La confusion de masse entrave les efforts de la Fed pour éviter la récession

Cela signifie que, alors que les responsables de la Fed se préparent à une autre hausse de taux très importante qui va probablement envoyer l’économie et les marchés dans des convulsions, ils le font sans avoir une vision claire de leur objectif. Cette incertitude augmente le risque qu’ils en fassent trop – déclencher une grave récession – ou trop peu, prolongeant l’inflation galopante et la rendant plus difficile à surmonter.

La Fed “constitue un puzzle où les pièces ont été mal coupées et ne s’emboîtent tout simplement pas”, a déclaré David Wilcox, qui a dirigé la division de recherche de la banque centrale de 2011 à 2018. « Où en est l’économie aujourd’hui et dans quelle direction va-t-elle ? Toutes nos mesures, aussi abondantes soient-elles, n’offrent qu’une perspective imparfaite et quelque peu dépassée sur ces questions clés. »

Une illustration: lorsque la Fed a relevé ses taux en juin, elle a opté pour la plus forte hausse en près de 30 ans, une décision selon Powell fondée en partie sur des preuves que les consommateurs avaient relevé leurs attentes concernant l’inflation future. Peu de temps après la décision de la Fed, ces données ont été révisées pour suggérer que les attentes n’avaient en fait pas beaucoup changé.

Derrière la confusion se cache l’extraordinaire bouleversement que le pays a traversé ces dernières années. L’économie a été gravement perturbée par la pandémie, des flambées de prix sans précédent depuis des décennies, des chaînes d’approvisionnement inattendues et la guerre russe en Ukraine. Cela rend les données les plus récentes plus importantes et moins fiables en même temps.

Les ajustements de routine basés sur des facteurs saisonniers sont désormais beaucoup plus difficiles, car les prévisionnistes tentent d’analyser quelles données indiquent que l’économie ralentit, lesquelles ne sont qu’un soubresaut et lesquelles indiquent des transformations plus structurelles dans la société.

“L’économie a changé”, a déclaré Nela Richardson, économiste en chef de la société de traitement de la paie ADP. “Il est incliné hors de son axe et nous ne savons pas à quel angle il s’est incliné.”

Même dans le meilleur des cas, les mesures en temps réel de la santé économique sont imparfaites. Les données gouvernementales sur l’inflation et l’emploi sont communiquées avec des retards, puis mises à jour au fil du temps à mesure que de meilleures informations deviennent disponibles. La mesure la plus large de l’activité économique — le produit intérieur brut — est construite à partir d’une série d’ensembles de données, dont chacun est examiné individuellement.

Après un solide rapport sur le travail plus tôt ce mois-ci, le président de la Fed d’Atlanta, Raphael Bostic, a déclaré sur CNBC que l’économie semble toujours solide – malgré les prévisions en temps réel publiées par sa propre branche régionale de la Fed suggérant que la croissance du PIB a été négative au deuxième trimestre. Si cette prévision est étayée par des estimations officielles du gouvernement le 28 juillet, après une baisse similaire au premier trimestre, elle correspondrait à une définition technique d’une récession.

Pourtant, les chiffres du PIB subissent souvent de lourdes révisions, même des années plus tard, à mesure que des données plus précises sont arrondies, telles que des informations sur les déclarations de revenus de l’Internal Revenue Service et des enquêtes annuelles sur la production. Et bon nombre des facteurs qui ont contribué à la contraction du PIB au cours des derniers mois sont de nature technique : les entreprises ont stocké des marchandises pour leurs arrière-boutiques et n’ajoutent donc pas autant à cet inventaire, ou le dollar s’est renforcé, rendant les importations moins chères. et le commerce est alimenté par la pénurie.

Le gouverneur de la Fed, Christopher Waller, a déclaré dans un récent discours qu’il n’accordait pas encore trop d’importance aux chiffres du PIB.

“Alors que l’on estime maintenant que le PIB réel s’est contracté de 1,6% au premier trimestre, une autre estimation a montré que le revenu intérieur brut réel a augmenté de 1,8%”, a-t-il déclaré. « PIB et [gross domestic income] mesurant essentiellement la même activité de différentes manières, et dans le passé, lorsque des écarts aussi importants entre les deux chiffres apparaissaient initialement, ils avaient tendance à se rapprocher lorsque les données étaient définitives.

Si certains indicateurs clés sont plus facilement quantifiables, comme la production industrielle, d’autres, comme la valeur de l’innovation technologique, le sont moins. Les données sur l’emploi en temps réel recueillies dans les enquêtes du ministère du Travail ont récemment été affectées par la baisse des taux de réponse des entreprises, tandis que les attentes des consommateurs concernant l’inflation sont devenues plus troubles, car l’éventail des opinions est beaucoup plus large qu’auparavant.

“Toutes les données sont vulnérables à leur manière”, a déclaré Skanda Amarnath, directeur exécutif du groupe de défense Employ America.

Pour l’instant, les décideurs de la Fed semblent convaincus que l’économie est toujours fondamentalement solide, ce qui suggère qu’ils s’appuient davantage sur les données du marché du travail, qui sont généralement un indicateur plus clair et plus opportun de la santé de l’économie dans son ensemble. Mais même dans ce cas, certains signes indiquent que les licenciements commencent à augmenter et que la croissance des salaires commence à ralentir. Jeudi, le département du Travail a indiqué que les premières demandes de chômage la semaine dernière s’élevaient à 251 000, le niveau le plus élevé depuis la mi-novembre.

“Vous devez découvrir, qu’est-ce que je suis censé déduire de ces données?” a déclaré Claudia Sahm, une autre ancienne économiste de la Fed qui est maintenant chercheuse principale au Jain Family Institute. “Lorsque vous obtenez de plus en plus de données, vous les regardez et vous dites : est-ce que cela correspond à mon histoire ? Et si vous obtenez suffisamment d’informations qui ne correspondent pas, vous réécrivez l’histoire.

L’une des façons dont la Fed tente de combler les lacunes dans les données consiste à recueillir des informations auprès de nombreuses sources différentes, a déclaré Wilcox, maintenant économiste au Peterson Institute for International Economics et Bloomberg Economics.

Par exemple, les informations du processeur de cartes First Data peuvent être utilisées pour localiser les facteurs régionaux dans les ventes au détail nationales, qui donnent un aperçu de la vigueur des dépenses de consommation – une variable importante dans la prévision de l’inflation. La banque centrale utilise également les données d’ADP, qui suit les transactions salariales réelles de 26 millions d’entreprises, pour compléter les enquêtes sur l’emploi du ministère du Travail afin d’obtenir un meilleur aperçu du marché du travail.

Richardson d’ADP a déclaré que la société met également à jour ses rapports nationaux sur l’emploi pour les rendre plus fréquents et indépendants des données gouvernementales ; il n’essaiera plus de prédire le rapport mensuel sur l’emploi du gouvernement.

Les enquêtes sur la confiance des consommateurs menées par l’Université du Michigan et le Conference Board varient de manière inhabituelle. L’interprétation de ces signaux est importante car la baisse du sentiment est presque toujours un indicateur fiable du moment où l’économie entrera bientôt en récession.

“Nous sommes dans une situation où les marchés du travail sont très solides, et nous sommes aussi dans une situation où l’inflation est très mauvaise”, a déclaré Joanne Hsu, directrice de recherche à l’université du Michigan, qui a récemment touché le fond.

“Notre indice de confiance des consommateurs est un endroit où les consommateurs nous font part de leurs plaintes concernant l’inflation”, a-t-elle déclaré, car l’enquête du Conference Board reflète plus fidèlement l’optimisme continu des Américains concernant le marché du travail. Cet optimisme est probablement la raison pour laquelle les dépenses de consommation sont restées fortes même au milieu d’une morosité généralisée, a-t-elle ajouté.

“Nous sortons d’une situation où plus d’un million de personnes sont mortes, et il y a eu des blocages économiques, et nous sommes dans une période de polarisation politique incroyable qui affecte les sentiments des gens à l’égard du pays”, a-t-elle ajouté. “Nous n’avons aucun précédent historique pour cela.”

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