Les premiers échantillons de Mars atterriront sur Terre en 2033

Alors que Perseverance explore le site d’un ancien lac qui existait il y a des milliards d’années, il collecte des roches et de la terre. Ce matériau est intéressant car il pourrait contenir des preuves d’organismes microscopiques du passé qui révéleraient si la vie a jamais existé sur Mars. Les scientifiques auront l’opportunité d’utiliser certains des instruments les plus avancés au monde pour étudier ces précieux échantillons.

L’ambitieux programme Mars Sample Return implique une collaboration entre les deux agences pour récupérer 30 échantillons de la planète rouge. Plusieurs missions vers Mars seront lancées plus tard cette décennie pour récupérer et ramener les monstres en toute sécurité.

Le programme approche de la fin de la phase de conception conceptuelle et la NASA a terminé l’évaluation des exigences du système. L’examen a conduit à des changements qui réduiront la complexité des futures missions et augmenteront les chances de succès, ont déclaré des responsables de la NASA.

“La phase de conception conceptuelle est celle où chaque facette d’un plan de mission est examinée au microscope”, a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction des missions scientifiques de la NASA, dans un communiqué. “Il y a des changements importants et bénéfiques dans le plan, qui peuvent être directement attribués aux récents succès de Persévérance sur Jezero et aux excellentes performances de notre hélicoptère Mars.”

Initialement, le plan était de lancer un rover de récupération avec un Sample Retrieval Lander à la mi-2020. Une fois relâché sur la surface de Mars, le rover de récupération aurait récupéré des échantillons de l’endroit où Persévérance les avait cachés à la surface de Mars.

Désormais, Persévérance sera le principal véhicule de transport pour transporter les monstres vers l’atterrisseur. La dernière évaluation de la santé et de l’espérance de vie du rover montre qu’il devrait encore être en parfait état pour livrer les échantillons lui-même d’ici 2030. La persévérance remontera jusqu’à l’atterrisseur et le bras robotique de l’atterrisseur transférera les monstres.

L’atterrisseur de récupération d’échantillons transportera deux hélicoptères de récupération d’échantillons, similaires à l’hélicoptère Ingenuity actuellement sur Mars, plutôt qu’un rover de récupération.

“Les opérations récentes de l’hélicoptère Ingenuity sur Mars, qui a effectué 29 vols – 24 de plus que prévu à l’origine – nous ont montré l’utilité d’hélicoptères potentiels sur Mars”, a déclaré Jeff Gramling, directeur du programme de retour d’échantillons sur Mars.

Les ingénieurs sont impressionnés par les performances d’Ingenuity. L’hélicoptère a survécu plus d’un an au-delà de sa durée de vie prévue. Dans le cas où Persévérance ne peut pas ramener les monstres à l’atterrisseur, les petits hélicoptères peuvent s’éloigner de l’atterrisseur, en utilisant des bras pour récupérer et ramener les monstres.

Les deux hélicoptères de retour d’échantillons seront de taille similaire à Ingenuity, mais seront un peu plus lourds. Les jambes d’atterrissage seront équipées de petites roues de mobilité afin qu’il puisse voyager au sol ainsi que voler, et chaque hélicoptère aura un petit bras qui peut saisir des tubes d’échantillons, a déclaré Richard Cook, responsable du programme Mars Sample Return au Jet Propulsion Laboratory de la NASA. à Pasadena, en Californie.

Si l’état de santé de Perseverance reste le même pendant les huit prochaines années et qu’il n’a pas besoin d’aide pour retourner les échantillons à l’atterrisseur, les hélicoptères peuvent observer et enregistrer le processus.

Ramener des monstres sur Terre

L’atterrisseur de récupération d’échantillons transporte également le véhicule d’ascension de Mars – la première fusée jamais lancée depuis la surface de Mars, avec les échantillons stockés en toute sécurité à l’intérieur. Le vaisseau spatial est actuellement lancé depuis Mars en 2031.

Au milieu des années 2020, une mission distincte appelée Earth Return Orbiter sera lancée depuis la Terre pour converger avec le Mars Ascent Vehicle.

À bord de l’Earth Return Orbiter se trouve le système de capture/confinement et de retour, qui collectera le conteneur d’échantillons du véhicule d’ascension vers Mars pendant que les deux véhicules sont en orbite autour de Mars.

L’Earth Return Orbiter reviendra ensuite dans notre monde. Une fois que le vaisseau spatial sera proche de la Terre, il libérera le véhicule d’entrée terrestre contenant la cache d’échantillons, et ce vaisseau spatial atterrira sur Terre en 2033.

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Auparavant, l’agence avait déclaré que les échantillons pourraient revenir sur Terre d’ici 2031, mais les dates de lancement prévues pour l’orbiteur à l’automne 2027 et l’atterrisseur à l’été 2028 ont fixé la nouvelle date d’arrivée.

Les ingénieurs testent actuellement des composants robotiques pour la campagne dans les centres de la NASA et de l’ESA. Le programme Mars Sample Return entrera dans la phase de conception préliminaire en octobre, qui durera environ un an. La phase de conception se traduira par le développement technologique et des prototypes d’ingénierie pour les composants clés.

“L’ESA poursuit le développement à pleine vitesse à la fois sur l’Earth Return Orbiter qui effectuera l’aller-retour historique de la Terre à Mars et retour, et sur le bras de transfert d’échantillons qui placera de manière robotique les tubes d’échantillons à bord du Orbiting Sample Container avant le lancement depuis la surface. de la planète rouge”, a déclaré David Parker, directeur de l’exploration humaine et robotique à l’ESA, dans un communiqué.

Divers exemples

Le rover Persévérance a collecté 11 échantillons de carottes de roche jusqu’à présent. Les échantillons représentent “une gamme étonnante de matériaux”, a déclaré Meenakshi Wadhwa, scientifique en chef pour Mars Sample Return et directeur de l’école d’exploration de la Terre et de l’espace de l’Arizona State University.

“Le plus récent est en fait une roche sédimentaire à grain fin qui a potentiellement le plus grand potentiel de préservation des biosignatures, et nous avons donc déjà une diversité de matériaux dans le sac, pour ainsi dire, et très enthousiasmés par le potentiel de celui-ci. « Apportez », dit Wadhwa.

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“Collaborer sur des efforts historiques comme Mars Sample Return fournit non seulement des données précieuses sur notre place dans l’univers, mais nous rapproche également ici sur Terre”, a déclaré Zurbuchen.

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