Mary Alice, actrice vétéran qui a remporté un Tony pour “Fences”, est décédée

Mary Alice, qui a donné une profondeur émotionnelle et une dignité à ses performances sur scène et à l’écran, a remporté un Tony Award pour la pièce “Fences” d’August Wilson et a atteint un public encore plus large grâce au spin-off “Cosby Show” “A Different World”. ”, est décédée le 27 juillet à son domicile de Manhattan. Elle avait 85 ans, selon le département de police de New York, bien que d’autres sources suggèrent qu’elle pourrait avoir 80 ans.

Sa mort a été confirmée par le lieutenant. John Grijp, porte-parole de la police. Des détails supplémentaires n’étaient pas immédiatement disponibles.

Alice, ancienne secrétaire et enseignante du primaire à Chicago, a commencé à jouer dans la vingtaine, en commençant par une production théâtrale communautaire entièrement noire de Chat sur un toit brûlant de Tennessee Williams. “C’était de l’évasion”, a-t-elle déclaré plus tard au Chicago Tribune. « S’évader. C’est pour ça que je m’y suis mis en premier. J’étais en train de fuir mon milieu ouvrier.

Mme Alice est ensuite apparue dans près de 60 films et émissions de télévision, notamment en tant que mère de trois sœurs chanteuses talentueuses dans le film dramatique musical “Sparkle” de 1976 et en tant que directrice de dortoir, Lettie Bostic, dans les deux premières saisons de “A Different World.” sur la vie dans une université historiquement noire de Virginie.

Elle a remporté un Emmy Award en 1993 pour son rôle de soutien dans “I’ll Fly Away”, un drame NBC sur les relations raciales dans le Sud, et a ensuite joué l’Oracle prophétique dans “The Matrix Revolutions” (2003), succédant à la défunte actrice. Gloria Foster, qui avait conçu le rôle.

Mais pour la plupart, elle a trouvé les rôles les plus intéressants sur scène. Elle s’est d’abord fait connaître pour son interprétation de Rose Maxson, l’épouse compatissante mais assiégée dans le drame “Fences”, lauréat du prix Pulitzer des années 1950, qui fait partie du cycle de Pittsburgh en 10 parties de Wilson, une exploration de la race et de la classe, de l’amour et de la trahison. à chaque décennie du XXe siècle.

Augustus Wilson meurt à 60 ans ; ses pièces sur la vie noire du XXe siècle comptent parmi les drames modernes les plus célèbres

La pièce a débuté à Broadway en 1987 et a duré plus d’un an, mettant en vedette James Earl Jones dans le rôle de son mari, Troy, un éboueur aigri qui a joué au baseball de la Negro League avant de purger une peine de prison. Le personnage de Mme Alice essaie de garder la famille unie, alors même que Troy révèle qu’une autre femme est sur le point d’avoir son enfant; Se défendant dans un discours sinueux et suffisant, il insiste sur le fait qu’il voulait juste plus de la vie. Puis Rose le coupe.

« Tu ne penses pas que j’ai jamais voulu autre chose ? » dit-elle, la voix tremblante. « Tu ne penses pas que j’avais des rêves et des espoirs ? Et ma vie ? Et moi?”

La réponse de Mme Alice a déclenché des explosions publiques lors de certaines représentations, selon un rapport du New York Times, y compris des slogans de “C’est vrai!” ou “Allez, fille!” Le critique de théâtre du journal, Frank Rich, a écrit que “la performance de Mme Alice met l’accent sur la force plutôt que sur l’apitoiement sur soi, la colère ouverte sur l’amertume purulente. L’actrice trouve le quotient spirituel dans l’acceptation qui accompagne l’amour de Rose pour un homme battu et profondément compliqué. C’est rare trouver un mariage de toute nature sur scène avec un tel équilibre.”

“Fences” a remporté quatre Tony Awards, dont celui du meilleur acteur pour Jones et de la meilleure actrice pour Mme Alice, qui était de plus en plus demandée.

Elle a quitté la pièce pour apparaître dans “A Different World” – “J’avais l’impression d’être épuisée”, a-t-elle déclaré plus tard – mais est revenue à Broadway en 1995 pour jouer le rôle d’une fougueuse centenaire dans “Having Our Say”. Adaptée par Emily Mann d’un livre à succès sur l’histoire orale, la pièce raconte l’histoire de Sadie et Bessie Delany, sœurs nées d’un père précédemment esclave à la fin des années 1800 et qui ont bâti des carrières réussies en tant qu’enseignantes et dentiste ou

Mme Alice a joué Bessie, qui plaisante en disant qu’elle et sa sœur, jouée par Gloria Foster, ont atteint l’âge de 100 ans parce que “nous n’avons jamais eu de maris qui nous ont fait peur à mort”. La pièce a duré 317 représentations et a reçu trois nominations aux Tony, dont celle de la meilleure actrice pour Mme Alice, qui a vu le rôle comme une occasion rare d’aller au-delà des rôles “unidimensionnels” qui, selon elle, étaient souvent attribués à des artistes noirs plus âgés, surtout les dames.

“Métaphysiquement, je sais pourquoi je joue le Dr Bessie”, a-t-elle déclaré au Washington Post. « Mon tempérament est très proche du sien. Terriblement. Elle est ce qu’ils appellent une «enfant sensible», qui porte ses émotions sur sa manche. Elle est franche, facilement en colère. Elle a du mal à se distancer des choses auxquelles elle pense fortement. Cette description me correspond. Il n’y a pas de juste milieu pour des gens comme Bessie et moi.

Mary Alice Smith est née à Indianola, dans le Mississippi, et a grandi à Chicago. Elle a rarement parlé de sa vie personnelle, mais a déclaré qu’elle avait modelé sa performance dans “Fences” en partie d’après sa mère et une tante.

“C’était une sorte d’hommage à eux et aux femmes noires de ma famille qui n’ont jamais pu poursuivre leurs rêves”, a-t-elle déclaré au Times.

Après avoir obtenu son diplôme du Chicago Teachers College, elle a commencé à travailler dans l’éducation et a déménagé à New York en 1967 avec l’intention de continuer à enseigner. Au lieu de cela, des amis l’ont persuadée de passer une audition pour la nouvelle Negro Ensemble Company, qui souhaitait promouvoir une alternative noire à la scène théâtrale dominée par les blancs. La société l’a refusée, mais l’a affectée à une classe de théâtre de Lloyd Richards, qui l’a dirigée plus tard dans “Fences”.

“C’est pourquoi je suis acteur aujourd’hui”, a déclaré Mme Smith au New York Daily News.

Elle a laissé tomber son nom de famille, au grand désarroi de son père, et au milieu des années 1970, elle est apparue dans des épisodes de “Police Woman” et “Sanford and Son”, mettant en vedette dans l’adaptation télévisée de la pièce de Phillip Hayes Dean “The Sty of the Cochon aveugle. Elle est également apparue régulièrement dans des pièces off-Broadway, remportant un prix Obie en 1979 pour sa performance en tant que femme de Brutus, Portia, dans une production entièrement noire et espagnole de “Julius Caesar”.

En plus de “Fences”, elle a joué à Broadway dans deux autres pièces primées au Pulitzer, une production en 1971 de “No Place to Be Somebody” de Charles Gordone et une reprise en 1994 de “The Shadow Box” de Michael Cristofer.

À l’écran, elle a joué la mère d’Oprah Winfrey dans la mini-série de 1989 “Les femmes de Brewster Place”, basée sur le roman de Gloria Naylor sur les femmes luttant contre la pauvreté et la violence sexuelle dans un projet de logement délabré. L’année suivante, elle est apparue dans trois films, notamment dans To Sleep With Anger, la comédie noire acclamée par la critique du cinéaste Charles Burnett, en tant qu’épouse et mère dont la vie de famille est perturbée par un vieil ami joué par Danny Glover. Elle était également une infirmière qui a travaillé avec Robin Williams dans “Awakenings” et la mère d’une victime de délit de fuite dans “The Bonfire of the Vanities”.

Les informations sur les survivants n’étaient pas immédiatement disponibles.

Les derniers films d’Alice incluent des rôles dans “Malcolm X” de Spike Lee (1992), “A Perfect World” de Clint Eastwood (1993) et “Down in the Delta” de Maya Angelou (1998), le seul film réalisé par le célèbre poète. . Après être apparue dans le remake télévisé de “Kojak” en 2005, elle a pris sa retraite d’acteur.

“Jouer a été un gros sacrifice”, a-t-elle déclaré au Tribune en 1986. “Parfois, je pense que si j’étais resté enseignant, j’aurais déjà pris ma retraite. Le revenu aurait été constant. … Mais je n’avais pas envie d’enseigner comme je le fais pour jouer. C’est mon service dans la vie. Je devrais l’utiliser .

“J’ai eu une expérience il y a des années quand j’ai pensé à abandonner”, a-t-elle poursuivi. “Je n’avais vraiment plus envie de jouer. Je me suis assis. Je me suis levé et j’ai eu l’expérience. C’était un sentiment, un sentiment avec une telle clarté et je n’avais aucun doute sur ce que c’était. C’était mon Dieu. La voix m’a dit de rentrer chez moi, que tout irait bien. Tant que vous travaillez, disait-il, ne vous inquiétez pas pour l’argent.”

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