Des débris d’un missile chinois incontrôlé tombent sur les mers d’Asie du Sud-Est

Les débris d’une grande fusée chinoise sont rentrés dans l’atmosphère terrestre au-dessus de l’océan Indien à 00h45, heure de l’Est. le commandement spatial américain.

Dans une mise à jour du site de réseautage social Weibo, l’agence spatiale habitée chinoise a déclaré que la plupart des débris avaient brûlé lors de leur rentrée au-dessus de la mer de Sulu, une étendue d’eau entre l’île de Bornéo et les Philippines.

La possibilité, aussi minime soit-elle, que des débris du missile puissent toucher une zone peuplée a poussé les gens du monde entier à suivre son orbite pendant des jours.

L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a réprimandé samedi, affirmant que la Chine “n’a pas partagé d’informations spécifiques sur la trajectoire lorsque sa fusée Longue Marche 5B est retombée sur Terre”. Il a ajouté que tous les pays devraient “partager ce type d’informations à l’avance pour permettre des prévisions fiables du risque potentiel d’impact de débris, en particulier pour les véhicules lourds, tels que le Long March 5B, qui comportent un risque important de perte de vies et de biens avec apporter.”

La fusée à laquelle M. Nelson a fait référence dans sa déclaration a été lancée dimanche dernier et a mis en orbite un module de laboratoire qui a été ajouté à la station spatiale chinoise de Tiangong. Habituellement, les grands étages d’appoint des fusées retombent immédiatement sur Terre après avoir été éjectés. Mais l’escalier central de 23 tonnes de la Longue Marche 5B a accompagné le segment de la station spatiale jusqu’à son orbite.

En raison de la friction causée par le frottement de la fusée contre l’air au sommet de l’atmosphère, elle a rapidement commencé à perdre de l’altitude, faisant ce qu’on appelle une “rentrée incontrôlée” sur Terre. Ces derniers jours, les gardes de l’espace avaient projeté un retour potentiel sur une grande partie de la planète. Au cours de la dernière journée, les prévisions sont devenues plus précises, mais même alors, les prévisionnistes ne savaient pas s’il atterrirait au-dessus de l’océan Indien, au large des côtes du Mexique ou dans l’Atlantique.

Des habitants de Sarawak, une province de Malaisie sur l’île de Bornéo, ont signalé des observations de débris de roquettes sur les réseaux sociaux, beaucoup pensant que les feux d’artifice étaient initialement un pluie de météorites ou un comète.

Il s’agissait du troisième vol de Longue Marche 5B, la plus grande fusée chinoise. Le programme spatial du pays avait besoin d’un véhicule aussi grand et puissant pour mettre en orbite les pièces nécessaires à l’assemblage de la station spatiale.

Lors de son premier vol d’essai en 2020, il a fait monter une capsule d’astronaute réutilisable sans équipage à bord pour orbiter autour de la Terre. Ce rappel est tombé sur des villages de Côte d’Ivoire en Afrique de l’Ouest, causant quelques dégâts matériels, mais aucun blessé.

Le deuxième vol de l’année dernière a transporté Tianhe, le module principal de Tiangong, la nouvelle station spatiale, et s’est écrasé dans l’océan Indien. Cela a lancé Wentian, le module de laboratoire.

La Longue Marche 5B contenait plusieurs pièces. Quatre propulseurs latéraux sont tombés peu de temps après le lancement et se sont écrasés sans danger dans l’océan Pacifique. (Jeter des morceaux de fusée usagés et indésirables dans l’océan est une pratique courante.) Mais l’étage du propulseur nucléaire – un cylindre de 10 étages pesant 23 tonnes vide – a mis le module Wentian en orbite.

L’installation du laboratoire favorise l’avancement d’un deuxième avant-poste orbital où l’humanité peut mener des recherches scientifiques dans un environnement de microgravité.

La Chine prévoit d’exploiter la nouvelle station de Tiangong pendant au moins dix ans et d’inviter d’autres pays à y participer. Tiangong est plus petite que la Station spatiale internationale vieillissante, qui devrait prendre sa retraite en 2030 selon les plans actuels de la NASA, bien que la Russie ait donné des signaux contradictoires sur la durée de sa participation.

Au cours des dernières décennies, les étages de fusée atteignant l’orbite terrestre relancent généralement le moteur après avoir libéré leur charge utile, les faisant tomber hors de l’orbite, ciblant une zone inoccupée telle que le milieu d’un océan.

En règle générale, 20 à 40% d’une fusée ou d’un satellite survit à la rentrée, ce qui suggérerait que 10 000 à 20 000 livres du propulseur chinois atteindraient la surface de la Terre.

En octobre, un autre module laboratoire sera lancé avec la même fusée, achevant la construction de la station spatiale. Une dernière mission de la fusée est prévue pour 2023, transportant un télescope spatial orbital.

Les experts disent que les concepteurs de la fusée avaient des alternatives à son approche. Ils auraient pu empêcher le booster de tirer avant d’atteindre l’orbite. Il retomberait alors immédiatement sur Terre dans l’océan Pacifique. Mais ils auraient alors dû étendre les systèmes de propulsion du module de la station spatiale pour lui faire faire le reste du chemin vers l’orbite.

Jonathan McDowell, astrophysicien au Center for Astrophysics de Cambridge, Massachusetts, qui traque les débris spatiaux, a suggéré que les Chinois auraient pu appliquer une astuce similaire à ce que les ingénieurs de la NASA ont fait avec la fusée Saturn 1B il y a plus de 40 ans. Le deuxième étage de Saturn 1B était grand et, comme le propulseur Long March 5B, n’avait pas de propulseurs pour contrôler la rentrée.

“Ils ont fait quelque chose de vraiment intelligent pour vider le carburant”, a déclaré le Dr. McDowell. “Ils n’ont pas réellement allumé le moteur de la fusée, mais ils ont libéré le carburant de telle manière que le périgée a été libéré dans l’atmosphère.”

Li You a contribué à la recherche.

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