Comment l’industrie du plastique a tourné la pandémie à son avantage | Plastiques

JVoici seulement deux raisons pour lesquelles l’industrie du plastique va changer, m’a dit un jour un scientifique spécialiste des polymères : la guerre ou la loi. Les entreprises de la chaîne de valeur des plastiques ont été confrontées à un certain nombre de crises environnementales et sanitaires, des scandales toxiques aux déchets plastiques marins en passant par la crise climatique. Chacune de ces crises a entraîné de nouvelles lois et réglementations, malgré les tentatives des entreprises de les saper.

Au cours des deux années qui ont précédé la pandémie, l’opposition du public au plastique était une préoccupation majeure pour les dirigeants de l’industrie. Comme l’a fait remarquer un dirigeant d’entreprise lors d’un événement de l’industrie au début de 2019, « Nous devons chasser l’image du plastique dans les océans de l’esprit du public. Sinon, nous pourrions perdre notre permis social de travailler. Bien sûr, la pandémie n’a pas fait disparaître l’image du plastique dans les océans de l’esprit du public. Cependant, il a souligné de manière très réelle et urgente l’importance de nombreux produits en plastique pour les soins de santé et l’hygiène. Lors de la conférence virtuelle mondiale sur la pétrochimie en avril 2020, un analyste de l’industrie a commenté ce changement inattendu : « Ironiquement, la durabilité, la question qui dominait la conversation jusqu’à il y a quelques semaines, semble passer au second plan, du moins pour le moment. Et le polyéthylène peut même être utilisé aux yeux du public car il joue un rôle de premier plan dans la lutte contre le plus grand risque pour la santé de notre planète dans l’histoire moderne.

Cette interruption temporaire du sentiment public anti-plastique a ouvert la porte à l’industrie pour repousser l’interdiction des plastiques à usage unique. En juillet de l’année dernière, la Commission européenne a rejeté la demande de l’industrie de reporter la directive européenne sur les plastiques à usage unique. Cependant, de multiples interdictions et consignes de plastique à usage unique ont été annulées ou retardées dans des pays du monde entier, en Amérique du Nord, en Europe, en Afrique et en Asie.

Les EPI à base de plastique sont essentiels pour assurer la sécurité du personnel médical. Photo : Héctor Retamal/AFP/Getty Images

Pendant la pandémie, le plastique a retrouvé son statut paradoxal d’origine à la fois de miracle et de menace pour la société. C’était suffisant pour l’industrie : elle avait retrouvé sa « licence d’exploitation » sociale. À la fin de 2020, les chefs de file de l’industrie avaient pleinement adopté la nouvelle histoire de la pandémie sur le rôle vital des plastiques dans la société et beaucoup étaient optimistes quant à leur croissance future. Lors de la conférence virtuelle mondiale sur la pétrochimie en mars 2021, les analystes du secteur ont identifié quatre “facteurs de demande Covid” clés : les emballages alimentaires, les retards dans l’interdiction des sacs, les achats en ligne et l’hygiène et le médical.

Comme un directeur de l’industrie pétrochimique s’est enthousiasmé : « La pandémie de Covid-19 a mis en évidence à quel point tous nos produits sont essentiels pour tous les membres de la société dans le monde. Nous avons enregistré des ventes et des volumes record pour nos produits pendant la pandémie… à long terme, nous pouvons continuer à voir ce type de croissance, et nous verrons que cela s’accélérera à mesure que les économies du monde entier rouvriront. Tout cela est vraiment motivé par la croissance de la classe moyenne mondiale dans le monde, et cela stimulera la demande pour les produits que nous fabriquons. Le Covid-19 n’a pas changé notre vision à long terme des fondamentaux.

Lorsque j’ai entendu ces rapports élogieux de l’industrie sur la croissance des plastiques à usage unique, je n’ai pas pu m’empêcher de me sentir coupable des plastiques qui se sont introduits dans ma maison au Royaume-Uni pendant la pandémie. De nombreux écologistes et chercheurs ont souligné que l’une des principales tactiques de l’industrie consiste à blâmer les consommateurs pour les déchets plastiques, ce qui détourne l’attention de la responsabilité sociale des entreprises. Cependant, la crise du plastique est un problème systémique et la plupart des gens sont piégés dans les chaînes d’approvisionnement et les infrastructures et ne peuvent tout simplement pas s’abstenir d’utiliser du plastique.

Selon une récente étude publiée dans la revue progrès scientifique, le Royaume-Uni est deuxième derrière les États-Unis en termes de quantité de déchets plastiques produits par personne, avec respectivement 99 kg et 105 kg par personne et par an. Les supermarchés avec des aliments suremballés sont l’un des plus gros problèmes. En revanche, la consommation moyenne mondiale de plastique est de 45 kg par personne et par an, et de seulement 4 kg par personne et par an en Inde. Regarder les conséquences de ses actes, d’un point de vue privilégié, multipliées et intensifiées sur toute la planète, évoque une sorte de vertige.

Gary Stokes, fondateur d'Oceans Asia, pose avec des masques jetés trouvés sur une plage de Hong Kong.
Gary Stokes, fondateur d’Oceans Asia, pose avec des masques jetés trouvés sur une plage de Hong Kong. Photo : Anthony Wallace/AFP/Getty Images

Alors que les engagements volontaires des entreprises pour mettre fin aux déchets plastiques affluent, la crise du plastique n’a fait qu’empirer. Certains des rapports les plus accablants ont émergé pendant la pandémie, comme le rapport Talking Trash de la Changing Markets Foundation, qui a conclu que « la crise sanitaire du Covid-19 a une fois de plus démontré que Big Plastic est toujours prêt à coopter une crise ». en sa faveur, ce qui incite à saper la législation environnementale ou toute restriction sur ses produits… [T]L’industrie des plastiques n’a pas à l’esprit les intérêts des gens; au lieu de cela, il fait des calculs froids pour poursuivre son cours normal des affaires. Le rapport Talking Trash s’est concentré sur les engagements volontaires inadéquats des principaux pollueurs plastiques dans les industries des biens de consommation et des boissons, et sur le manuel des entreprises pour saper la législation sur le plastique, en particulier les systèmes de consigne et les interdictions de plastique à usage unique.

Un levier clé pour changer l’industrie du plastique a pris de l’ampleur pendant la pandémie : la prise de conscience par de nombreux investisseurs et décideurs politiques que les voies de reprise vertes vers zéro combustible fossile doivent être complètement supprimées, y compris le nouveau plastique (tout neuf). En septembre 2020, le groupe de réflexion Carbon Tracker a averti les investisseurs en plastique du risque de détenir des actifs bloqués dans la transition des combustibles fossiles. Le plastique est le dernier pilier de la croissance de la demande de pétrole, ont soutenu les chercheurs, mais ce pilier pourrait très bientôt être supprimé en augmentant les pressions réglementaires et de recyclage, accélérées par les packages de récupération verte.

La nécessité de réduire la dépendance des plastiques aux combustibles fossiles se reflète également dans un certain nombre de propositions politiques, qui s’alignent sur l’élan pour répondre à l’urgence climatique grâce à une relance verte après la pandémie. Le projet de loi américain Break Free from Plastic est réapparu au début de 2021 sous la présidence de Biden, avec des appels d’écologistes et de communautés de première ligne pour arrêter les projets pétrochimiques et tenir les entreprises responsables des déchets et des émissions tout au long du cycle de vie du plastique. La durabilité des plastiques, y compris les objectifs de zéro émission nette, est également un élément important du Green Deal européen. En outre, la réduction de la production de plastiques vierges a été un sujet central (si contesté) pour les débats sur la portée d’une nouvelle Convention des Nations Unies sur les plastiques, alors que de nombreux gouvernements, organisations et chercheurs reconnaissent de plus en plus que le problème de la pollution plastique s’étend .au cycle de vie des plastiques, de l’extraction des matières premières à la production, la consommation, les déchets et la pollution.

Tests Covid-19 dans les sacs de déchets médicaux
Tests Covid-19 dans des sacs de déchets médicaux. Photo : Syspeo/Sipa/Rex/Shutterstock

S’il est possible d’avoir un aperçu de la manière dont les entreprises ont réagi à la crise du plastique, qui s’est amplifiée pendant la pandémie, c’est bien le pouvoir de la législation. Les lois et réglementations contraignantes offrent moins de marge de manœuvre que les engagements volontaires, notamment en matière d’interdictions. L’industrie du plastique est plus préoccupée par la menace de la directive européenne sur les plastiques à usage unique, qui est une législation contraignante, que par le Ellen MacArthur New Plastics Economy Global Commitment, qui repose sur des engagements volontaires en faveur de l’économie circulaire. Une interdiction pure et simple de certains produits en plastique, pour des raisons de protection de l’environnement ou de la santé publique, élimine effectivement ces produits du marché.

La pandémie a montré clairement que nous avons besoin d’une législation et de réglementations contraignantes pour lutter contre la crise du plastique, mais nous avons également besoin d’un autre levier de changement. Nous devons continuer à remettre en question l’hypothèse dominante selon laquelle il peut y avoir une croissance plastique continue sur une planète finie. Si cette hypothèse pouvait être inversée, conformément au consensus croissant selon lequel le monde doit s’éloigner des combustibles fossiles, ce serait un point de départ pour un changement significatif.

  • Ceci est un extrait édité de Plastic Unlimited : comment les entreprises alimentent la crise écologique et ce que nous pouvons y faire par Alice Mah, publié par Polity Press (14,99 £). En soutien à la Gardien et Observateur commandez votre exemplaire sur guardianbookshop.com. Des frais de livraison peuvent s’appliquer

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