3M crée une fiducie d’un milliard de dollars pour les employés de service qui affirment que les bouchons d’oreilles ne les ont pas protégés contre la perte auditive

Confronté à des milliers de poursuites intentées par des travailleurs des services américains qui ont déclaré que les bouchons d’oreille 3M ne protégeaient pas leur audition, le géant de la fabrication a annoncé qu’il promettait 1 milliard de dollars à une fiducie pour résoudre les poursuites – et qu’Aearo Technologies, l’unité 3M qui fabrique les bouchons a déposé pour faillite volontaire dans le cadre du plan.

L’annonce intervient trois ans après le début du procès contre les membres du service alléguant que les écouteurs Combat Arms de 3M étaient défectueux. Depuis lors, 3M a triomphé dans six essais liés aux bouchons d’oreille, perdant en 10 ; dans l’affaire la plus récente, tranchée en mai, 13 plaignants ont remporté près de 300 millions de dollars en jugements contre l’entreprise. 3M n’a pas payé ces cas, mais a choisi de faire appel des verdicts.

Au 30 juin, près de 250 000 cas de bouchons d’oreille avaient été déposés et en suspens, a déclaré 3M.

“Nous avons déterminé que prendre cette mesure décisive permettra à 3M et Aearo Technologies de répondre à ces réclamations d’une manière plus efficace et équitable que les poursuites en cours”, a déclaré Mike Roman, directeur général de 3M, dans un communiqué.

La société avait précédemment déclaré que le produit était “sûr et efficace à utiliser lorsqu’il est correctement appliqué et que 3M avait instruit l’armée sur l’installation et l’utilisation appropriées”.

Les avocats représentant les employés des services ont qualifié la décision de 3M d’inadéquate. “La confiance pour résoudre les différends concernant les bouchons d’oreille est terriblement sous-financée et n’est pas la” solution efficace et équitable “que 3M prétend désespérément être”, a déclaré Christopher Seeger de Seeger Weiss LLP dans un communiqué. “Nous nous attendons à présenter plusieurs arguments devant le tribunal des faillites pour expliquer pourquoi cette demande devrait être rejetée.”

« 3M estime que la perte auditive de chaque vétéran vaut moins de 5 000 dollars », a déclaré le demandeur Joseph Sigmon dans un communiqué, après avoir appris la confiance de 1 milliard de dollars de 3M. “Le PDG de 3M, Mike Roman, serait-il prêt à perdre son audition en échange de 5 000 $ ? Notre combat ne fait que commencer et 3M regrettera d’avoir défendu ceux qui ont servi notre pays et les valeurs que 3M traite avec un tel mépris.

NBC News a fait la lumière sur les cas de bouchons d’oreille en mai en interviewant Sigmon, un ancien spécialiste de l’artillerie de campagne qui a participé à deux missions militaires – l’Irak en 2006 et l’Afghanistan en 2013. Après que Sigmon soit rentré du champ de bataille en Caroline du Nord, il a déclaré qu’il avait commencé remarquer un bourdonnement bas et constant dans ses oreilles; on lui a diagnostiqué des acouphènes. “Je me souviens que mes amis et moi parlions du fait que les bouchons d’oreille ne fonctionnaient pas”, a déclaré Sigmon à NBC News. “Si vous tiriez avec votre arme, vous sentiriez toujours une piqûre d’épingle dans votre oreille.”

Joseph Sigmon a effectué deux missions comme artilleur en Irak et en Afghanistan et a été reconnu pour son travail de formation des soldats afghans au service de l'artillerie.
Joseph Sigmon a effectué deux missions comme artilleur en Irak et en Afghanistan et a été reconnu pour son travail de formation des soldats afghans au service de l’artillerie. Merci à Joseph Sigman

Selon les experts, le personnel militaire est régulièrement exposé à des niveaux de bruit allant jusqu’à 150 décibels pendant l’entraînement et le combat.

Les poursuites des membres du service ont fait suite à un règlement conclu en 2018 par 3M avec le ministère de la Justice alléguant que la société avait sciemment fourni à l’armée américaine des bouchons d’oreilles défectueux car trop courts pour s’adapter correctement à tous les utilisateurs. Le gouvernement a également affirmé que 3M n’avait pas divulgué le défaut de conception à l’armée. 3M a payé 9,1 millions de dollars pour régler l’affaire et n’a admis aucun acte répréhensible.

3M a acheté Aero en 2008 pour 1,2 milliard de dollars. Le slogan de 3M pour les bouchons d’oreilles Combat Arms vendus à l’armée américaine était : « Vous nous protégez. Nous vous protégeons ».

Aearo, qui fabriquait également d’autres produits, a proposé une première version du produit Combat Arms en 1998. Il avait deux côtés : une extrémité devait fournir une protection auditive complète, tandis que l’autre extrémité permettait à un utilisateur d’entendre les conversations à proximité.

un bouchon d'oreille 3M Combat Arms
Sigmon a un bouchon d’oreille 3M Combat Arms.Nouvelles de la BNC

Au début de 2000, des documents judiciaires montrent qu’Aearo a testé les écouteurs et a constaté qu’ils étaient trop courts pour s’adapter correctement à tous les utilisateurs et qu’ils pouvaient se détacher en place. La société a déterminé que la manipulation des bouchons pouvait donner un bon ajustement, selon les documents.

3M a déclaré qu’Aearo “a clairement communiqué cette affaire à l’armée”. Mais les plaignants soulignent une déclaration de 2019 produite dans le cadre du procès dans laquelle un scientifique de la division 3M qui a travaillé avec l’armée sur les oreillettes a déclaré qu’il n’avait aucune “documentation papier” montrant que l’armée était au courant du problème de détachement des oreillettes.

Dans la lutte contre les affaires de bouchons d’oreille, 3M a affirmé que son statut d’entrepreneur gouvernemental protégeait l’entreprise de toute responsabilité pour la perte auditive subie par les employés de service. Les avocats de 3M ont admis à NBC News qu’il n’avait pas de contrat traditionnel avec l’armée pour les bouchons d’oreilles Combat Arms. Au lieu de cela, l’entreprise a fait valoir que s’il y avait un accord entre le gouvernement et un fabricant avec suffisamment de détails sur ce que l’armée voulait dans un produit, il s’agit en fait d’un contrat et que l’entreprise devrait être protégée des poursuites judiciaires de la défense de l’entrepreneur gouvernemental. . Les avocats des plaignants ont contesté cette position.

Aearo Technologies a déposé son dossier auprès du tribunal américain des faillites du district sud de l’Indiana, qui supervisera l’affaire et le fonds fiduciaire créé par la société. 3M a déclaré qu’il avait également promis 240 millions de dollars pour financer les coûts prévus associés à l’affaire, ajoutant qu’il “fournirait un financement supplémentaire si nécessaire selon les termes de l’accord”.

Lors d’une conférence téléphonique avec des investisseurs mardi matin, le PDG Roman a déclaré: “Nous voulons faire du bien aux anciens combattants.” Mais il a également déclaré que 3M soutenait les performances des écouteurs. Les actions de 3M ont augmenté de 6% aux nouvelles.

Courtney Kubéa et Didi Martinez contribué.

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