SMEAT fête ses 50 ans • Le Registre

Caractéristique Vous souvenez-vous de Skylab ? Qu’en est-il de SMEAT ? Il y a cinquante ans, un trio d’astronautes américains a participé à une simulation de 56 jours d’une mission Skylab qui s’avérerait cruciale pour le succès de la première station spatiale habitée des États-Unis.

SMEAT (Skylab Medical Experiment Altitude Test) a eu lieu un an après le lancement d’Apollo 15 sur la Lune. Il était initialement prévu qu’il s’agisse d’une mission de 28 jours, puis d’une mission de 56 jours dans une maquette partielle de Skylab, scellée dans une chambre hypobare au Manned Spaceflight Center de la NASA à Houston.

Le problème de la NASA était que la mission Skylab regorgeait d’inconnues, même par rapport au programme Apollo en cours. Il n’avait tout simplement pas tenté une mission aussi longtemps auparavant; le matériel fonctionnerait-il comme prévu ? L’équipage resterait-il en bonne santé aussi longtemps dans un système fermé ? Et ainsi de suite.

Bien que de nombreuses inconnues subsisteraient jusqu’au lancement effectif de Skylab, un certain nombre de variables pourraient être exclues en simulant une mission sur le terrain, y compris la conduite d’expériences, l’évaluation de procédures et, surtout, la collecte de données d’expériences médicales de base.

Skylab avait deux niveaux, mais un seul était configuré dans la salle pour SMEAT ; il n’y avait pas besoin de stockage à bord. Les ingénieurs se sont en outre efforcés de rapprocher autant que possible les choses de l’expérience Skylab. La disposition de la pièce principale était presque identique, avec des compartiments de gestion des déchets et des armoires séparés, comme sur Skylab. Il y avait un éclairage simulé et du matériel pour correspondre à ceux de Skylab. La nourriture était à peu près la même que celle qui serait consommée en orbite et les vêtements étaient aussi proches que possible des normes de vol.

Au cours du processus de planification, la mission de 28 jours a été abandonnée. Les astronautes Karol J “Bo” Bobko, le Dr William E Thornton et Robert L Crippen ont été sélectionnés (aucune sauvegarde n’est considérée comme nécessaire) et SMEAT a été mis en service le 26 juillet 1972.

L’équipage s’était déjà entraîné dans la salle, bien qu’une fois enfermé à l’intérieur, ils ont noté que l’atmosphère de 5 psi de la simulation entraînait un bruit plus doux et un léger mal de gorge à force de crier pour être entendu. Une douche Skylab simulée était disponible une fois par semaine et les déchets étaient collectés via les systèmes Skylab.

Dans son livre Skylab : la station spatiale américaine David J Shayler a décrit le système de collecte d’urine: “Un seul des membres d’équipage a dû utiliser ce système pour l’évaluer pour les vols, ce qui était très chanceux car il se cassait souvent ou fuyait. Cela entraînait une perte de données et un nettoyage plutôt désordonné. période.”

Les deux autres membres d’équipage ont recueilli l’urine dans des bidons couverts, qui ont été excrétés par le sas de transfert.

En plus de vérifier l’habitabilité de ce qui allait devenir le Skylab, l’équipage du SMEAT devait également travailler sur les expériences médicales prévues pour l’avant-poste et générer des données de base. À tous égards, ces tests ont été un énorme succès, à la fois pour mettre en évidence ce qui a fonctionné et ce qui n’a pas fonctionné, et pour donner aux contrôleurs une meilleure idée des délais. Il y avait des problèmes avec les montures et les armures pour certaines expériences, mais tous ont été pris en compte dans les refontes des missions orbitales.

Cependant, les problèmes urinaires persistaient. Shayler note dans son livre que les sacs de collecte de quatre pintes (1,8 litre) étaient trop petits (un membre d’équipage dépassait six pintes) et que les sacs se déchiraient parfois, entraînant des éclaboussures désagréables sur le sol et le membre d’équipage participant. C’est aussi bien qu’eux : tant qu’ils étaient sales au sol, une boule d’urine flottante serait beaucoup plus dangereuse en orbite.

Le problème a été résolu par des sacs de huit pintes avec un système de collecte par centrifugation ou le brassard à bille de style Apollo.

L’état psychologique de l’équipage a également été surveillé de près et des frustrations avec «l’équipe au sol» ont été notées. Une certaine horde a eu lieu et Shayler a écrit à propos d’une blague planifiée (mais non exécutée) par l’équipage qui impliquait de collecter des peluches pour créer ce qui semblait être des boules de poils et des os de poulet de contrebande pour convaincre les chefs de test qu’il y avait en quelque sorte un chat était à bord.

La blague ne s’est jamais matérialisée et, en fin de compte, l’équipage craignait de manquer de temps pour atteindre toutes les cibles de test. Mais encore une fois, Shayler : “L’équipage ne s’est jamais senti découragé quand il a voulu faire du bon travail pendant 56 jours, et c’est exactement ce qu’il a fait.”

SMEAT était une partie critique et maintenant largement oubliée de la mission Skylab. Il a prouvé que l’environnement Skylab était habitable et était crucial pour réparer les procédures et le matériel avant le début des missions orbitales. ®

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Il est facile de tomber dans un trou de clic en forme de SMEAT en ligne, bien que nous soyons tous les deux de David J Shayler Skylab : la station spatiale américaine et Espace Homesteading: L’histoire du Skylab par David Hitt, Owen Garriott et Joe Kerwin. ®

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