Le Royaume-Uni et la France obtiendront des sièges au conseil d’administration dans le cadre d’un partenariat prévu entre Eutelsat et OneWeb

Les gouvernements britannique et français siégeront chacun au conseil d’administration d’un nouvel opérateur de satellites cherchant à affronter les entrepreneurs aérospatiaux milliardaires Elon Musk et Jeff Bezos dans le cadre d’une fusion à mener dimanche entre Eutelsat et OneWeb.

Eutelsat, coté à Paris, et OneWeb, le pionnier de l’Internet spatial sauvé de l’effondrement en 2020 par un plan de sauvetage d’un milliard de dollars dirigé par les Britanniques, sont proches d’un accord entièrement en actions qui vise à créer une entreprise avec la puissance de feu financière pour rivaliser sur le marché. marché de la connectivité spatiale en pleine croissance.

Une fusion répondrait au besoin d’Eutelsat d’une nouvelle croissance pour compenser le déclin de l’activité de vidéo par satellite et au besoin de OneWeb d’investissements de 2 à 3 milliards de dollars pour compléter son réseau et mettre à jour sa technologie, selon des personnes proches de l’accord.

Un accord pourrait également aider à relancer la coopération Bruxelles-Londres sur les projets spatiaux après que les différends sur l’accord UE-Royaume-Uni post-Brexit ont endommagé les relations. Les tensions sur le protocole d’Irlande du Nord régissant le commerce entre la province et le reste du Royaume-Uni ont conduit à une impasse sur des questions telles que la participation du Royaume-Uni à Copernicus, le programme d’observation de la Terre.

Des personnes proches de l’accord ont averti que si de nombreux problèmes avaient été résolus, aucun accord final n’avait été conclu dimanche soir. Mais beaucoup s’attendent à ce qu’un accord soit dévoilé dès lundi.

Selon les termes en cours de discussion, Sunil Bharti Mittal, l’actuel président de OneWeb et le principal actionnaire via son groupe Bharti Global, devrait devenir coprésident de la société fusionnée. Bharti détiendra une participation d’environ 18%, selon deux personnes au courant de l’accord.

Eva Berneke, l’actuelle PDG d’Eutelsat, devrait rester à son poste.

Les gouvernements britannique et français devraient avoir des participations similaires d’environ 10 % et un siège au conseil d’administration chacun. La part française sera détenue par l’intermédiaire de la Banque Publique d’Investissement, une banque de développement des entreprises soutenue par l’État.

La Grande-Bretagne conservera également sa participation en or dans OneWeb, lui donnant un droit de veto sur les ventes de sécurité nationale, ainsi que des droits sur l’emplacement du siège social et tout transfert de technologie. La France recevra également des garanties concernant le siège social d’Eutelsat.

OneWeb et Eutelsat ont refusé de commenter.

L’accord est l’aboutissement de l’ambition de longue date d’Eutelsat de mieux intégrer OneWeb dans son offre.

La société française a pris une participation de 24% dans OneWeb en 2021 et a annoncé un accord de marketing conjoint en mars pour apporter les capacités des opérateurs britanniques en orbite terrestre basse (LEO) à ses clients.

Des dizaines d’entreprises à travers le monde se précipitent pour revendiquer les nouvelles opportunités commerciales émergentes de LEO. Starlink de Musk a déjà lancé plus de 20 000 satellites en LEO et développe un service commercial dans de nombreuses régions du monde. Le projet Kuiper de Jeff Bezos prévoit également de lancer une méga-constellation de satellites dans les mois à venir.

Eutelsat espère également que l’accord encouragera Bruxelles à considérer OneWeb comme une plate-forme pour la proposition de l’UE de construire son propre service Internet spatial à partir de l’orbite terrestre basse. Cela était considéré comme difficile sous l’ancienne structure de propriété.

Néanmoins, c’est un gros pari pour Eutelsat et cela pourrait poser des défis aux investisseurs, a déclaré un analyste.

“Eutelsat dispose d’un cash-flow libre discrétionnaire de près de 500 millions de dollars, dont la majeure partie pourrait probablement être dépensée pour un projet comme OneWeb”, a déclaré Armand Musey, fondateur du cabinet de conseil Summit Ridge Group. “L’essentiel est que le [traditional] l’industrie est en déclin et Eutelsat voit apparemment OneWeb comme un moyen de générer de la croissance. C’est un gros risque pour la ferme.”

Cela pourrait également s’avérer politiquement “gênant”, a déclaré un autre analyste. “Le gouvernement britannique avait vu son investissement dans OneWeb comme un moyen de faire progresser la souveraineté spatiale du Royaume-Uni, mais ces objectifs pourraient être placés sous la propriété d’Eutelsat”, a déclaré Chris Quilty de Quilty Analytics. La capacité de OneWeb à signer un contrat de communication arctique avec le département américain de la Défense pourrait également être compromise, car “la France n’est pas membre de la coalition de sécurité Anglo Five Eyes”.

Les responsables ont déclaré que l’accord valorisait la participation du gouvernement britannique à 600 millions de dollars, soit un bénéfice papier de 100 millions de dollars.

Une fusion dégagera le gouvernement britannique de toute responsabilité dans l’investissement massif encore nécessaire pour achever le plan d’affaires de OneWeb. De nombreux hauts fonctionnaires ont été soulagés que le fardeau ait été déplacé. Les responsables ont déclaré que le secrétaire à la Défense, Ben Wallace, n’était pas favorable à ce que le gouvernement britannique prenne une participation dans l’entreprise en premier lieu.

“Le ministère de la Défense n’avait aucune intention de l’utiliser – nous n’y avions aucun intérêt”, a déclaré un haut responsable. “Ben a toujours pensé que c’était un fantasme de Dominic Cummings [Boris Johnson’s former chief adviser] parce qu’il était obsédé par l’espace.

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