JetBlue annonce un accord pour racheter Spirit Airlines. Les tarifs peuvent augmenter


New York
CNN Affaires

JetBlue Airways a annoncé jeudi qu’elle achèterait Spirit Airlines, une combinaison qui créerait la cinquième plus grande compagnie aérienne américaine.

L’annonce intervient un jour après que Spirit a mis fin à un accord de fusion avec Frontier.

JetBlue avait fait une offre hostile pour Spirit alors même que Spirit demandait l’approbation des actionnaires pour un accord moins cher avec Frontier. Spirit avait constamment soulevé des inquiétudes quant à savoir si les régulateurs approuveraient un accord avec JetBlue. Mais les actionnaires ont eu du mal à accepter l’offre en espèces et en actions moins précieuse de Frontier lorsqu’ils avaient l’offre en espèces de JetBlue sur la table.

Le PDG de JetBlue, Robin Hayes, a déclaré que l’accord serait fructueux pour les investisseurs et les passagers.

“Nous sommes ravis de proposer cette combinaison passionnante qui stimulera notre croissance stratégique, permettant à JetBlue d’offrir notre mélange unique de tarifs bas et de service exceptionnel à plus de clients et plus de routes”, a-t-il déclaré dans un communiqué.

Mais les experts de l’industrie ont déclaré que l’accord pourrait entraîner des taux plus élevés dans l’ensemble de l’industrie. Un accord avec Frontier-Spirit, en revanche, aurait réuni deux compagnies aériennes avec des tarifs de base très bas. Aucune des deux compagnies aériennes ne propose de sièges en première classe ou en classe affaires.

La présence de Spirit of Frontier sur un itinéraire oblige généralement les grandes compagnies aériennes, telles que American (AAL), United (UAL) et Delta (DAL), à offrir plus de sièges à leur tarif de base comparable dans l’économie. JetBlue peut prétendre qu’il facture moins que les grands transporteurs de réseau, mais le tarif aérien est plus élevé que Spirit et Frontier. Et JetBlue prévoit de reconfigurer les avions Spirit si elle reprend la compagnie aérienne pour ajouter des sièges de première classe.

Pour cette raison, il est possible que l’accord JetBlue pour Spirit fasse l’objet d’un examen antitrust rigoureux par le ministère américain de la Justice, en particulier si le ministère de la Justice considère que l’acquisition est préjudiciable aux consommateurs.

L’accord proposé avec JetBlue Spirit est plus petit que de nombreuses fusions de compagnies aériennes au cours des décennies, transformant les 10 principales compagnies aériennes américaines en quatre méga-transporteurs contrôlant 80% du trafic aérien américain. Mais l’administration Biden a adopté une position beaucoup plus agressive sur les lois antitrust et s’est engagée à promouvoir plus de concurrence au sein de l’industrie du transport aérien.

Le ministère de la Justice de Biden a déposé une plainte pour bloquer une alliance entre American et JetBlue qui permettrait à chaque compagnie aérienne de réserver des passagers sur les vols de l’autre. Spirit a souligné ces actions en justice lorsqu’il a affirmé qu’un accord JetBlue n’obtiendrait pas l’approbation nécessaire.

Mais ces doutes sur un accord avec JetBlue étaient introuvables dans les commentaires de Spirit jeudi.

« Nous sommes ravis de rejoindre JetBlue dans le cadre de notre accord amélioré visant à créer le challenger national à bas prix le plus convaincant pour les principaux transporteurs américains », a déclaré le PDG Ted Christie.

Alors que les passagers peuvent aimer les tarifs bas sur Spirit et Frontier, ils étaient pour la plupart mécontents du service. Spirit avait de loin le plus grand nombre de plaintes de passagers en 2021, avec 11,45 plaintes pour 100 000 passagers, selon le département américain des transports. JetBlue a eu le deuxième plus grand nombre de plaintes sur cette base avec 6,38, tandis que Frontier est arrivé troisième avec 5,78. Frontier a enregistré de loin le pire nombre de plaintes en 2020, enregistrant 49,31 plaintes pour 100 000 clients.

L’accord annoncé jeudi verserait aux actionnaires de Spirit 33,50 dollars par action en espèces, y compris un paiement initial de 2,50 dollars par action en espèces, payable dès l’approbation de la transaction par les actionnaires de Spirit – avant même la clôture de l’accord.

JetBlue versera aux actionnaires de Spirit 10 cents supplémentaires par mois pour tout retard de clôture après décembre de cette année, ce qui pourrait faire grimper le prix à 34,15 $ par action. Et si les régulateurs bloquent l’accord, JetBlue Spirit paiera 70 millions de dollars et les actionnaires recevront 400 millions de dollars supplémentaires.

Spirit devra payer à Frontier 25 millions de dollars pour couvrir les frais encourus par Frontier lors des pourparlers de fusion. Si JetBlue peut conclure son accord pour Spirit dans les 12 prochains mois, Spirit Frontier devra 69 millions de dollars supplémentaires.

Lorsque l’accord avec Spirit a pris fin mercredi soir, Frontier a exprimé ses regrets, mais a promis qu’il pourrait se développer même sans fusion.

“Alors que JetBlue Spirit Airlines vise à se transformer en un transporteur à coût élevé, Frontier sera sans précédent en tant que leader des coûts ultra-bas”, a-t-il déclaré.

Si JetBlue (JBLU) conclut l’accord cette année pour 33,50 $, cela représente une prime de 38 % par rapport au cours de clôture de Spirit (SAVE) mercredi et environ 1 milliard de dollars de plus que l’offre de Frontier aurait valu. Les actions de Spirit (SAVE) ont augmenté de 4 % dans les échanges avant commercialisation aux nouvelles, tandis que les actions de JetBlue (JBLU) ont gagné 1 %. Les valeurs frontalières avaient peu changé.

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