Les 8 économistes qui décident si les États-Unis sont en récession

Remarque

Les démocrates et les républicains ont commencé à discuter pour savoir si l’économie américaine est en récession, avant la publication de données clés jeudi. Mais la décision officielle reviendra finalement à un groupe peu connu d’économistes, sélectionnés par le National Bureau of Economic Research, appelé Business Cycle Dating Committee, qui s’obstinent à prendre leur temps et à essayer de se protéger des ingérences politiques ou des tentatives de détournement résultats.

Les enjeux pour le groupe sont élevés, en partie à cause des conditions économiques extrêmement inhabituelles deux ans après la dernière récession au début de la pandémie de coronavirus. L’économie s’est contractée au premier trimestre de l’année et de nombreux républicains affirment qu’une récession est déjà en cours, avec la publication jeudi par de nombreux analystes d’un deuxième trimestre consécutif de croissance négative. Mais comme le président Biden, les responsables gouvernementaux pointent plutôt vers d’autres indicateurs montrant que l’économie reste forte et affirmant que la commission aurait tort de déclarer une récession.

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Les huit économistes qui décident du début des récessions ne devraient pas avoir d’importance pour le marchandage politique. Leur décision est presque certainement dans des mois, voire aucune : la commission attend généralement longtemps après le début d’une récession pour la rendre, et n’intervient que lorsque les preuves sont devenues accablantes, parfois même après que la récession est déjà passée. . Cela exerce une pression extérieure sur l’organisation – pour faire une déclaration rapide sur l’un des problèmes les plus importants auxquels sont confrontés les décideurs économiques – directement en contradiction avec sa mission de prendre des décisions empiriques inattaquables.

En conséquence, ce qui semble être une question simple : l’économie américaine est-elle en récession ? — est décidé à une date ultérieure, parfois quand il ne semble plus pertinent, en partie sur une base subjective par des experts réunis à huis clos d’un comité privé.

“La chose la plus importante que nous devons essayer de faire comprendre est que le comité n’essaie pas de mesurer en temps réel si nous sommes en récession”, a déclaré le professeur d’économie du MIT James Poterba, président du NBER et membre du comité dans un entretien. “Il y a souvent énormément d’intérêt pour cette question et ce que beaucoup de gens espèrent, mais le travail du comité est de créer un historique cohérent des tournants – les pics et les creux de l’économie américaine.”

Le calcul du groupe pourrait devenir de plus en plus difficile dans les mois à venir, dans un contexte économique déroutant et facile à caractériser. Les ramifications politiques de la commission pourraient être importantes alors que l’administration Biden fait face à une colère croissante du public face à une inflation élevée et à sa gestion économique. Les républicains du Congrès seront également impatients de saisir une décision selon laquelle l’économie est en récession, dans le but de capitaliser sur le mécontentement des électeurs avant les élections de mi-mandat de cet automne.

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Interrogé sur les chiffres économiques à venir, Biden a contesté lundi l’idée qu’une récession était imminente. Cela fait partie d’une campagne plus large de l’administration ces dernières semaines pour réfuter les affirmations du GOP selon lesquelles une récession a déjà commencé. De hauts responsables économiques, dont la secrétaire au Trésor Janet L. Yellen et le directeur du Conseil économique national de la Maison Blanche, Brian Deese, sont apparus aux informations télévisées par câble dimanche et lundi pour réitérer leur point de vue selon lequel l’économie américaine n’est pas techniquement en récession. – et pas même si les chiffres du PIB montrent un deuxième trimestre consécutif de contraction.

Cette stratégie comporte toutefois des risques, car si les États-Unis sombrent plus tard dans la récession, leurs garanties actuelles sembleront déplacées – surtout après que le gouvernement a rejeté à tort la menace de l’inflation l’année dernière.

Les décideurs américains ont rejeté la menace d’inflation jusqu’à ce qu’il soit trop tard

« Je ne pense pas que nous allons entrer en récession. La [unemployment] Le taux est toujours l’un des plus bas que nous ayons eu dans l’histoire”, a déclaré Biden lundi. “J’espère que nous passerons de cette croissance rapide à une croissance régulière.”

Au cœur du défi auquel est confronté le Comité des économistes, c’est qu’il s’appuie sur plus d’une demi-douzaine de critères pour mesurer le début d’une récession. L’impression commune à de nombreux Américains – et à certains commentateurs – est qu’une récession est définie comme deux trimestres consécutifs de croissance économique négative. Mais ce n’est pas ainsi que le NBER ou la plupart des économistes en pensent. Au lieu de cela, le comité pèse des facteurs tels que les niveaux de salaire, les ventes au détail, la production industrielle et le revenu personnel lorsqu’il procède à une évaluation complète pour déterminer si l’économie est en récession. Le comité souligne sur son site Web qu'”il n’y a pas de règle absolue sur les mesures qui contribuent au processus ou sur la manière dont elles sont prises en compte dans nos décisions”.

Comme Deese l’a dit à CNN, “En termes de définition technique, ce n’est pas une récession – la définition technique prend en compte un éventail beaucoup plus large de points de données.”

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Traditionnellement, toutes ces différentes mesures économiques évoluent ensemble, ce qui facilite le travail du comité. Lorsque la croissance ralentit, l’emploi, l’activité des consommateurs et d’autres mesures de la santé économique ralentissent également. Mais l’économie depuis le début de la pandémie a chamboulé les modèles précédents et pourrait le refaire. La croissance économique pourrait éventuellement diminuer pendant deux trimestres consécutifs – bien que le premier trimestre aux États-Unis ait été négatif, en grande partie en raison de facteurs techniques tels qu’une augmentation temporaire des importations totales – alors même que le chômage reste l’un des niveaux les plus bas aux États-Unis. . Les dépenses de consommation sont également restées fortes, d’une manière qui va à l’encontre d’une récession typique. Si le chômage reste bas alors même que la croissance se contracte, les économistes du NBER pourraient être confrontés à un défi difficile pour décider comment catégoriser la situation.

La prédiction de la décision du comité est compliquée par son mode de fonctionnement. Dans le cadre du NBER, le Comité de datation du cycle économique est géré par une organisation privée à but non lucratif – et non par le gouvernement fédéral ou une agence de statistiques d’État. Selon Poterba, les membres sont choisis par le président du NBER “en consultation” avec le président du comité.

Les réunions du comité ne sont pas rendues publiques. Ils se tiendront dans une salle de conférence fermée au troisième étage de l’immeuble de bureaux de Cambridge, Massachusetts, qui abrite le siège social du NBER. Ils ne se réunissent pas selon un horaire fixe : le président du conseil d’administration et économiste de Stanford, Bob Hall, est chargé de convoquer les réunions. Pendant de longues périodes de croissance économique constante, le conseil peut passer des années sans discuter de quoi que ce soit, c’est pourquoi il ne peut pas tenir de réunions. Cela ne confirmerait même pas quand les rencontres précédentes ont eu lieu.

“Le comité ne divulgue pas son calendrier de réunions et nous n’en parlons pas”, a déclaré Poterba.

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La dernière décision publique est intervenue le 19 juillet 2021 – lorsque la commission a déclaré qu’il y avait eu une récession entre février et avril 2020, la plus courte de l’histoire des États-Unis.

Les huit économistes du comité sont parmi les plus respectés dans leur domaine. Certains ont servi dans des gouvernements démocratiques, mais d’anciens membres ont également inclus des personnes nommées par le GOP. En plus de Poterba et Hall, les membres sont Christina Romer et David Romer de l’Université de Californie à Berkeley ; James Stock, de Harvard ; Robert Gordon, du Nord-Ouest; Valerie Ramey, de l’Université de Californie à San Diego ; et Mark Watson, de Princeton.

Le NBER a ses origines dans l’après-Première Guerre mondiale, après qu’un économiste formé en Colombie qui travaillait pour des organisations syndicales et commerciales et le statisticien en chef d’AT&T aient formé une nouvelle organisation après avoir réalisé qu’ils avaient peu de données empiriques partagées pour éclairer les débats politiques. Au début des années 1960, le ministère du Commerce a commencé à publier un résumé des circonstances commerciales citant les travaux du NBER sur les hauts et les bas du cycle économique, lui donnant une sorte d’imprimatur fédéral, a déclaré Poterba.

Poterba a souligné que le conseil d’administration est conscient de l’appétit du public pour des conseils sur une récession, mais ne le laisse pas dicter ses décisions. Les données économiques sont souvent révisées ultérieurement et le comité veille à ce qu’aucune décision ne soit prise sur la base de données pouvant être modifiées ultérieurement.

« Le NBER essaie vraiment de fournir des repères aux chercheurs ; il n’essaie pas de fournir à l’une ou l’autre des parties des points de discussion politiques à court terme”, a déclaré Steve Miran, qui a été haut responsable du département du Trésor sous l’administration de Donald Trump et co-fondateur d’Amberwave Partners, un fonds d’investissement. “Nous aimerions tous qu’il soit binaire – 0 à 1, récession ou non – mais la vérité est qu’il s’agit bien plus d’un continuum. Cela nécessite une interprétation de la durée, de la profondeur et du taux de contraction, ainsi que des secteurs de l’économie. rétrécir et pourquoi.… Et cela nécessite un élément de jugement.

Cependant, cela ne signifie pas que les membres du conseil sont toujours d’accord. L’économiste de Harvard Jeffrey Frankel, qui a siégé au comité pendant environ 25 ans, a déclaré qu’il y avait généralement un accord sur les questions générales de savoir si une récession commençait ou se terminait, mais des différences peuvent survenir quant au mois exact où une récession a commencé ou s’est terminée. .

“Il y a des moments où la bonne réponse n’est pas claire, et où il peut y avoir un désaccord, c’est que quelqu’un veut plus de données, comme des révisions à la [gross domestic product], par exemple – et quelqu’un d’autre qui dit: “Cela fait 11 mois, et si nous attendons plus longtemps, les gens penseront que les nouvelles vont être trop anciennes”, a déclaré Frankel. “Cette tension est toujours un problème.”

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