L’unité des écouteurs 3M dépose un dossier de faillite dans le cadre de poursuites judiciaires contre des vétérans militaires

3M a placé une filiale qui fait face à des milliards de dollars de réclamations légales pour des écouteurs militaires prétendument défectueux sous la protection du chapitre 11 contre les faillites et a annoncé la scission de son unité de soins de santé dans le but de libérer de la valeur pour les actionnaires.

Plus de 100 000 vétérans de l’armée américaine ont intenté une action en justice contre le conglomérat basé au Minnesota, surtout connu pour avoir fabriqué des post-it, des masques faciaux et du ruban adhésif, alléguant que leur audition avait été endommagée par les bouchons d’oreille. Les procureurs allèguent que les propres tests de 3M ont montré que les écouteurs peuvent se détacher pendant l’utilisation, permettant au son de passer.

Le dépôt de bilan d’Aearo Technologies de 3M marque la dernière d’une série de manœuvres de mise en faillite controversées déployées par des entreprises américaines, qui, selon les experts juridiques, ferment généralement les affaires, visent à réduire les paiements futurs et à faire pression sur les demandeurs pour qu’ils s’installent.

3M a nié que ses bouchons d’oreilles de combat étaient défectueux lorsqu’ils étaient utilisés correctement, mais a déclaré que les réclamations pourraient prendre des décennies pour être plaidées au cas par cas. La société prévoit de verser 1 milliard de dollars à une fiducie pour résoudre toutes les réclamations légales dans le cadre d’un processus plus efficace et plus équitable.

“Il s’agit vraiment de nous, 3M, de prendre des mesures pour faire ce qu’il faut ici – faire du bien aux anciens combattants et créer plus de certitude, plus de clarté pour toutes les personnes impliquées”, a déclaré Mike Roman, PDG de 3M.

Mais les avocats représentant les bouchons d’oreilles en litige ont déclaré que la somme de 1 milliard de dollars laisserait la fiducie “mal sous-financée” et qu’ils contesteraient le dépôt de bilan devant les tribunaux.

Bryan Aylstock d’Aylstock Witkin Kreis & Overholtz, l’avocat principal des plaignants dans le procès des bouchons d’oreille, a déclaré que les plaignants soutiendraient que le tribunal des faillites devrait rejeter la demande de 3M, accusant la société d’une “tentative détournée” de retarder les poursuites judiciaires pour ceux qui nuisent ses produits.

“Au lieu de négocier de bonne foi, 3M a décidé de déplacer son attaque incessante contre les soldats américains des tribunaux civils vers le système de faillite”, a déclaré Aylstock, qui a décrit le plan de faillite comme “une preuve supplémentaire que [it values its] le profit et le cours des actions plus que le bien-être des vétérans.

Aylstock a déclaré que les jurys avaient statué en faveur de 13 des 19 militaires dont les affaires avaient été jugées, accordant jusqu’à présent près de 300 millions de dollars de dommages et intérêts.

L’utilisation de la faillite par 3M pour gérer les responsabilités en matière de blessures corporelles fait suite à une importante décision de justice de février qui a permis à Johnson & Johnson de poursuivre une stratégie de faillite pour gérer 40 000 réclamations selon lesquelles son discours de bébé cause le cancer. Les parties de discussion dans cette affaire font appel de la décision.

La scission des soins de santé et la restructuration de l’entreprise chez 3M font suite à une sous-performance de longue date du cours de l’action, qui, selon les analystes, a été causée au moins en partie par des inquiétudes concernant la responsabilité potentielle associée aux différends sur les bouchons d’oreille. Les actions de 3M ont augmenté de 7% à 143,49 dollars après l’annonce de mardi, avant de clôturer de 4,9% à 140,75 dollars.

Julian Mitchell, analyste chez Barclays, a déclaré que le marché accueillerait favorablement les efforts de 3M pour résoudre les différends concernant les bouchons d’oreille, mais a noté que cela n’exonère pas l’entreprise de sa responsabilité.

“La voie légale n’est peut-être pas assez facile”, a-t-il déclaré.

Fondée en 1902 sous le nom de Minnesota Mining and Manufacturing Company, 3M vante depuis longtemps les avantages du partage de l’expertise scientifique entre les divisions.

La décision de céder la division santé intervient après qu’un certain nombre d’entreprises internationales, dont la marque alimentaire Kellogg, le groupe industriel General Electric et J&J, ont annoncé leur intention de céder une partie de leurs activités.

L’unité de soins de santé de 3M, qui se concentre sur les soins bucco-dentaires, l’informatique médicale et la filtration biopharmaceutique, a généré un chiffre d’affaires de 8,6 milliards de dollars l’an dernier. La société restante, d’une valeur de 26,8 milliards de dollars, continuera de se concentrer sur son activité traditionnelle, notamment les fournitures de bureau.

GE a annoncé en novembre dernier qu’elle deviendrait trois nouvelles entreprises publiques axées sur la santé, l’énergie et l’aviation d’ici 2024. Mardi, il a déclaré avoir engagé des “frais de divorce” d’environ 207 millions de dollars au deuxième trimestre alors qu’il entrait dans la scission à trois.

Larry Culp, directeur général de GE, a déclaré que le nombre croissant d’entreprises issues de leurs divisions de santé reflète probablement la reconnaissance que les entreprises de santé ont tendance à opérer dans un environnement non industriel, en particulier parmi les investisseurs.

“Si l’entreprise doit être en mesure de réaliser sa pleine valeur, vous avez probablement besoin de cette base d’investisseurs dédiés”, a-t-il déclaré.

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