprise, a reconnu l’incertitude de l’analyse de rentabilisation de ce nouveau secteur de la mobilité aérienne urbaine lors d’un briefing pré-Farnborough.

« Nous ne savons pas vraiment où va ce marché. Nous ne savons pas quels seront les prix », a déclaré Raymond. “Il y a beaucoup d’incertitude quant à l’avenir.”

Travail super intéressant pour les ingénieurs

Et pourtant, aussi douteux que l’analyse de rentabilisation, même les sceptiques admettent que la technologie est réelle et que l’ingénierie en cours est vraiment impressionnante.

Pour que ces voitures volantes fonctionnent, non seulement elles doivent effectuer cette transition difficile sans bégayer du vol vertical au vol horizontal, mais elles doivent également voler dans l’espace aérien à basse altitude, en évitant les bâtiments et autres taxis aériens. Ensuite, ils doivent inverser la transition entre le vol stationnaire et l’atterrissage.

Il peut être difficile d’obtenir l’acceptation publique et politique des essaims de taxis volants.

Ici à Londres, par exemple, les hélicoptères sont entièrement limités au vol le long de la Tamise pour des raisons de sécurité et de bruit.

Dans les villes américaines, il y a des problèmes similaires, avec des campagnes pour limiter le vol des hélicoptères à New York.

À San Francisco, il y a 32 hélicoptères, tous inutilisés en raison de l’opposition du public.

Pour Wisk, la complication supplémentaire est que ses taxis doivent naviguer de manière autonome dans cet espace aérien, guidés par des capteurs et contrôlés par des ordinateurs.

Les véhicules seront suivis depuis le sol par des personnes dont le travail s’apparente davantage à des contrôleurs aériens qu’à des pilotes.

Pourtant, le vice-président de Boeing, Brian Yutko, ingénieur en chef, durabilité et mobilité future, estime que Wisk, soutenu par Boeing, possède l’expertise technologique pour faire réussir son taxi autonome.

L’objectif déclaré de Wisk est d’avoir plus de 2 000 de ses taxis effectuant 1,7 million de vols dans les cinq ans suivant le début du service, transportant 40 millions de passagers dans des trajets courts et rapides autour des villes.

« S’agit-il d’objectifs ambitieux et audacieux ? Oui », a déclaré Yutko. « Mais… en fait, le moment est venu.

Il a déclaré que toutes les différentes technologies de pointe nécessaires pour faire voler l’avion Wisk et naviguer dans le ciel en toute sécurité – les systèmes d’alimentation électrique, les logiciels, l’intelligence artificielle, les systèmes autonomes – “sont toutes dans un tel état”. pour commencer à se croiser là où vous pouvez vraiment envisager de franchir une étape aussi transformatrice.

Boeing est all-in avec le projet.

Yutko, un ingénieur vedette de Boeing, siège au conseil d’administration de Wisk, une coentreprise entre Boeing et Kitty Hawk Corp, fondateur de Google, Larry Page.

Sur les 500 employés de Wisk, environ 100 sont des ingénieurs de Boeing dans les bureaux de l’entreprise dans la Silicon Valley.

Wisk a construit une série de neuf prototypes d’avions à grande échelle et, contrairement à Vertical Aerospace, a effectué environ 1 600 essais en vol.

Le modèle biplace de cinquième génération exposé à Farnborough a effectué plus de 400 vols sans passagers, y compris de multiples transitions du vol stationnaire au vol vers l’avant et s’arrêtant dans les airs pour tourner à 180 degrés.

En septembre, Wisk dévoilera son véhicule à quatre places de sixième génération, qui remplacera le véhicule avant la certification et la production de masse.

Wisk procède prudemment. Il n’insiste pas sur un calendrier précis. « Ces choses voleront quand elles seront en sécurité. Pas avant”, a déclaré Yutko.

“Nous pensons que le jalon du jour 1 atteint le seuil de sécurité du système avec lequel nous pouvons travailler en premier lieu”, a-t-il déclaré. “Ces opérations peuvent être limitées au départ lorsque nous commençons à déployer le service. Ce ne sera pas tous les jours pour vous d’aller travailler le premier jour.

Yutko a déclaré que Boeing considère Wisk comme une opportunité d’explorer les limites de la recherche sur le vol autonome.

Le simple fait de poursuivre l’objectif de certifier un avion eVTOL selon les mêmes normes de sécurité que les avions commerciaux entraînera des progrès, a-t-il déclaré.

Et Boeing espère également, a déclaré Yutko, que cela pourrait éventuellement devenir “une assez grande entreprise”.

Cela demandera de la patience. Gysin a déclaré que l’investissement total pour que Wisk continue d’exploiter les services passagers sera d’environ 2 milliards de dollars.

Dans une industrie inondée d’argent, les équipes d’ingénieurs qui y travaillent sont désormais les principaux bénéficiaires. Ils repoussent les limites de la technologie aérospatiale plus qu’ils ne l’ont fait depuis des décennies.

Certains de ces projets peuvent réussir, au moins à atteindre les objectifs technologiques, sinon à gagner de l’argent.

Il est donc probable que des voitures volantes viendront, mais peut-être pas à votre porte ou à la mienne.

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