À l’intérieur du superbe retour de Joni Mitchell au Newport Folk Festival

En juillet dernier, Brandi Carlile avait fait une provocation à son petit ami Jay Sweet, le patron du Newport Folk Festival. “Dans un an”, se souvient Sweet. “Je parie que nous pouvons amener Joni Mitchell sur ce podium.”

Le responsable du festival était sceptique. Il y a quelques années, il avait été témoin d’un moment magique lors d’un spectacle à Los Angeles lorsque Mitchell avait retrouvé son petit ami de longue date, Mavis Staples, qu’elle n’avait pas vu depuis de nombreuses années. Lorsque les deux chanteurs se sont rencontrés, ils se sont embrassés, nez à nez, pendant 30 secondes sans parler. Ce fut un moment inoubliable, mais cette nuit-là, Sweet avait également donné l’impression que Mitchell était physiquement incapable de se produire devant un public de festival en direct. “Je dois être honnête avec vous”, se souvient Sweet, disant à Carlile quand elle a suggéré son idée. “Vous êtes le manifeste des miracles, mais peut-être avez-vous tiré celui-ci trop haut.”

Un an plus tard ce jour-là, Joni Mitchell a fait un retour triomphant et émouvant sur la scène du Newport Folk Festival, où elle s’était produite plusieurs fois dans les années 1960 et a maintenant donné son premier set complet en plus de 20 ans. La performance de Mitchell a été le summum de la force, de la détermination et de la résilience de la chanteuse, qui a appris à marcher, à chanter et à jouer de la guitare dans les années qui ont suivi son anévrisme en 2015. “J’apprends”, l’auteur-compositeur de 78 ans Raconté SCS pour sa prestation de dimanche soir. “C’est incroyable ce qui fait tomber un anévrisme – comment vous vous levez d’une chaise… Vous devez tout réapprendre.”

Au moment où elle a quitté la scène dimanche, Mitchell avait réappris toutes ces choses et plus encore. Elle a fasciné et dévasté le public avec un ensemble de 13 chansons dans lequel elle a réinterprété son matériel plus ancien, raconté des histoires, chanté des reprises de son enfance et même défendu un solo de guitare électrique passionnant sur “Just Like This Train”.

« Elle nous a tous éduqués en temps réel », déclare Celisse, la chanteuse-guitariste qui a interprété un « Help Me » réinventé dans le cadre du casting de musiciens vedettes (comprenant également Blake Mills, Lucius, Taylor Goldsmith, Marcus Mumford, Allison Russell, et plus) avec Mitchell sur scène. «Joni a fait cette chose brillante où vous chantiez ces paroles que vous avez entendues un million de fois, mais tout d’un coup, elle vous battait et formulait la ligne d’une manière nouvelle, encore plus musicale. Et vous seriez comme, ‘Putain, quelle nouvelle façon intéressante d’y penser.’

Celisse poursuit : « Elle n’est plus la soprano qu’elle était, mais mon dieu, son alto est si riche, profond et sage, et son sens de l’interprétation de sa musique aujourd’hui, septuagénaire, est encore plus profond que lorsqu’elle a écrit le musique.”

Elle cite l’interprétation par Mitchell de chansons comme “Come In From the Cold” et “Both Sides Now” comme des réimaginations artistiques contemporaines radicalement vitales. “La façon dont elle a utilisé le rythme comme moyen de narration était vraiment profonde”, dit Celisse. (Dans la chanson précédente, Mitchell a chanté le refrain de la chanson tôt, avant le rythme, comme pour exagérer le calme et la nostalgie du refrain de la chanson.) Au fil des ans, Celisse a participé à de nombreux concerts hommage à des légendes plus anciennes. mais si une chose était claire pour elle, c’est que la performance de Mitchell n’était pas un cas ordinaire d’honorer quelqu’un qui avait dépassé son apogée artistique. “Ce n’était pas une situation où nous l’avons entraînée”, dit-elle. « Elle nous a entraînés. Nous étions les poids morts, franchement.

Mitchell l’a dit plus simplement quelques jours avant de monter sur scène : “Je n’ai jamais été nerveuse à l’idée d’être devant un public”, dit-elle. Raconté SCS. “Mais je voulais que ce soit bien.”

Et bien qu’elle ait reçu beaucoup d’attention et d’appréciation pour avoir aidé à coordonner cette performance historique, Carlile a clairement indiqué dans les jours qui ont suivi la performance que ce moment ne concernait finalement qu’une seule personne. “En train de regarder [Joni] me rendre à ce point a complètement changé ma vision de la vie », Carlile tweeté. “Ce qu’elle a réalisé avec son corps n’appartient qu’à Joni Mitchell et Joni.”

La première fois Celisse a interprété sa version de “Help Me” pour son héros, c’était en octobre dernier à l’un des désormais légendaires “Joni Jams” de Mitchell dans sa maison de Los Angeles. Mitchell aimait tellement son interprétation que, comme le rappelle Celisse, elle a demandé à Celisse de promettre qu’elle reviendrait pour un autre jam. Lorsque Celisse a plaisanté avec Mitchell en lui disant qu’elle aimerait emménager et dormir sous la table de billard, Mitchell a répondu : “Sarah Vaughan dormait souvent sous cette table de billard.”

Plusieurs mois après cette inoubliable nuit d’octobre, Celisse dit qu’on lui a demandé de jouer à Newport dans le cadre d’un set présenté comme “Brandi Carlile and Friends”. Elle était consciente des rumeurs sur ce qu’un tel ensemble pourrait devenir, mais a déclaré qu’elle n’avait aucun plan concret jusqu’à il y a quelques mois pour que Mitchell revienne au festival folklorique de son enfance.

Une setlist possible circulait quelques semaines avant le spectacle et Celisse a été informée qu’elle jouerait “Help Me”. Les musiciens impliqués ont tous sauté sur un appel Zoom pour discuter des clés et des détails musicaux une semaine avant que Mitchell ne monte sur scène; deux jours avant la représentation, Mitchell a répété avec le groupe à Rhode Island. Mais selon Sweet, personne n’était absolument sûr que Mitchell monterait sur scène dimanche soir jusqu’au début du spectacle. Il y avait des moments, dit l’organisateur du festival, où il semblait qu’elle ne se produirait pas. Puis, environ quatre heures avant le set dimanche, Carlile Sweet a appelé : “Je pense que ça va arriver”, se souvient-il en lui disant.

Mitchell a un lien personnel fort avec le festival folklorique. Elle a rencontré Leonard Cohen et James Taylor sur la propriété (« Good friends for life », ils… Raconté SCS). Les chanteurs de la génération de Mitchell ont toujours une vénération particulière pour Newport, à tel point que lorsque Paul Simon a surpris le festival en y faisant ses débuts la veille du set de Mitchell, Sweet se souvient avoir été émerveillé par les photos dans sa loge d’interprètes comme Big Mama Thornton. et sœur Rosetta Tharpe au festival. “Il se vantait, comme, ‘Je suis Jouez à Newport’ », dit Sweet.

Il n’a pas été facile d’organiser la logistique du retour de Mitchell sur le podium. Le festival fonctionne avec un petit budget à but non lucratif et aucun des artistes qui sont apparus sur scène avec Mitchell n’a reçu de compensation pour sa performance. Toute la performance n’aurait pas eu lieu si George Wein, le défunt fondateur du festival, n’avait pas laissé d’argent derrière lui à sa mort l’année dernière, spécifiquement pour aider Sweet à réserver ses artistes les plus recherchés.

Dans les jours qui ont suivi sa performance avec Mitchell, Celisse a à peine pu contenir sa propre joie et son étonnement. “Je t’appelle depuis les nuages”, dit-elle en s’adressant à Pierre roulante deux jours après la représentation. Mais surtout, elle est émerveillée par ce dont elle a été témoin dimanche soir : le triomphe artistique, physique et musical d’une légende qui a conquis autant que Mitchell.

“Nous avons tous été témoins de ces progrès, mais honnêtement, je pense que personne, à l’exception de Joni, n’a compris de quoi elle était capable”, dit-elle. “Quand je l’ai vue sur scène, c’était comme, ‘Oh mon dieu, il y a encore plus que ce à quoi nous nous attendions. Il y a plus.’

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