Voyages en avion en été : les compagnies aériennes sont la principale source de retards

Remarque

Les dirigeants des compagnies aériennes, au milieu d’un déluge de critiques du public, des législateurs et du secrétaire aux Transports Pete Buttigieg, ont tenté de rejeter la responsabilité des problèmes de vol cet été sur le système de contrôle du trafic aérien du pays. Mais les données fédérales montrent que les compagnies aériennes elles-mêmes sont la principale raison des retards de ces derniers mois et sont responsables d’un taux d’annulations inhabituellement élevé.

Les chiffres, rapportés par les compagnies aériennes et publiés dans le passé semaine par le Bureau of Transportation Statistics, les expériences de nombreux passagers confirment également : 2022 a été une année difficile pour le transport aérien. Les responsables fédéraux des transports affirment que 89 161 vols ont été annulés jusqu’en mai – le deuxième plus grand nombre au cours des cinq premiers mois d’une année depuis 1988, dépassé seulement en 2020 lors du déclenchement de la pandémie.

La hausse des retards et des annulations de vols – en raison de la demande croissante dans une industrie qui a perdu des dizaines de milliers de travailleurs pendant la pandémie – a déclenché des séries inhabituelles de pointage du doigt par le public ce printemps. Cela s’est produit alors que les aéroports du pays enregistraient leurs journées les plus chargées de l’ère de la pandémie, encourageant les compagnies aériennes non équipées à augmenter le salaire des employés et à raccourcir les horaires.

Les critiques de l’industrie à l’encontre des contrôleurs aériens ont conduit à des réfutations de la part de la Federal Aviation Administration et de Buttigieg, qui ont rappelé aux passagers leur droit à un remboursement lorsque les compagnies aériennes annulent des vols ou exposent les passagers à de longs retards.

Alors que les responsables du contrôle du trafic aérien reconnaissent leurs propres défis à l’ère de la pandémie, les données suggèrent que ces problèmes n’ont pas joué un rôle important dans les malheurs de l’aviation de cette année.

Selon les chiffres du ministère des Transports, les compagnies aériennes ont été immédiatement… responsable d’environ 41% des retards jusqu’en mai, un chiffre similaire à l’année dernière mais plus élevé qu’avant la pandémie. Les avions qui arrivent en retard – un autre problème généralement imputé aux compagnies aériennes – étaient responsables de 37 % supplémentaires des retards.

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Les problèmes liés à l’espace aérien du pays, tels que la congestion, les intempéries ou le personnel des installations de contrôle du trafic aérien, ont représenté 17% des retards – le niveau le plus bas depuis que les autorités ont commencé à suivre les données en 2004. Les conditions météorologiques extrêmes constituent leur propre catégorie et représentaient environ 5 % des retards.

En termes d’annulations, 38 % des cas ont cité des problèmes attribués aux compagnies aériennes, le taux le plus élevé depuis 2012. Mais la plupart des annulations sont liées à des circonstances indépendantes de la volonté des transporteurs. La météo a été mentionnée dans 55 % des cas. Les problèmes d’espace aérien national, tels que ceux liés au contrôle du trafic aérien, étaient responsables de 7% des annulations.

Buttigieg a déclaré qu’il y avait des signes que les voyages en avion devenaient plus fiables, même si les taux d’annulation continuaient de se situer au-dessus des niveaux acceptables.

“Ce que j’ai souligné aux compagnies aériennes, c’est que nous voulons les soutenir lorsqu’elles font ce qu’il faut. Nous sommes aussi là pour faire respecter les règles quand elles ne le sont pas”, a-t-il récemment déclaré. “Chaque fois que quelque chose est sous le contrôle de la FAA, ils y travailleront, mais je veux être très, très clair ici : cela n’explique pas la plupart des retards.”

Les experts ont déclaré que le différend entre les compagnies aériennes et le contrôle du trafic aérien reflétait probablement le désir des dirigeants de l’industrie de répandre le blâme après des mois de difficultés. La semaine dernière, de hauts responsables de l’industrie ont exprimé leur volonté de mettre le différend de côté, en adoptant un ton plus conciliant.

Lors d’un appel aux résultats jeudi, le PDG d’United Airlines, Scott Kirby, a déclaré qu’il s’était personnellement excusé auprès de Buttigieg après qu’une note interne à l’entreprise ait semblé réprimander les contrôleurs aériens pour de nombreux vols en retard de la compagnie aérienne.

“Je pense que tout le système est tendu”, a déclaré Kirby. « Il y a un manque de personnel partout, et cela en fait partie. Ce n’est pas propre à la FAA. C’est tout dans toute l’économie, et certainement beaucoup de choses qui affectent l’aviation sont serrées. »

Sharon Pinkerton, vice-présidente principale pour la politique législative et réglementaire au groupe commercial Airlines for America, a ajouté: «Nous ne sommes vraiment pas intéressés par un exercice de pointage du doigt. Nous nous concentrons sur la collaboration et essayons de nous assurer que nous nous concentrons tous sur les choses qui amélioreront la fiabilité opérationnelle. »

Certains signes montrent que les problèmes de main-d’œuvre qui ont tourmenté l’industrie s’améliorent. Southwest Airlines emploie plus de personnes qu’avant la pandémie. Les responsables de Delta Air Lines ont déclaré ce mois-ci que la société avait embauché 18 000 personnes depuis 2021 et que ses effectifs représentaient 95% des niveaux d’avant la pandémie.

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Les compagnies aériennes et la FAA communiquent régulièrement pour gérer l’espace aérien du pays. Les contrôleurs aériens et les directeurs de compagnies aériennes se réunissent presque tous les après-midi pour planifier les vols du lendemain, tandis que d’autres se réunissent au moins toutes les deux heures pendant la journée pour partager des mises à jour.

L’ancien administrateur de la FAA, Michael Huerta, a déclaré que les incidents précédents avaient été résolus dans les coulisses avec des tensions entre l’agence et les compagnies aériennes. En public, les deux ont généralement essayé de faire preuve d’unité, a-t-il déclaré.

“Il y a toujours une tension entre ce que le système peut gérer confortablement et ce que les transporteurs seraient prêts à fournir”, a déclaré Huerta, qui a dirigé la FAA sous l’administration Obama.

Le fait que les tensions soient exprimées publiquement “reflète un sentiment de frustration de la part de chacun”, a-t-il déclaré.

Les différends ont commencé à s’intensifier en avril lorsque les dirigeants des compagnies aériennes ont cherché à rencontrer des responsables de la FAA pour résoudre les problèmes de contrôle du trafic aérien en Floride. La demande de voyages vers l’État monte en flèche, plusieurs aéroports voyant plus de vols qu’avant la pandémie. Les lancements spatiaux sont également apparus comme une source de congestion.

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La réunion a impliqué une douzaine de compagnies aériennes, d’exploitants d’avions privés et de responsables de la FAA pendant deux jours début mai. La FAA a promis d’ajouter des travailleurs à son installation de contrôle du trafic aérien très fréquentée à Jacksonville, qui manquait de personnel, selon les chiffres de l’agence.

Dans une lettre à Buttigieg fin juin, Nicholas E. Calio, directeur général de Airlines for America, a déclaré qu’un de ses membres avait signalé que les problèmes de contrôle du trafic aérien étaient un facteur dans un tiers des annulations récentes de la compagnie aérienne. Alors que la météo était également un facteur, Calio a écrit que le contrôle du trafic aérien “des problèmes de personnel ont entraîné des restrictions de trafic dans des conditions de” ciel bleu “”.

Dans une note aux employés après le week-end de vacances du 4 juillet, le PDG de United, Jon Roitman, a estimé que plus de la moitié des minutes de retard du transporteur et les trois quarts des annulations étaient le résultat des «initiatives de gestion du trafic de la FAA», qui avaient été particulièrement aiguës dans Newark et la Floride. Et bien qu’il ait reconnu que bon nombre de ces retards étaient dus aux conditions météorologiques, “le volume du trafic aérien et les effectifs y contribuent également”.

“La réalité est qu’il y a simplement plus de vols programmés dans l’industrie que le système de dotation en personnel ATC ne peut gérer (en particulier à New York et en Floride)”, dit la note. “Jusqu’à ce que cela soit résolu, nous nous attendons à ce que le système d’aviation américain continue d’être testé cet été et au-delà.”

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Le mémo a reçu une réponse acerbe de la part des responsables de la FAA.

“Il est regrettable de voir United Airlines mélanger des mesures de contrôle du trafic aérien liées aux conditions météorologiques avec des problèmes de personnel ATC, ce qui pourrait impliquer de manière trompeuse qu’une majorité de ces situations sont le résultat du personnel de la FAA”, a déclaré l’agence dans un communiqué, ajoutant que s’il y a sont des facteurs qui se chevauchent et affectent le système aérien du pays, “la plupart des retards et des annulations ne sont pas dus au personnel de la FAA”.

La FAA a déclaré qu’il n’y avait aucun problème de personnel avec le contrôle du trafic aérien les 3 et 4 juillet, mais les compagnies aériennes ont annulé plus de 1 110 vols, dont un quart étaient opérés par United.

Jeff Guzzetti, un ancien fonctionnaire du bureau de l’inspecteur général du département des transports, a enquêté sur les retards de vol et fait des recommandations pour réduire leurs effets sur les clients dans un rapport de 2013. Il a déclaré que les causes des retards sont complexes, ajoutant qu’il « peut être difficile de identifier ce que chacun de ces facteurs contributifs est.”

Pourtant, il a blâmé la plupart des récentes annulations et retards dans les opérations aériennes alors que le pays commençait à sortir de la pandémie – une époque où la demande de voyages montait en flèche.

Michael J. McCormick, professeur adjoint à l’Université aéronautique Embry-Riddle et ancien responsable de la FAA, a déclaré que l’augmentation des retards et des annulations reflète une demande de voyages au-delà de ce que l’industrie était prête à accepter.

“Les compagnies aériennes ne veulent pas être la seule organisation à être blâmée pour ce qui se passe dans le système et dire” la FAA, vous partagez le blâme là-dessus “”, a-t-il déclaré. Les problèmes de contrôle du trafic aérien en font “certainement partie, mais je ne les qualifierais pas de principaux”.

Alors que les compagnies aériennes ont supprimé des employés lorsque les gens ont cessé de voler en 2020, l’impact de la pandémie sur le personnel de la FAA a été moins grave. Des documents de la FAA montrent qu’elle a perdu environ 500 contrôleurs aériens entre septembre 2019 et septembre 2021. Cela a abouti à certaines grandes installations dont le personnel se situe au bas de l’échelle des besoins estimés par l’agence, selon une récente enquête auprès du personnel de la FAA. Le syndicat représentant les techniciens de maintenance indique également que les effectifs ont diminué ces dernières années.

La FAA a embauché 509 auditeurs l’an dernier, mais prévoit d’en ajouter 1 020 au cours de cet exercice pour reconstruire ses effectifs, un processus qui nécessitera des années de formation.

“Il y a certaines régions, en particulier la Floride, où l’impact de covid sur notre pipeline de formation a vraiment affecté la gestion du trafic aérien”, a déclaré Buttigieg.

Les dirigeants des compagnies aériennes ont également souligné l’espace aérien autour de Newark Liberty L’aéroport international est particulièrement troublé. United a coupé les vols là-bas pour mieux gérer ses opérations – un processus dans lequel Kirby a déclaré que les responsables fédéraux étaient un partenaire de confiance.

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