La BCE renverse les rôles sur les marchés et les décideurs politiques paniqués

Bien que vous ne l’ayez peut-être pas réalisé en raison de la prestation discrète de Christine Lagarde, la Banque centrale européenne est devenue beaucoup plus combative envers les marchés financiers et les responsables de la politique budgétaire de la zone euro la semaine dernière.

Depuis quelque temps, la BCE, dirigée par Lagarde, est visiblement mal à l’aise d’être “le seul jeu en ville”. Il a longtemps été laissé à la banque centrale de pousser la politique monétaire à ses limites pour soutenir la demande globale. Et de trouver des mécanismes juridiquement étanches pour stopper les attaques spéculatives contre l’intégrité de l’euro et maintenir la solvabilité de ses membres.

Avec la décision la semaine dernière d’augmenter les taux d’intérêt d’un demi-point de pourcentage supérieur à celui indiqué et d’introduire un nouveau programme d’achat d’obligations en tant qu ‘«instrument de protection de la transmission», la banque centrale de l’euro a renversé la situation.

La décision sur les taux a été rapide et visait clairement à fléchir certains des muscles monétaires les plus serrés. Le message semblait être que les marchés devraient être conscients que la BCE n’hésitera pas à maîtriser l’inflation et à se préparer. Mais le TPI (pour utiliser ce dernier acronyme) est de loin le mouvement politique et d’économie politique le plus cohérent.

La BCE a pris sur elle d’empêcher la divergence des coûts d’emprunt du gouvernement, si elle estime que la divergence est “désordonnée” et “injustifiée”, et de fausser l’orientation de sa politique monétaire. En termes clairs, cela signifie éviter les ventes paniques sur le marché de la dette souveraine alors que le resserrement monétaire de la BCE incite les investisseurs à se demander ce que la hausse des taux d’intérêt ferait à la dynamique de la dette d’un gouvernement de la zone euro.

Ces investisseurs ont été prévenus. La conférence de presse de Lagarde a suggéré que l’élargissement des écarts que la BCE essaie d’arrêter est du type auto-réalisateur, les prix des obligations se détériorant pour la seule raison que les acteurs du marché s’attendent à ce qu’ils fassent. On pourrait le dire ainsi : la BCE ne tolère pas les dynamiques de marché qui, au lieu d’être le reflet de la réalité économique, créent leur propre dynamique.

Et il interviendra pour empêcher cela. L’euro a toujours été particulièrement vulnérable à la tendance des marchés financiers à passer d’un « bon équilibre » à un « mauvais équilibre » à mesure que la psychologie change. Le TPI est l’engagement de la BCE à éradiquer « l’équilibre ».

La banque centrale a également informé le reste du système de gouvernance de l’UE. Les critères d’éligibilité dépendent fortement des mécanismes de gouvernance économique de la Commission européenne et de l’Eurogroupe des ministres des finances. Pour renforcer les obligations d’un pays en dessous du TPI, la BCE examinera si le gouvernement adhère aux recommandations politiques de la Commission et de l’Eurogroupe. Il dit aux dirigeants élus de ne pas externaliser le jugement politique et les met au défi de prendre les décisions qui déterminent si un pays doit être protégé contre les attaques spéculatives.

Sans le dire en si peu de mots, la BCE use trop tard de son mandat secondaire négligé. Ceci est souvent oublié ou carrément nié, mais sous réserve de la stabilisation des prix, la BCE est légalement tenue de soutenir les politiques économiques générales du bloc. Il le fait tout en rappelant à tous ceux qui ont le pouvoir de définir ces politiques. C’est aux politiciens de mettre de l’ordre dans leurs politiques, mais s’ils le font, la BCE les soutiendra et évitera la panique du marché.

La démission de Mario Draghi en tant que Premier ministre italien le jour même où la BCE a annoncé son nouvel instrument met cette nouvelle dispense de prise de décision avec un grand soulagement. Les critères du TPI garantissent que les obligations italiennes sont directement éligibles au TPI si la BCE le juge nécessaire. Mais cela peut être de courte durée, car ces critères incluent le respect du plan de relance d’un pays financé par l’UE. Draghi a déclaré que l’Italie devra mettre en œuvre 55 actions politiques d’ici la fin de l’année pour rester conforme.

Cela pèsera sur qui prendra la barre à Rome dans les mois à venir, et sur ceux à Bruxelles qui devront évaluer la conformité italienne. En promettant de faire sa part, la BCE a placé plus de responsabilité sur les épaules des politiciens.

Cependant, le travail de la banque centrale n’est pas terminé. Le TPI fonctionnera mieux comme moyen de dissuasion crédible : un outil que vous pourriez utiliser, mais que vous n’avez probablement pas à utiliser. Mais Lagarde, bizarrement, veut laisser les marchés un peu dans le flou : « Il y a certains composants [of TPI] qu’il vaut mieux garder non publiés, non divulgués, sans commentaire », a-t-elle déclaré. Elle a également proposé que “nous préférerions ne pas l’utiliser”, même si “si nous devons l’utiliser, nous n’hésiterons pas”. La deuxième partie de cette déclaration aurait suffi. Dans l’état actuel des choses, la BCE sera probablement bientôt mise à l’épreuve par les marchés financiers.

martin.sandbu@ft.com

Il s’agit d’une version mise à jour de un Instant Insight précédent

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