La NASA envoie plus d’hélicoptères sur Mars

Le premier hélicoptère que la NASA a envoyé sur Mars a si bien fonctionné qu’il en envoie deux autres.

Les hélicoptères sont similaires à Ingenuity, le “Marscopter” qui a accompagné le rover Perseverance de la NASA sur Mars. Mais ils auront la capacité supplémentaire de saisir et de transporter de petits tubes remplis de morceaux de roche martienne. (Considérez-les comme des drones extraterrestres, similaires dans leur concept à ceux développés par Amazon pour livrer des colis.)

Cela fait partie d’une refonte majeure de la prochaine grande mission de la NASA sur Mars, un partenariat avec l’Agence spatiale européenne pour ramener les roches de Mars sur Terre pour un examen minutieux par des scientifiques utilisant un équipement de laboratoire de pointe qui ne rentrerait pas dans un vaisseau spatial. .

“Nous avons une voie à suivre en utilisant une architecture révisée et innovante”, a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la direction scientifique de la NASA, lors d’une conférence de presse mercredi qui a fourni une mise à jour sur la mission, connue sous le nom de Mars Sample Return.

Le rover Persévérance a foré des échantillons de roche tout en explorant un cratère appelé Jezero. L’accent est mis sur un delta de rivière asséché le long du bord du cratère, un emplacement privilégié où les signes de la vie ancienne peuvent être préservés si des organismes ont jamais vécu.

Le plan initial était d’envoyer un rover construit par l’ESA pour récupérer les échantillons et les ramener à l’atterrisseur, où ils seraient chargés sur une fusée et lancés en orbite martienne. Un autre vaisseau spatial prendrait le conteneur avec les roches et les amènerait sur Terre. Mais la conception du rover s’est agrandie et, avec cette fusée, elle est devenue trop lourde pour tenir sur un atterrisseur. Plus tôt cette année, la NASA a annoncé qu’elle utiliserait deux atterrisseurs : un pour le rover et un pour la fusée de retour.

La refonte de la mission élimine le rover de récupération. Au lieu de cela, Perseverance est censé se rendre à l’atterrisseur, où 30 monstres rocheux seront chargés sur le missile de retour. Parce que Curiosity, un rover au design presque identique à celui de Perseverance, fonctionne toujours sur Mars dix ans après son arrivée, les dirigeants de la NASA sont convaincus que Perseverance sera toujours en bon état de fonctionnement lorsque l’atterrisseur Mars Sample Return arrivera en 2030.

Les hélicoptères seraient une option de secours en cas de problème avec Persévérance. L’atterrisseur de retour monstre se rapprocherait de l’endroit où Persévérance avait laissé tomber les échantillons de roche au sol, scellés dans des tubes de la taille d’un cigare. Les hélicoptères ramèneraient ensuite les monstres à l’atterrisseur.

Le voyage de retour sur Terre prendrait encore quelques années, atterrissant dans une petite capsule en 2033.

Les responsables de la NASA ont été surpris par les performances continues d’Ingenuity, qui a été amené sur Mars au bas de Persévérance. À l’origine, l’hélicoptère volait plusieurs fois au cours d’une démonstration technologique d’un mois peu de temps après l’atterrissage de la mission sur Mars en février 2021, puis Perseverance laissait Ingenuity derrière lui et poursuivait sa principale mission scientifique. Ingenuity a maintenant volé 29 fois.

Mais les vols de l’Ingenuity – un défi technologique difficile dans le ciel vaporeux de Mars – ont été un tel succès que la NASA a décidé de laisser l’hélicoptère suivre Perseverance, comme un éclaireur aérien du paysage devant lui.

“Nous avons pris notre décision sur la base de nouvelles études et de performances récentes sur Mars, ce qui nous a permis d’envisager des options qui n’étaient pas disponibles il y a un an ou plus tôt”, a déclaré le Dr. Zurbuchen.

Les hélicoptères pour la mission de retour des monstres seraient à peu près de la même taille, mais avec l’ajout de petites roues sous les jambes d’atterrissage. Cela permettrait à chacun des hélicoptères de parcourir une courte distance pour passer au-dessus d’un tube d’échantillonnage ; puis un petit bras robotisé ramasserait le tube.

Avec l’élimination du rover de récupération, la mission Mars Sample Return n’a besoin que d’un atterrisseur, pas de deux. Cela simplifie la conception de la mission – chaque atterrissage sur Mars augmente le risque – et aide à réduire les coûts.

Le coût total de la mission sera de plusieurs milliards de dollars, mais la NASA ne veut pas spéculer sur le montant. “Tout ce que je peux dire maintenant est clair”, a déclaré Jeff Gramling, directeur du programme Mars Sample Return à la NASA. “Un atterrisseur est certainement beaucoup moins cher que deux.”

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