Les fossiles de Plesiosaurus trouvés dans le Sahara suggèrent qu’il ne s’agissait pas seulement d’animaux marins

Crédit : Université de Bath

Des fossiles de petits plésiosaures, des reptiles marins à long cou de l’âge des dinosaures, ont été découverts dans un système fluvial vieux de 100 millions d’années qui est aujourd’hui le désert du Sahara au Maroc. Cette découverte suggère que certaines espèces de Plesiosaurus, traditionnellement considérées comme des animaux marins, auraient pu vivre en eau douce.

Les plésiosaures, découverts pour la première fois en 1823 par la chasseuse de fossiles Mary Anning, étaient des reptiles préhistoriques avec de petites têtes, de longs cous et quatre longues nageoires. Ils ont inspiré des reconstructions du monstre du Loch Ness, mais contrairement au monstre du Loch Ness, les plésiosaures étaient des créatures marines – du moins c’était ce que l’on croyait généralement.

Aujourd’hui, des scientifiques de l’Université de Bath et de l’Université de Portsmouth au Royaume-Uni, et de l’Université Hassan II au Maroc, ont signalé de petits plésiosaures d’une rivière du Crétacé en Afrique.

Les fossiles comprennent des os et des dents d’adultes de trois mètres de long et un os de bras d’un bébé de 1,5 mètre de long. Ils laissent entendre que ces créatures vivaient et se nourrissaient régulièrement en eau douce, aux côtés de grenouilles, de crocodiles, de tortues, de poissons et de l’énorme dinosaure aquatique Spinosaurus.

Ces fossiles suggèrent que les plésiosaures ont été adaptés pour tolérer l’eau douce, y passant peut-être même leur vie, comme les dauphins de rivière d’aujourd’hui.

Le nouveau document a été dirigé par l’étudiante Georgina Bunker de l’Université de Bath, avec Nick Longrich du Milner Center for Evolution de l’Université de Bath, David Martill et Roy Smith de l’Université de Portsmouth et Samir Zouhri de l’Université Hassan II. .

Les fossiles de Plesiosaurus trouvés dans le Sahara suggèrent qu'il ne s'agissait pas seulement d'animaux marins

Kem Kem plésiosaure silhouettes. Crédit : Université de Bath

Les fossiles comprennent des vertèbres du cou, du dos et de la queue, des dents perdues et un os du bras d’un jeune juvénile.

“C’est un gâchis, mais les os isolés nous en disent long sur les anciens écosystèmes et les animaux qui s’y trouvent. Ils sont tellement plus communs que les squelettes, ils vous donnent plus d’informations avec lesquelles travailler”, explique le Dr. Nick Longrich, auteur correspondant de l’article.

“Les os et les dents ont été dispersés et trouvés à différents endroits, pas sous forme de squelette. Ainsi, chaque os et chaque dent est un animal différent. Nous avons plus d’une douzaine d’animaux dans cette collection.”

Alors que les os fournissent des informations sur l’endroit où les animaux sont morts, les dents sont intéressantes car elles ont été perdues pendant que l’animal était vivant, elles montrent donc où les animaux vivaient.

Les fossiles de Plesiosaurus trouvés dans le Sahara suggèrent qu'il ne s'agissait pas seulement d'animaux marins

Humérus de Plesiosaurus. Crédit : Université de Bath

De plus, les dents présentent une forte usure, comme ce dinosaure piscivore Spinosaurus trouvé dans les mêmes lits.

Les scientifiques disent que cela implique que les plésiosaures mangeaient la même nourriture : leurs dents s’effritant sur les poissons blindés qui vivaient dans la rivière. Cela indique qu’ils passaient beaucoup de temps dans la rivière, plutôt que d’être des visiteurs occasionnels.

Alors que les animaux marins tels que les baleines et les dauphins parcourent les rivières, soit pour se nourrir, soit parce qu’ils sont perdus, le nombre de fossiles de plésiosaures dans la rivière suggère que cela est peu probable.

Une possibilité plus probable est que les plésiosaures pourraient tolérer l’eau douce et salée comme certaines baleines, comme le béluga.

Les fossiles de Plesiosaurus trouvés dans le Sahara suggèrent qu'il ne s'agissait pas seulement d'animaux marins

Crédit : Université de Bath

Il est même possible que les plésiosaures aient été des habitants permanents de la rivière, comme les dauphins de rivière modernes. Leur petite taille permettrait aux plésiosaures de chasser dans les rivières peu profondes, et les fossiles montrent une faune piscicole incroyablement riche.

dr. Longrich a déclaré: “Nous ne savons pas vraiment pourquoi les plésiosaures sont en eau douce.

“C’est un peu controversé, mais qui peut dire que parce que nous, les paléontologues, les avons toujours appelés” reptiles marins “, ils devaient vivre dans la mer? De nombreux genres marins ont envahi l’eau douce.”

Les dauphins d’eau douce ont évolué au moins quatre fois – dans le Gange, le fleuve Yangtze et deux fois en Amazonie. Une espèce de phoque d’eau douce vit dans le lac Baïkal, en Sibérie, de sorte que les plésiosaures se sont peut-être également adaptés à l’eau douce.

Les plésiosaures appartiennent à la famille des Leptocleididae – une famille de petits plésiosaures que l’on trouve couramment dans les eaux saumâtres ou douces ailleurs en Angleterre, en Afrique et en Australie. Et d’autres plésiosaures, y compris les élasmosaures à long cou, apparaissent dans les eaux saumâtres ou douces d’Amérique du Nord et de Chine.

Les plésiosaures étaient un groupe diversifié et adaptable, existant depuis plus de 100 millions d’années. Sur la base de ce qu’ils ont trouvé en Afrique – et de ce que d’autres scientifiques ont trouvé ailleurs – les auteurs suggèrent qu’ils ont peut-être envahi à plusieurs reprises l’eau douce à des degrés divers.

” Honnêtement, nous ne savons pas vraiment. C’est ainsi que fonctionne la paléontologie. Les gens se demandent comment les paléontologues peuvent-ils savoir avec certitude la vie d’animaux qui ont disparu il y a des millions d’années ? La réalité est que nous ne pouvons pas toujours faire cela. Nous faisons des suppositions fondées sur les informations dont nous disposons. Nous trouverons plus de fossiles. Peut-être qu’ils confirmeront ces suppositions. Peut-être pas.

“Il a été très intéressant de voir où ce projet est allé”, a déclaré l’auteur principal Georgina Bunker. L’étude a d’abord commencé comme un projet de premier cycle impliquant un seul os, mais au fil du temps, davantage de fossiles de plésiosaures ont commencé à faire surface, fournissant lentement une image plus claire de l’animal.

La nouvelle découverte augmente également la diversité du Crétacé du Maroc. dr. Samir Zouhri a déclaré : “C’est une autre découverte sensationnelle qui s’ajoute aux nombreuses découvertes que nous avons faites ces quinze dernières années dans cette région du Maroc dans le Kem Kem. Kem Kem était un hotspot de biodiversité vraiment incroyable dans le Crétacé.”

“Ce qui me surprend”, a déclaré le co-auteur Dave Martill, “c’est que l’ancienne rivière marocaine avait tant de carnivores vivant tous côte à côte. Ce n’était pas un endroit pour nager.”

Mais qu’est-ce que tout cela signifie pour le monstre du Loch Ness ? À un certain niveau, c’est plausible. Les plésiosaures ne se limitaient pas aux mers, ils vivaient en eau douce. Mais les archives fossiles suggèrent également qu’après près de 150 millions d’années, les derniers plésiosaures sont finalement morts en même temps que les dinosaures, il y a 66 millions d’années.


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Plus d’information:
Georgina Bunker et al., Plésiosaures du groupe fluvial Kem Kem (Crétacé moyen) de l’est du Maroc et une enquête sur les plésiosaures non marins, Recherche de craie (2022). DOI : 10.116/j.cretres.2022.105310

Fourni par l’Université de Bath

Devis: Les fossiles de Plesiosaurus trouvés dans le Sahara suggèrent qu’il ne s’agissait pas seulement d’animaux marins (juillet 2022, 26 juillet) récupéré le 26 juillet 2022 sur https://phys.org/news/2022-07-plesiosaur-fossils-sahara-werent- marine. html

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