Le propulseur chinois de 21 tonnes tombera sur Terre après le lancement de la station spatiale

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Hong Kong
CNN

Les restes de l’énorme fusée chinoise qui a livré lundi un nouveau module à sa station spatiale devraient tomber sur Terre au début de la semaine prochaine, selon le US Space Command, qui suit l’orbite de la fusée.

La fusée Longue Marche 5B de 23 tonnes transportant le module du laboratoire Wentian a décollé de l’île de Hainan le dimanche 24 juillet à 14 h 22, heure locale, et le module s’est amarré avec succès à l’avant-poste orbital chinois.

Sa tâche est terminée, la fusée a effectué une descente incontrôlée dans l’atmosphère terrestre et on ne sait pas où elle atterrira. La descente incontrôlée est la troisième fois que le pays est accusé de mauvaise gestion des débris spatiaux de son étage de fusée.

« C’est un objet métallique de 20 tonnes. Bien qu’il se désintègre s’il pénètre dans l’atmosphère, de nombreux morceaux – certains assez gros – atteindront la surface », a déclaré Michael Byers, professeur à l’Université de la Colombie-Britannique et auteur d’une étude récente sur le risque de victimes des débris spatiaux. .

Les débris spatiaux présentent un risque extrêmement minime pour les humains, a expliqué Byers, mais il est possible que de plus grandes zones puissent causer des dommages s’ils atterrissent dans des zones peuplées. Byers a déclaré qu’en raison de l’augmentation des déchets spatiaux, ces petites chances deviennent plus probables, en particulier dans le sud du monde, selon une étude publiée dans la revue Nature Astronomy, où les corps de fusée sont environ trois fois plus susceptibles d’atterrir au latitudes de Jakarta, Dhaka et Lagos que celles de New York, Pékin ou Moscou.

“Ce risque est complètement évitable, car il existe désormais des technologies et des conceptions de mission qui permettent des retours contrôlés (généralement vers des zones océaniques éloignées) plutôt que des retours incontrôlés et donc complètement aléatoires”, a-t-il déclaré par e-mail.

Holger Krag, chef du Bureau des débris spatiaux de l’Agence spatiale européenne, a déclaré que la meilleure pratique internationale consistait à effectuer une rentrée contrôlée, ciblant une partie éloignée de l’océan, lorsque le risque de perte est trop élevé.

Il a ajouté que la zone de retour de la fusée était géographiquement limitée entre les latitudes 41 degrés sud et 41 degrés de latitude nord de l’équateur.

Le Commandement spatial américain a déclaré qu’il surveillerait le retour de la fusée chinoise sur Terre, a déclaré un porte-parole.

Sur la base de conditions atmosphériques variables, le point d’entrée exact de l’étage de la fusée dans l’atmosphère terrestre “ne peut être déterminé que quelques heures après son retour”, a déclaré le porte-parole, mais on estime qu’il entrera dans l’atmosphère terrestre vers le 1er août. .

Le 18e Escadron de défense spatiale, qui fait partie de l’armée américaine qui suit les rapatriés, fournira également des mises à jour quotidiennes sur son emplacement.

CNN a contacté la China Manned Space Agency pour commentaires.

Jonathan McDowell, astronome au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, a déclaré que les débris spatiaux pesant plus de 2,2 tonnes sont généralement amenés à un endroit spécifique de leur première orbite.

“Le fait est que des choses comme ça ne seraient normalement pas mises en orbite sans un système de contrôle actif”, a-t-il déclaré.

Sans “système de contrôle actif et sans moteur redémarrable pour le propulser vers la Terre … il tombe juste en orbite et finit par brûler en raison du frottement avec l’atmosphère”, explique McDowell. a déclaré à CNN.

La Chine a été fortement critiquée l’année dernière pour sa gestion des débris spatiaux après avoir lancé un autre module sur une fusée similaire. La dépouille a plongé dans l’océan Indien au large des Maldives 10 jours après son lancement.

La NASA a déclaré que la Chine ne respectait pas les “normes responsables”.

“Les nations spatiales doivent minimiser les risques pour les personnes et les biens sur Terre liés à la rentrée d’objets spatiaux et maximiser la transparence concernant ces opérations”, a déclaré à l’époque l’administrateur de la NASA, Bill Nelson.

La Chine a répondu aux critiques en accusant les États-Unis d’avoir “fait craindre” le retour du missile et en accusant les scientifiques américains et la NASA d'”agir contre leur conscience” et d’être “anti-intellectuels”.

En 2020, un noyau de fusée chinois – qui pesait près de 20 tonnes – a fait une rentrée incontrôlée dans l’atmosphère terrestre, passant directement au-dessus de Los Angeles et de Central Park à New York avant de finalement plonger dans l’océan Atlantique.

Les déchets spatiaux comme les vieux satellites pénètrent quotidiennement dans l’atmosphère terrestre, même si la plupart d’entre eux passent inaperçus car ils brûlent bien avant de pouvoir toucher le sol.

Seuls les gros débris spatiaux – tels que les engins spatiaux et les pièces de fusée – présentent un très faible risque pour les personnes et les infrastructures au sol.

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