Les satellites sont perdus dans les tempêtes solaires et mettent des semaines à être retrouvés

En octobre 2003, les contrôleurs de satellites ont perdu la trace de centaines d’engins spatiaux pendant des jours après qu’une importante tempête solaire a frappé la Terre. Les experts craignent qu’avec la prolifération des satellites et des débris en orbite autour de la planète depuis près de deux décennies, la prochaine tempête solaire majeure ne plonge l’espace proche de la Terre dans le chaos pendant des semaines.

Le réseau américain de surveillance spatiale (SSN) suit actuellement environ 20 000 objets de plus de 10 centimètres dans orbite terrestre basse, la zone de l’espace à des altitudes inférieures à 620 miles (1 000 kilomètres). Certains de ces objets sont des satellites opérationnels, mais la plupart sont des engins spatiaux obsolètes, des étages de fusées épuisés et des fragments de débris créés lors de collisions. Les experts du SSN utilisent des mesures radar pour maintenir un catalogue qui leur permet de garder un œil sur la position de ces objets dans l’espace et de projeter leurs orbites dans le futur. Lorsque deux objets, par exemple une pièce débris spatiaux et un satellite, qui semble se rapprocher dangereusement, donne un avertissement à l’opérateur du satellite. Dans certains cas, ils portent manœuvres d’évitement pour éviter un crash.

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