Un propulseur de fusée chinois incontrôlé tombera sur Terre ce week-end

Quelque part ce week-end, un énorme propulseur d’une fusée chinoise commencera une retombée incontrôlée vers la Terre depuis l’espace – et en raison de sa taille et de son poids considérables, certaines parties de celle-ci peuvent survivre à la descente à travers l’atmosphère de notre planète et toucher le sol. Les chances que le missile touche et tue quelqu’un sont extrêmement rares, mais l’année dernière a provoqué la chute d’un missile chinois similaire préoccupation majeure dans le monde entier, ce qui signifie que ce missile fera probablement de même.

Le propulseur fait partie d’une fusée Longue Marche 5B, qui a été lancée le 24 juillet et a envoyé un nouveau module en orbite pour la station spatiale en croissance de Tiangong en Chine. Une fois que la fusée géante est arrivée dans l’espace, elle rejette une assez grande partie d’elle-même : son propulseur central. Ce propulseur reste en orbite, enveloppant la planète avant de finalement retomber sur Terre. Étant donné que la section de la fusée mesure plus de 100 pieds (30 mètres) de long et pèse plus de 22 tonnes, il est possible que jusqu’à 9 tonnes de matériel survivent à la chute.

Les trackers spatiaux font de leur mieux pour prédire exactement quand et où le booster Long March 5B tombera. La situation est très similaire aux craintes mondiales de l’année dernière d’un missile chinois incontrôlé retombant sur Terre, ainsi qu’un retour incontrôlé similaire en 2020. Les deux cas impliquaient également un propulseur nucléaire du Long March 5B chinois, qui n’avait pas la capacité d’éliminer de manière contrôlée. Heureusement, le missile a atterri dans l’océan Indien peu peuplé l’année dernière, mais en 2020, le missile qui est tombé a déversé des débris au large de la Côte d’Ivoire, envoyant des tuyaux métalliques et d’autres objets dans les villages sans faire de blessés.

Pourtant, le risque pour la personne moyenne de la fusée de cette année est si faible qu’il ne devrait empêcher personne de dormir la nuit. Selon l’Aerospace Corporation, une organisation à but non lucratif qui fait de la recherche et du développement spatiaux, pour chaque personne sur Terre, il y a 6 000 milliards de chances qu’une partie de cette fusée vous frappe et fasse des victimes ou des blessures. ainsi que des conseils techniques sur les vols spatiaux. Mais le fait que les trackers spatiaux doivent continuer à faire face à ce genre de problèmes sans savoir quand et où la fusée va s’écraser est frustrant.

« Pourquoi sommes-nous inquiets ? Eh bien, cela a causé des dégâts matériels la dernière fois, et par conséquent, les gens doivent se préparer”, a déclaré Ted Muelhaupt, expert en trafic spatial et consultant auprès de la société d’ingénierie en chef des Aerospace Corporations, dans un communiqué de presse à propos de la fusée. « En plus, ce n’est pas nécessaire. Nous avons la technologie pour ne pas avoir ce problème.

Aux États-Unis et en Europe, la règle pour les opérateurs spatiaux est que s’il y a une sorte de rentrée incontrôlée de débris spatiaux dans l’atmosphère terrestre, il doit y avoir moins de 1 chance sur 10 000 que l’objet qui tombe soit une sorte de accident ou accident blessure au sol. C’est une barre particulièrement haute à franchir, c’est pourquoi les missions américaines et européennes doivent être vigilantes quant à la manière dont elles éliminent les missiles qu’elles envoient dans l’espace. “Une fois que vous avez terminé de livrer votre charge utile, retournez votre fusée, allumez le moteur et conduisez-la dans l’océan ailleurs, généralement quelque part où il n’y a pas de population”, a déclaré Marlon Sorge, un expert en débris spatiaux et collègue ingénieur chez Aerospace. Société. “Si vous faites cela, vous avez à peu près atténué le risque là-bas.”

La suppression contrôlée est quelque chose que la plupart des fournisseurs de lancement dans le monde font déjà. Par exemple, SpaceX et United Launch Alliance déposent délibérément des parties de leurs fusées au-dessus de l’océan après leur lancement dans l’espace. De plus, le cœur de la fusée Falcon 9 de SpaceX est connu pour revenir sur Terre et atterrir debout – soit sur un drone, soit sur une aire d’atterrissage – après ses vols. Le booster de base du Long March 5B n’a pas cette capacité. Une fois lancés en orbite, les moteurs du noyau de la fusée ne peuvent pas vraiment se rallumer. “Ils sont conçus pour une seule brûlure”, a déclaré Jonathan McDowell, astrophysicien au Harvard Center for Astrophysics et expert en suivi spatial. Le bord. “Et donc cette chose ne brûle qu’une seule fois, puis s’éteint, et elle est morte.” Ensuite, nous n’avons plus qu’à attendre qu’il retombe sur Terre alors que son orbite décroît avec le temps.

L’Aerospace Corporation estime qu’il y a entre 1 chance sur 1 000 et 1 chance sur 230 d’être tué par la chute du booster Longue Marche 5B. C’est 10 fois plus que le seuil de 1 sur 10 000, c’est pourquoi il y a une vigilance accrue autour de ce cas particulier. Et si la Chine réussit un tel coup, les États-Unis n’en sont pas vraiment contents. “Les nations spatiales doivent minimiser les risques pour les personnes et les biens sur Terre liés à la rentrée d’objets spatiaux et maximiser la transparence concernant ces opérations”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, lors de la chute de la Longue Marche 5B de 2021. “De toute évidence, la Chine ne respecte pas les normes responsables en ce qui concerne ses débris spatiaux.”

La Chine a apparemment pris note des critiques. Lors de ce lancement le plus récent, un responsable chinois a déclaré lors de la diffusion en direct du lancement de CGTN qu’il avait apporté des améliorations pour supprimer le booster après le lancement. “Le dernier segment, ou segment principal, si c’est une fois” [enters] dans l’orbite, lui aussi [works] comme un vaisseau spatial”, a déclaré Xu Yansong, ancien directeur de la coopération internationale à l’Administration nationale de l’espace de Chine, lors de la diffusion en direct. «Nous devrons donc le ramener en toute sécurité et de manière contrôlée. Donc, l’une des premières missions ne pouvait pas faire cela, mais plus tard, nous améliorons nos technologies. Et donc ce que nous appelons la passivation de la dernière étape a été fait pour que nous puissions ramener la dernière coque en toute sécurité.

Cependant, il semble que rien n’ait changé depuis la dernière frayeur. En fait, le réseau de surveillance et de suivi de l’espace de l’Union européenne a constaté que : le booster dégringole dans l’espace, ce qui indique qu’il n’y a aucun contrôle sur l’objet. Nous passons donc par tout le processus de prédiction du temps qu’il fera. À l’heure actuelle, l’Union européenne, l’US Space Force et les meilleures estimations de l’Aerospace Corporation quant au moment où il tombera sont tard dans la nuit ou tôt le dimanche matin. Concernant il descendra, il sera quelque part entre 41,5 degrés nord et 41,5 degrés sud. Cela signifie qu’environ 1 milliard de personnes vivant au nord et au sud de ces lignes ne sont pas à risque. (Boston et certaines parties de la Tasmanie – félicitations, vous êtes juste hors de la zone.) Mais 88% de la population humaine vit dans cette fourchette, selon l’Aerospace Corporation.

Les prévisions deviennent chaque jour plus précises à mesure que nous nous rapprochons de dimanche, et Aerospace Corporation met constamment à jour ses prévisions. L’Union européenne suit également le rythme, tout comme la Force spatiale. À quoi s’attendre lorsque la fusée tombe? D’après l’expérience passée, les débris pourraient se propager sur une zone de plusieurs centaines de kilomètres le long de la trajectoire du missile. Certaines pièces, selon leur taille et leur poids, peuvent toucher le sol lentement, tandis que d’autres peuvent toucher le sol rapidement, à des vitesses qui centaines de kilomètres à l’heure. En fin de compte, c’est un jeu de devinettes, et nous ne savons peut-être pas grand-chose de cet événement jusqu’à ce que la fusée tombe réellement. “L’histoire de la réintégration des choses est une histoire de surprise constante”, déclare McDowell. « Combien survivent réellement au retour ? Parfois, plus de survivants que vous ne l’aviez initialement prévu.

Mais bien qu’il y ait un peu plus de risques que d’habitude avec ce missile qui tombe, il est important de garder les choses en perspective. “Le risque pour un individu donné au cours d’une année donnée d’être poussé dans la tête par un débris spatial est de un sur 100 milliards”, a déclaré Muelhaupt. “Vous avez 80 000 fois plus de risques d’être frappé par la foudre que par des débris spatiaux. Mais ça ne veut pas dire que c’est une bonne chose à faire.”

Alors profitez de cette nouvelle série d’incertitudes sur la chute des fusées. Quand ce sera fini, nous devrons probablement tout recommencer. Un autre lancement de Long March 5B est provisoirement prévu pour cet automne.

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