Post-Covid, la norme Graceland Bonds d’Elvis Presley

Paul Simon a sorti cet hymne sur la maison historique d’Elvis Presley à Memphis en 1986, environ une décennie après la mort du célèbre chanteur. Beaucoup de choses ont changé.

Covid-19 a tellement nui à Graceland que les obligations émises par le Tennessee liées aux revenus touristiques ont fait défaut. La ville de Memphis, l’État et Elvis Presley Enterprises se chamaillent sur la façon dont cela s’est produit et sur la façon de réparer une diapositive qui a envoyé quelque 20 millions de dollars d’obligations du projet Graceland au statut de “poubelle”.

Maintenant, dans la maison du roi, il y a beaucoup de pointage du doigt.

“Nous n’avons pas été fautifs”, souligne Joel Weinshanker, qui a été associé directeur d’Elvis Presley Enterprises pendant dix ans. “L’agence d’État a fait défaut”, a-t-il déclaré, faisant référence à l’agence de développement économique des comtés de Memphis et Shelby EDGE.

Pas si vite, Stefanie Barrett, directrice du marketing et des communications de l’agence, a répliqué dans un e-mail. “EDGE sert de conduit… Les obligations Graceland doivent être remboursées à partir de [taxes] qui sont tous générés à Graceland.” Son e-mail se lit comme suit : “Ni EDGE, la ville, le comté, l’État, ni aucun contribuable n’est responsable… du remboursement.”

Graceland est l’une des plus grandes attractions touristiques du Sud et a été pendant de nombreuses années la deuxième maison la plus visitée du pays après la Maison Blanche. Puis vint le Covid.

“Covid-19 a été la plus grande crise à avoir frappé l’industrie des loisirs et de l’hôtellerie de l’histoire”, a déclaré un porte-parole du département du développement touristique du Tennessee. L’État du Tennessee n’a attiré que 75 millions de visiteurs en 2020, contre 128 millions l’année précédente, a indiqué le département.

Le défaut de Graceland pourrait affecter d’autres attractions touristiques et lieux culturels à travers le pays qui ont promis des revenus pour lever des fonds.

Mais cette offre d’obligations est “exceptionnellement compliquée”, ce qui indique souvent qu’il pourrait y avoir des problèmes plus tard, a déclaré Matt Fabian, associé chez Municipal Analysis Management.

EDGE a initialement émis pour 104,3 millions de dollars d’obligations du projet Graceland en 2017, dont certaines ne sont pas notées ou présentent un risque élevé. Plusieurs sources de revenus de Graceland, associées à une multitude de nouvelles taxes – ventes, occupation et immobilier – ont chacune été engagées dans différentes séries d’obligations. Environ 20 millions de dollars de ce montant sont maintenant en défaut.

Quant au conseiller obligataire qui a approuvé l’émission obligataire compliquée, “nous ne sommes pas au courant”, a déclaré un e-mail de Bass, Berry & Sims.

Le produit de l’obligation a servi à financer une expansion massive, peut-être trop ambitieuse, selon les critiques, à partir de 2015 et finalement en ajoutant de nouveaux bâtiments et un hôtel de 450 chambres.

Ont également été ajoutés un musée de la voiture Elvis, une collection de plus de 100 de ses combinaisons à paillettes et autres tenues, des souvenirs et plus encore sur l’histoire de la musique, y compris des artistes noirs qui ont influencé ou collaboré avec Elvis. L’ex-femme du chanteur, Priscilla Presley, a déclaré lors de l’ouverture de 2017 que “c’est ce qu’Elvis voulait”.

Ça a marché. L’hôtel a reçu un convoité Mobil quatre diamants et a accueilli à deux reprises la convention annuelle des fans de l’Hôpital général. Le billet adulte le moins cher pour la propriété, qui comprend une visite du manoir, est de 77 $. Un pass VIP ultime, comprenant les nouvelles attractions, une visite privée, le déjeuner et l’entrée dans les avions privés du chanteur, coûtent 190 $.

“Il y a des années, une visite était un passage au volant, maintenant ils devaient rester quelques jours”, a déclaré Weinshanker.

Mais au fur et à mesure que Graceland grandissait, l’expansion opposa Elvis Presley Enterprises à la ville de Memphis. En 2018, Graceland a poursuivi le bureau du maire pour un retard dans les plans de construction d’un bâtiment lieu de concert qui pourrait avoir violé l’accord de non-concurrence de la ville avec le FedEx Forum et les Memphis Grizzlies. (Le bureau du maire n’a pas répondu à plusieurs courriels.)

Avec ce projet bloqué, Weinshanker a commencé à parler dans des interviews d’une solution possible qui équivalait à une hérésie : déplacer Graceland hors de Memphis.

Elvis Presley Enterprises détient les droits sur l’image du chanteur et une grande partie de sa musique et appartient toujours en partie à sa fille, Lisa Marie Presley. (Weinshanker a refusé de donner le pourcentage, mais il a été rapporté dans les documents judiciaires comme 15%). Les courriels à ses représentants n’ont pas été retournés.

Au plus fort de Covid, la propriété était soit fermée, soit fonctionnait à capacité réduite, et les revenus ont chuté.

Mais ces défis financiers peuvent être temporaires. La participation a été dopée ces dernières semaines par le film “Elvis” du réalisateur Baz Luhrmann. Il a franchi la barre des 100 millions de dollars Abeille Le box-office américain du 15 juillet “sera l’un des rares films sans super-héros ni dinosaures à atteindre cet objectif”, a rapporté Variety.

La fréquentation de Graceland au deuxième trimestre de cette année a atteint 200 000, a déclaré Weinshanker, plus que toute l’année 2020 et seulement 10 000 de moins qu’au même trimestre en 2019. “Et les gens dépensent plus”, a-t-il déclaré.

Le tourisme est également en plein essor en août, alors que la ville célèbre la semaine d’Elvis (le chanteur est décédé le 16 août 1977, à l’âge de 42 ans).

Il y a une série d’événements d’une semaine, des concerts et une énorme veillée aux chandelles qui ferme les rues autour de Graceland. Des milliers de fans s’y rassemblent chaque année, dans ce que certains visiteurs appellent un “pèlerinage”.

Pendant ce temps, qu’arrive-t-il aux investisseurs dans les obligations en défaut ? Ils n’auront qu’à être patient. “Les détenteurs d’obligations doivent attendre que des recettes fiscales suffisantes soient générées par Graceland”, a déclaré EDGE.

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