Avec ‘Surface’, Gugu Mbatha-Raw entre dans un nouveau territoire

LONDRES – Quelques minutes après le début de “Surface”, une nouvelle série en huit épisodes d’Apple TV+, le personnage central Sophie, joué par Gugu Mbatha-Raw, pose une question à son thérapeute :

« Si ma vie était si parfaite, pourquoi ai-je essayé d’y mettre fin ?

Sophie, qui souffre d’amnésie après une tentative de suicide, a un mari beau, riche et dévoué, un manoir digne de World of Interiors avec une vue panoramique sur San Francisco, un meilleur ami mignon et une grande garde-robe. Elle est aussi belle – bien sûr, puisqu’elle est jouée par Mbatha-Raw, l’actrice britannique qui est devenue célèbre pour le rôle-titre dans le film “Belle” d’Amma Asante en 2014.

Mbatha-Raw, 39 ans, a beaucoup travaillé pour le cinéma et la télévision au cours de la dernière décennie, avec avec “Beyond the Lights” de Gina Prince-Bythewood, la série Marvel “Loki” et, plus récemment, la série Apple TV+ “The Morning Show”.

Mais avec “Surface”, qui sera diffusée vendredi, Mbatha-Raw dirige pour la première fois une grande série et innove également en tant que producteur exécutif de l’émission, créée et écrite par Veronica West (“High Fidelity”, 2020).

La question de Sophie est la force motrice derrière le spectacle, qui, selon West, a été inspiré par le film “L’année dernière à Marienbad” d’Alain Resnais en 1962. Pourquoi Sophie a-t-elle tenté de se suicider ? Essayait-elle de se suicider ?

Dans une récente interview dans un hôtel londonien, Mbatha-Raw a déclaré qu’elle était attirée par “le fait que Sophie elle-même est le mystère”, ajoutant : “Il y a des drames d’amnésie, mais je n’avais pas vu ça avec une femme me semble . au milieu.”

Le rôle, a-t-elle dit, l’avait forcée à abandonner sa préparation minutieuse habituelle pour jouer un personnage. “C’est une page blanche, elle cherche des indices et ses informations proviennent des gens qui l’entourent”, a déclaré Mbatha-Raw. «C’était le contraire de créer une trame de fond; ici, je construisais le personnage pendant que Sophie se construisait pendant le spectacle.

C’était étrange de travailler sur le rôle d’un couple marié alors qu’un seul personnage connaît l’histoire de la relation, a déclaré Oliver Jackson-Cohen, qui joue James, le mari de Sophie. “Il y a tellement de versions différentes de Sophie et tellement de versions de Sophie et James”, a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique. “Mais cela vaut pour nos vies.”

Sophie existe dans “deux réalités”, explique Ari Graynor, qui joue sa meilleure amie Caroline. « La réalité extérieure dont elle s’occupe, et sa réalité intérieure pour tout assembler. Gugu a le don de faire ressentir les deux réalités en même temps avec des couches de sensibilité, de subtilité et de précision.

Mbatha-Raw – qui était producteur associé de la série HBO Max “The Girl Before” – a signé avec “Surface” avant qu’elle ne soit vendue à Apple. West l’a décrite comme “une cadre dans tous les aspects – casting, commercialisation de la vision de la série, aidant à façonner la trame de fond de Sophie”. Elle a ajouté: “Ce que j’admire le plus dans l’approche de Gugu, c’est qu’elle m’a toujours forcée à devenir plus grande et plus audacieuse, à laisser son personnage être imparfait et désordonné.”

Reese Witherspoon, qui a travaillé avec Mbatha-Raw sur “The Morning Show”, a écrit dans un e-mail qu’elle avait regardé “Surface” pendant deux jours, “émerveillée par chaque rebondissement que je n’ai pas vu venir”. Mbatha-Raw, écrit-elle, est “vulnérable, provocante, féroce et déterminée”.

Mbatha-Raw semble avoir toujours été déterminé. Elle a grandi à Witney, une jolie ville de l’Oxfordshire, en Angleterre, fille unique d’Anne Raw, une infirmière britannique, et de Patrick Mbatha, un médecin sud-africain. (Son nom complet est Gugulethu, une contraction de igugu lethu, qui signifie « notre fierté » dans les langues nguni sud-africaines.) Ses parents se sont séparés lorsqu’elle avait un an, et elle a vécu principalement avec sa mère, pour qui son amour précoce danse et comédie musicale. À 11 ans, elle a joué Dorothy dans une production scolaire de “Le Magicien d’Oz” et s’est dit : “C’est ce que je veux faire”.

Malgré les supplications de Mbatha-Raw, sa mère ne l’a pas laissée aller dans une école de théâtre pour enfants, mais au début de son adolescence, elle a rejoint le National Youth Music Theatre, puis le National Youth Theatre – deux lieux de reproduction hautement sélectifs et fiables pour les acteurs britanniques. (Les anciens du National Youth Theatre sont Daniel Craig, Chiwetel Ejiofor, Rosamund Pike et Helen Mirren.)

À 17 ans, elle était en tournée au National Youth Theatre au Japon (“ma première expérience d’acteur qui vous a ouvert sur le monde et transcende les cultures”) lorsqu’elle a appris qu’elle avait été acceptée à la prestigieuse Royal Academy of Dramatic Art. à Londres. Contrairement à certains de ses pairs, elle n’a pas été “récupérée” par un agent après le cours de trois ans, a-t-elle dit, “Mais j’ai en quelque sorte supposé que cela fonctionnerait; Je ne sais pas si c’était de la confiance ou de l’ignorance.”

Personnellement, Mbatha-Raw est articulé, amical et rapide à rire, conscient de lui-même et attentif. (Elle est également habilement diplomate à la manière des personnes interrogées expérimentées.) “Vous devez avoir un peu de confiance aveugle en vous-même en tant qu’acteur, une foi intérieure folle pour vous permettre de continuer”, a-t-elle déclaré.

Après avoir obtenu son diplôme de l’académie, elle a trouvé un travail assez stable, a décroché de petits rôles au cinéma et à la télévision et a attiré l’attention de la critique en jouant Juliette face au Roméo d’Andrew Garfield au Royal Exchange Theatre de Manchester. En 2007, elle a été castée dans plusieurs épisodes de “Doctor Who”; et elle a joué le rôle principal dans “Fallout”, un drame télévisé de 2009 réalisé par Ian Rickson.

“C’était la première fois que je réalisais que je pouvais jouer à l’écran, et c’était très urbain, émouvant, à propos du crime au couteau à Londres, une sorte d’extension de caractère pour moi”, a déclaré Mbatha-Raw. Rickson, a-t-elle ajouté, a créé une liste de lecture pour son personnage, ce qu’elle a fait depuis.

Mbatha-Raw est “une transformatrice”, a déclaré Rickson lors d’un entretien téléphonique, “une personne qui peut vivre dans des types de femmes si différents, être extrêmement différente dans ses rôles”, ajoutant : “Je l’ai vue jouer pendant des générations, dans tous les classes et elle a fait de grands choix et évité le typage, le fardeau pour les jeunes femmes d’être décoratives et libidineuses.

La même année que la première de “Fallout”, Mbatha-Raw a joué Ophelia face à Hamlet de Jude Law, d’abord au Donmar Warehouse de Londres, puis à Broadway. Cela a conduit à un rôle dans la série télévisée de courte durée “Undercovers” de JJ Adams et à une longue période pendant laquelle il a vécu et travaillé à Los Angeles. “J’ai senti que mon esprit s’ouvrait à une échelle différente, à un sens plus large de l’ambition, à l’esprit américain”, a-t-elle déclaré.

Elle était aux États-Unis en 2013 lorsqu’elle a appris qu’elle avait été choisie pour le rôle de Belle, inspiré de l’histoire vraie de la fille d’une femme africaine autrefois asservie et d’un aristocrate britannique élevé par sa famille en Angleterre géorgienne. .

Au théâtre, dit-elle, elle n’a jamais senti que le biracial limitait ses opportunités. “Mais je me souviens quand” Downton Abbey “est sorti et j’ai senti que ça ne pouvait pas être une voie pour moi”, a déclaré Mbatha-Raw. “En grandissant ici, c’était très significatif de jouer dans un drame d’époque dans ‘Belle’. J’ai réalisé que jouer n’était pas seulement un moyen de faire partie de la culture, mais de propulser la culture.

“Belle” a donné à Mbatha-Raw un profil plus important, “mais ce n’est pas comme si ma carrière était soudainement devenue incontrôlable”, a-t-elle déclaré. Elle a joué ce qu’elle a décrit comme des “rôles de femmes” dans un certain nombre de films grand public, ainsi que le rôle principal – une pop star qui oscille entre célébrité et autodestruction – dans le film “Beyond the Lights”.

“Dans les 10 secondes qui ont suivi sa lecture à l’audition, j’ai su que je regardais le personnage”, a déclaré la réalisatrice du film Prince-Bythewood lors d’un entretien téléphonique, ajoutant qu’elle avait un court enregistrement de huit minutes pour convaincre les dirigeants de studio peu convaincus “que Gugu était le personnage sur lequel je travaillais depuis trois ans.

Mbatha-Raw a travaillé avec plusieurs réalisatrices noires, dont Assante, Prince-Bythewood et Ava DuVernay (pour “A Wrinkle in Time”), affirmant qu’elle recherchait activement des collaboratrices pour des projets récents. “J’ai eu de belles expériences avec des employés masculins”, a-t-elle dit avec prudence, “mais il y a beaucoup à faire pour équilibrer la division du travail et du pouvoir dans notre monde.”

De même, a-t-elle dit, voir son petit ami David Oyelowo amener sa fille de trois ans, Zoe, à une cérémonie de remise de prix, l’a incitée à réfléchir attentivement aux rôles qu’elle choisit. “Je veux que Zoe grandisse et se voie représentée.”

La décision d’assumer le rôle de producteur exécutif dans “Surface” a été motivée par les deux idées. “Quand je suis sorti de l’école d’art dramatique, je ne savais même pas ce que faisait un producteur”, a déclaré Mbatha-Raw. “Mais passer du temps en Amérique à faire des projets comme ‘The Morning Show’ avec la société de production de Reese Witherspoon, dans le sillage de #MeToo et Time’s Up, m’a vraiment rappelé d’avoir une voix dans la façon dont ces histoires ont vu le jour.

“C’est puissant d’être dans les coulisses”, a-t-elle ajouté, “pour apprendre comment les décisions sont prises, comment naviguer dans ces pièces, ces conversations.”

Lorsqu’on lui a demandé si elle serait intéressée par la réalisation, Mbatha-Raw a répondu avec prudence. “Il y a certainement des histoires que j’aimerais explorer, des histoires sur la culture zouloue”, a-t-elle déclaré, faisant référence à son ascendance paternelle. “Je cherche définitivement des trucs – voyons voir.”

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