La Fed prévoit d’imposer une autre hausse importante des taux pour lutter contre l’inflation

WASHINGTON — Des signaux contradictoires sur la santé de l’économie américaine ont placé la Réserve fédérale dans une position difficile.

Avec l’inflation à son plus haut niveau en quatre décennies, le marché du travail solide et les dépenses de consommation toujours solides, la Fed est sous pression pour augmenter agressivement les taux d’intérêt.

Mais d’autres signes indiquent que l’économie ralentit et pourrait même s’être contractée au premier semestre. De telles preuves conduiraient généralement la Fed à cesser d’augmenter – voire à baisser – les taux d’intérêt.

Pour l’instant, cependant, la Fed se concentre entièrement sur la lutte contre l’inflation, et cette semaine, elle annoncera une autre forte hausse de son taux d’intérêt de référence. Parallèlement aux hausses de taux précédentes, les mesures de la Fed rendront les emprunts plus coûteux pour les particuliers et les entreprises et affaibliront probablement l’économie au fil du temps.

“Jusqu’à ce qu’il y ait des preuves claires que le marché du travail commence à se détériorer de manière significative, la Fed devrait se concentrer principalement sur l’inflation”, a déclaré Matthew Luzzetti, économiste en chef américain à la Deutsche Bank.

D’ici la fin de sa dernière réunion politique mercredi, la Fed devrait imposer une deuxième hausse consécutive de trois quarts de point, portant son taux directeur dans une fourchette de 2,25% à 2,5%. Ce sera la quatrième hausse de taux depuis mars, date à laquelle il a annoncé une hausse d’un quart de point. Depuis lors, alors que l’inflation a atteint de nouveaux sommets en quatre décennies, la banque centrale a resserré les prêts de manière plus agressive.

En augmentant les taux d’emprunt, la Fed rend plus coûteux la souscription d’un prêt hypothécaire ou d’un prêt automobile ou professionnel. À leur tour, les consommateurs et les entreprises sont susceptibles d’emprunter et de dépenser moins, ce qui freine l’économie et freine les hausses de prix. Les hausses de la Fed ont déjà vu le taux d’intérêt moyen sur une hypothèque fixe de 30 ans doubler à 5,5 % au cours de la dernière année, et les ventes de maisons ont chuté. La banque centrale parie qu’elle peut ralentir la croissance juste assez pour contenir l’inflation, mais pas au point de déclencher une récession – un risque que de nombreux analystes craignent de mal finir.

Les hausses de taux de la Fed ne sont pas adaptées pour s’attaquer à toutes les causes d’une inflation élevée. Des taux de prêt plus élevés peuvent réduire les dépenses. Mais ils ne peuvent pas inverser d’autres facteurs, notamment les pénuries mondiales de nourriture, d’énergie, de pièces d’usine et d’autres articles, qui ont été exacerbées par la guerre de la Russie contre l’Ukraine et les fermetures liées au COVID-19 en Chine.

Il faudra également probablement des mois avant que les taux plus élevés de la Fed ne réduisent les dépenses sur les vols des compagnies aériennes, les repas au restaurant et d’autres services. De nombreux économistes craignent que cela signifie que la Fed devra intervenir encore plus sur la demande des consommateurs et des entreprises pour l’équilibrer avec l’offre limitée de biens et de main-d’œuvre de l’économie.

Une conférence de presse que le président Jerome Powell tiendra mercredi – et quels que soient les signaux qu’il pourrait envoyer sur les prochaines mesures de la Fed – suscitera un intérêt considérable. Depuis la réunion de la Fed en juin, le gouvernement a signalé que l’inflation s’était accélérée à 9,1 % en glissement annuel, le plus depuis 1981. Bien que cette augmentation reflète une flambée des prix de l’essence, qui ont chuté depuis, l’inflation s’est détériorée même après la les catégories énergétiques et alimentaires volatiles.

Le rapport sur l’emploi du pays en juin a révélé que l’embauche est restée saine, les employeurs ayant créé 372 000 emplois le mois dernier. Le besoin continu des employeurs en main-d’œuvre a fait grimper les salaires et contribué à l’inflation, les entreprises répercutant leurs coûts de main-d’œuvre plus élevés sur les clients sous la forme de hausses de prix.

Curieusement, malgré le marché du travail robuste et son rôle dans le maintien d’une inflation élevée, l’économie croît peu ou pas du tout selon certaines mesures. Lorsque le gouvernement rendra compte de la croissance pour la période avril-juin jeudi, il pourrait montrer que l’économie s’est contractée pour le deuxième trimestre consécutif.

Alors que deux trimestres consécutifs de croissance négative sont parfois considérés comme une définition informelle de la récession, peu d’économistes pensent que l’économie est en récession. Au lieu de cela, les récessions sont définies par le National Bureau of Economic Research, un groupe d’économistes à but non lucratif. Le NBER évalue un large éventail de données lors de la détermination des récessions et accorde une grande importance aux revenus et aux emplois. Les économistes notent que les employeurs ont créé 2,7 millions d’emplois jusqu’à présent cette année, indiquant une économie qui est loin d’être en récession.

Si, comme prévu, la Fed relève son taux d’intérêt à court terme de 2,25 % à 2,5 % cette semaine, cela le rapprocherait des niveaux qui, selon les responsables, n’encourageront ni ne décourageront la croissance. Après cela, les décideurs pourraient augmenter le taux par incréments plus petits à des niveaux qui ralentiraient l’économie. Les responsables de la Fed ont indiqué qu’ils prévoyaient de porter ce taux à une fourchette de 3,25 % à 3,5 % d’ici la fin de l’année.

Mercredi, Powell devrait justifier la détermination de la Fed à relever les taux d’intérêt jusqu’à ce que l’inflation baisse, même au risque de trop ralentir la croissance.

“Ce que nous recherchons, ce sont des preuves convaincantes que les pressions inflationnistes s’atténuent et que l’inflation est à nouveau en baisse”, a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse après la réunion de juin de la Fed. “Nous aimerions voir cela sous la forme d’une série de mesures d’inflation mensuelles en baisse.”

Lors d’un forum des banques centrales au Portugal le mois dernier, Powell a ajouté : “Y a-t-il un risque que nous allions trop loin ? Il y a certainement un risque, mais je ne suis pas d’accord pour dire que c’est le plus gros risque pour l’économie. La plus grosse erreur à faire… . serait de ne pas rétablir la stabilité des prix.”

D’autres responsables ont clairement indiqué qu’ils s’attendent à ce que la Fed continue d’augmenter les taux d’intérêt dans un avenir prévisible.

“Je n’ai vu aucune preuve convaincante que l’inflation s’est inversée”, a déclaré Loretta Mester, présidente de la Federal Reserve Bank of Cleveland, au début du mois.

Pourtant, les signaux contradictoires de l’économie ont confondu la politique de la Fed pendant des mois, incitant de nombreux analystes à demander un message plus clair. En juin, les décideurs avaient indiqué qu’une hausse des taux d’un demi-point était probable – jusqu’à juste avant leur réunion, lorsque les attentes sont brusquement passées à une hausse de trois quarts.

Et après que le rapport sur l’inflation de juin ait montré une accélération des hausses de prix, les traders de Wall Street parient que la Fed imposerait une hausse complète d’un point de pourcentage cette semaine. Cette attente s’est également estompée après que plusieurs responsables de la Fed ont rejeté l’idée. Le changement rapide des attentes était “à la limite du ridicule”, a écrit à ses clients Krishna Guha, économiste chez Evercore ISI, une banque d’investissement.

Les décideurs politiques devraient “réfléchir un peu plus à la façon dont ils envisagent le rythme des hausses de taux à l’avenir”, a déclaré Ellen Meade, professeur d’économie à l’Université Duke et ancienne économiste principale de la Fed. “Vont-ils réagir à un ralentissement spectaculaire de l’économie si cela devait se produire avant qu’ils ne voient l’inflation ralentir de manière significative? Avoir un peu plus d’informations sur ce qu’ils en pensent pourrait être utile.”

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