Les scientifiques ont calculé la probabilité que la chute de débris spatiaux tue quelqu’un

Les chances que quelqu’un soit tué par des débris spatiaux tombant du ciel peuvent sembler ridiculement faibles. Après tout, personne n’est encore mort d’un tel accident, bien qu’il y ait eu des cas de blessures et de dégâts matériels.

Mais étant donné que nous lançons un nombre croissant de satellites, de fusées et de sondes dans l’espace, devrions-nous commencer à prendre le risque plus au sérieux ?

Une nouvelle étude publiée dans Astronomie naturelleestime la probabilité de causalité de la chute de pièces de fusée au cours des dix prochaines années.

Des débris pleuvent sur nous depuis l’espace chaque minute de chaque jour – un danger dont nous ignorons presque complètement. Les particules microscopiques des astéroïdes et des comètes tourbillonnent dans l’atmosphère pour se déposer à la surface de la Terre sans être détectées, ce qui représente environ 40 000 tonnes de poussière par an.

Bien qu’ils ne soient pas un problème pour nous, ces débris peuvent endommager les engins spatiaux – comme cela a été récemment signalé pour le télescope spatial James Webb. De temps en temps, un monstre plus gros arrive comme une météorite, et peut-être une fois tous les 100 ans environ, un corps à des dizaines de mètres parvient à traverser l’atmosphère pour creuser un cratère.

Et – heureusement très rarement – des objets de la taille d’un kilomètre peuvent atteindre la surface et causer la mort et la destruction – comme en témoigne le manque de dinosaures qui errent sur la terre aujourd’hui. Ce sont des exemples de débris spatiaux naturels dont l’arrivée incontrôlée est imprévisible et répartie plus ou moins uniformément dans le monde.

Cependant, la nouvelle étude a examiné l’arrivée incontrôlée de débris spatiaux artificiels, tels que des étages de fusées usagés, associés aux lancements de fusées et de satellites.

En utilisant la modélisation mathématique des pentes et des orbites des pièces de fusée dans l’espace et la densité de population en dessous, ainsi que 30 ans de données satellitaires passées, les auteurs estiment où les débris de fusée et autres débris spatiaux se retrouvent lorsqu’ils retombent sur Terre. .

Ils ont constaté qu’il existe un risque faible, mais significatif, de réintroduction de pièces au cours de la prochaine décennie. Mais cela est plus probable aux latitudes méridionales qu’aux latitudes septentrionales.

En fait, l’étude a estimé que les corps de missiles sont environ trois fois plus susceptibles d’atterrir aux latitudes de Jakarta en Indonésie, de Dhaka au Bangladesh ou de Lagos au Nigeria que ceux de New York aux États-Unis, de Pékin en Chine ou de Moscou en Russie.

Les auteurs ont également calculé une “espérance de pertes” – le risque pour la vie humaine – au cours de la prochaine décennie en raison de la rentrée incontrôlée des missiles. En supposant que chaque retour répande des débris mortels sur une superficie de 10 mètres carrés, ils ont constaté qu’il y avait en moyenne 10% de chances qu’une ou plusieurs victimes soient victimes au cours de la prochaine décennie.

Jusqu’à présent, le potentiel des débris de satellites et de missiles à causer des dommages à la surface de la Terre (ou à l’atmosphère du trafic aérien) était considéré comme négligeable.

La plupart des études sur ces débris spatiaux se sont concentrées sur le risque généré en orbite par des satellites éteints qui pourraient entraver le fonctionnement en toute sécurité des satellites en fonctionnement. Le carburant et les batteries non utilisés entraînent également des explosions en orbite qui génèrent des déchets supplémentaires.

Mais à mesure que le nombre d’applications de lancement de fusées augmente – et passe du gouvernement à une entreprise privée – il est très probable que le nombre d’accidents, à la fois dans l’espace et sur Terre, comme le nombre d’accidents suite au lancement de la fusée. La longue marche chinoise 5b augmentera également.

La nouvelle étude prévient que le chiffre de 10% est donc une estimation prudente.

Ce qui peut être fait

Il existe une panoplie de technologies qui permettent très bien de contrôler la rentrée des débris, mais elles sont coûteuses à mettre en œuvre. Par exemple, les engins spatiaux peuvent être «passivés», où l’énergie inutilisée (comme le carburant ou les batteries) est consommée plutôt que stockée une fois la durée de vie de l’engin spatial expirée.

Le choix de l’orbite d’un satellite peut également réduire le risque de produire des débris. Un satellite défunt peut être programmé pour entrer en orbite terrestre basse où il brûlera.

Il existe également des tentatives de lancement de fusées réutilisables, ce que, par exemple, SpaceX a démontré et Blue Origin est en cours de développement. Ceux-ci créent beaucoup moins de débris, bien qu’il y ait des copeaux de peinture et de métal lorsqu’ils retournent sur Terre de manière contrôlée.

De nombreuses agences prennent les risques au sérieux. L’Agence spatiale européenne prévoit une mission pour tenter de capturer et d’éliminer les débris spatiaux avec un robot à quatre bras. L’ONU, par l’intermédiaire de son Bureau des affaires spatiales, a publié un ensemble de lignes directrices pour limiter les débris spatiaux en 2010, qui ont été renforcées en 2018.

Cependant, comme le soulignent les auteurs de la nouvelle étude, il s’agit de lignes directrices, et non de lois internationales, et ne détaillent pas la manière dont les activités d’atténuation doivent être mises en œuvre ou surveillées.

L’étude soutient que des technologies avancées et une conception de mission plus réfléchie réduiraient le taux de retour incontrôlé des débris d’engins spatiaux, réduisant ainsi les risques de danger dans le monde. Il précise que “le retour incontrôlé des corps de missiles est un problème d’action collective ; il existe des solutions, mais chaque Etat lanceur doit les adopter”.

L’obligation pour les gouvernements d’agir ensemble n’est pas sans précédent, comme en témoigne l’accord visant à interdire les produits chimiques chlorofluorocarbonés qui appauvrissent la couche d’ozone.

Mais malheureusement, ce type d’action nécessite généralement un événement majeur avec des implications importantes pour l’hémisphère Nord avant d’agir. Et les modifications des protocoles et conventions internationales prennent du temps.

Dans cinq ans, cela fera 70 ans que le premier satellite est allé dans l’espace. Ce serait une célébration appropriée de cet événement s’il pouvait être marqué par un traité international renforcé et obligatoire sur les débris spatiaux, ratifié par tous les États de l’ONU. En fin de compte, toutes les nations bénéficieraient d’un tel accord.

Monica Grady, professeur de sciences planétaires et spatiales, Open University.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

Leave a Reply

Your email address will not be published.