C’est ainsi que vous reconnaissez une récession, et ce n’est pas ce que vous pensez

Quiconque s’en soucie sait que les récessions se produisent lorsqu’il y a deux trimestres consécutifs de croissance négative – tout le monde sauf les personnes qui décident réellement quand l’économie est en récession.

Pour ces gens, au National Bureau of Economic Research, la définition de la récession est beaucoup plus souple.

Officiellement, le NBER définit la récession comme “une baisse significative de l’activité économique qui se propage à l’ensemble de l’économie et dure plus de quelques mois”. Les économistes de l’agence ne prétendent même pas utiliser le produit intérieur brut, la mesure la plus large de l’activité, comme baromètre principal.

Les gens font leurs courses dans un supermarché alors que l’inflation a affecté les prix à la consommation à New York, le 10 juin 2022.

Andrew Kelly | Reuter

C’est important, car les données à venir jeudi pourraient indiquer que les États-Unis ont connu une croissance négative pour le deuxième trimestre consécutif au deuxième trimestre. Bien que chaque période de deux trimestres négatifs consécutifs depuis 1948 ait coïncidé avec une récession, cela pourrait ne pas se produire cette fois.

Pourquoi? C’est compliqué.

“Le NBER serait ridicule s’il disait que nous étions en récession alors que nous créons 400 000 emplois par mois”, a déclaré Dean Baker, co-fondateur du Center for Economic and Policy Research. “Je ne peux même pas les imaginer penser une seconde que nous sommes en récession.”

Le nombre de salariés non agricoles a augmenté en moyenne de 457 000 par mois au cours des six premiers mois de l’année, ce qui n’est guère lié à un ralentissement économique. De plus, il y a 11,3 millions de postes vacants et seulement 5,9 millions d’employés disponibles pour les combler, ce qui indique que de nombreuses personnes sont encore en cours d’embauche.

Le plaidoyer pour la récession

Mais il y avait aussi des inconvénients.

Les dépenses de consommation au niveau du dollar étaient solides, mais ajustées pour le sommet de 40 ans pour l’inflation, elles l’étaient beaucoup moins. Le déficit commercial américain a atteint un niveau record en mars, encore une fois négatif pour le PIB. Les stocks ont pris du retard, ce qui nuit également à la croissance, telle que mesurée par le Bureau of Economic Analysis.

Pour le public, cependant, ce ne sont que des détails que les économistes doivent comprendre. Si le chiffre du PIB pour le deuxième trimestre est négatif et que les journalistes et la Maison Blanche ne citent pas de récession, cela conduira sans aucun doute à la confusion et peut-être à une certaine colère parmi ceux qui sont touchés par la hausse de l’inflation et un ralentissement marqué de certains aspects de l’économie. .

Après tout, il y a beaucoup de choses qui font qu’il sentir comme une récession due à la flambée des prix, des pénuries généralisées de produits et des avertissements d’entreprises comme Walmart selon lesquelles les bénéfices diminuent en raison de l’évolution des habitudes de consommation, pour n’en nommer que trois.

Le PIB a diminué de 1,6 % au premier trimestre, et le tracker en temps réel de la Réserve fédérale d’Atlanta montre la même baisse pour le deuxième trimestre.

“Je pense que ce n’est encore qu’un jeu de sémantique. La trajectoire de l’économie est clairement plus basse, qu’on la définisse comme [a recession] ou pas », a déclaré Peter Boockvar, directeur des investissements du Bleakley Advisory Group. « Au contraire, le troisième trimestre montrera une nouvelle faiblesse. Vous pouvez donc réduire de trois quarts de suite le PIB. Cela signifie-t-il techniquement que nous sommes en récession ?”

Le critère

Basé à Cambridge, dans le Massachusetts, le NBER est un groupe un peu obscur, se réunissant en privé et ne faisant aucun appel à la récession, généralement des mois après leur début et parfois longtemps après leur fin. L’appel le plus récent est venu de la crise de Covid-19, qui, selon elle, a commencé en février 2020 et s’est terminée deux mois plus tard.

Pourtant, le gouvernement et la plupart des médias d’entreprise prennent les décisions du NBER comme parole d’évangile lorsqu’ils déterminent les expansions et les contractions.

On pense généralement que l’organisation utilise six facteurs : le revenu personnel réel moins les paiements de transfert, la masse salariale non agricole, l’emploi tel que mesuré par l’enquête auprès des ménages du Bureau of Labor Statistics, les dépenses de consommation personnelles réelles, les ventes ajustées en fonction des fluctuations de prix et la production industrielle.

Le NBER n’a pas répondu à une demande de commentaires de CNBC.

“Si cette définition semble impliquée, c’est parce qu’elle le fait”, a déclaré Tim Quinlan, économiste principal chez Wells Fargo, dans une note client. “Définir une récession n’est pas facile et va au-delà de la durée d’un ralentissement pour déterminer à quel point il est profond et répandu dans l’ensemble de l’économie.”

Quinlan a déclaré que les points de données peuvent être décomposés en quatre grands groupes : la production, les revenus, l’emploi et les dépenses.

“L’économie n’a jamais été en récession si au moins trois indicateurs du NBER ont augmenté au cours du mois”, a-t-il déclaré. “Bien que nous n’ayons pas de ventes réelles en mai, l’emploi non agricole, le revenu personnel réel moins les transferts et la production industrielle ont augmenté au cours du mois, suggérant que l’économie n’est pas encore en récession.”

Si le NBER ne nomme pas une récession prochainement, la question suivante est de savoir ce qui se passe.

Boockvar considère une récession comme une fatalité, la déclaration du NBER n’étant qu’une question de timing. “Je ne serais pas surpris si la date de début de leur récession était un peu plus tardive”, a-t-il déclaré.

Malgré tout son optimisme quant à la croissance au premier semestre, Baker a déclaré qu’il prévoyait un PIB à plus ou moins 0,4%. Il reconnaît ensuite qu’il existe encore une possibilité de récession dans les mois à venir, même s’il pense qu’il y a de bonnes chances que les États-Unis évitent ce sort.

Comme beaucoup d’autres, Baker craint que les hausses de taux de la Réserve fédérale visant à contrôler l’inflation et à ralentir l’économie ne surestiment cela et ne provoquent un ralentissement futur.

Mais il est convaincu que les conditions du premier semestre n’indiquent pas une récession.

“Étions-nous en récession au premier semestre? Cela n’a tout simplement pas de sens”, a déclaré Baker. “Les gens du NBER, je les respecte en tant qu’économistes sérieux. Ils ne diront jamais que c’est une récession.”

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