Un gros propulseur de fusée chinois devrait retomber sur Terre aujourd’hui – Spaceflight Now

Cette carte montre la trajectoire au sol de la phase centrale de la Longue Marche 5B pendant la fenêtre de retour de deux heures à partir de samedi matin. La rentrée et l’empreinte de débris peuvent se produire n’importe où le long de la voie. Crédit : Aerospace Corp.

L’étage nucléaire de 22 tonnes d’une fusée chinoise devrait retomber sur Terre dans le courant de samedi, la troisième fois en deux ans que la Chine lâche un propulseur d’une telle envergure sans contrôle dans l’atmosphère. Le retour non guidé pose un risque faible mais évitable pour la population mondiale, selon les experts en débris spatiaux.

La fusée Longue Marche 5B a décollé le 24 juillet avec le module Wentian pour la station spatiale chinoise Tiangong, transportant l’une des charges utiles les plus lourdes lancées en orbite terrestre ces dernières années. L’étage central de près de 100 pieds (30 mètres) de la fusée Longue Marche 5B a allumé ses deux moteurs à hydrogène pendant environ huit minutes pour injecter le module Wentian en orbite.

Quatre propulseurs à sangle ont brûlé leur propulseur et ont été largués quelques minutes après le lancement pour tomber dans la mer de Chine méridionale. Mais la conception du Long March 5B, l’un des missiles opérationnels les plus puissants au monde, signifie que la phase nucléaire s’accélère jusqu’à la vitesse orbitale.

La plupart des lanceurs disposent d’un étage supérieur pour achever la tâche de mettre une charge utile en orbite afin que le propulseur retombe sur Terre dans l’océan ou soit récupéré pour être réutilisé, comme le fait SpaceX avec son lanceur de fusée Falcon 9.

Tôt samedi, la phase centrale de la Longue Marche 5B devait rentrer dans l’atmosphère entre 16 h 15 GMT (00 h 15 HAE) et 18 h 15 GMT (14 h 15 HAE), selon les prévisions d’Aerospace Corp., une société basée en Californie. , institut de recherche à but non lucratif financé par le gouvernement fédéral.

L’orbite de la fusée a lieu toutes les heures et demie autour de la Terre entre les latitudes 41,5 degrés nord et sud. Le pays entre ces latitudes abrite environ 88% de la population mondiale.

“C’est un risque faible à l’échelle mondiale, mais c’est un risque inutile, et cela peut affecter les gens, c’est pourquoi nous en parlons”, a déclaré Ted Muelhaupt, consultant chez Aerospace Corp. et un expert sur le retour des débris spatiaux.

Il est impossible de prédire exactement quand et où la fusée rentrera dans l’atmosphère, mais les débris restants tomberont probablement dans une empreinte longue et étroite de plusieurs centaines de kilomètres de long et jusqu’à plusieurs dizaines de kilomètres de large. L’épave du missile tombera très probablement dans l’océan ou dans des zones inhabitées.

C’est la troisième fois que la Chine quitte une phase nucléaire Longue Marche 5B en orbite pour revenir sur Terre de manière non guidée. Le retour incontrôlé de la première phase nucléaire Longue Marche 5B en 2020 a dispersé des débris à travers la Côte d’Ivoire. Le retour de Longue Marche 5B l’année dernière a eu lieu au-dessus de l’océan Indien et aucun débris n’a été trouvé.

L’incertitude quant au moment où la fusée rentrera dans l’atmosphère est en grande partie due aux inconnues sur l’orientation de la fusée et à la densité en constante évolution de la haute atmosphère, qui est alimentée par l’activité solaire qui provoque l’expansion ou le contact de l’atmosphère, selon Mülhaupt .

La fenêtre se rétrécit à mesure que le moment du retour approche. Cinq jours avant le retour, les experts estiment la fenêtre avec une erreur de plus ou moins un jour. Samedi matin, quelques heures seulement avant le retour, l’erreur avait été réduite à plus ou moins une heure.

La fusée chinoise Longue Marche 5B décolle du site de lancement de Wenchang sur l’île de Hainan le 24 juillet. Crédit : CASC

La traînée aérodynamique finira par ralentir suffisamment la vitesse de la fusée pour permettre à la gravité terrestre de se retirer dans l’atmosphère, où la majeure partie de l’étage de rappel brûlera. Muelhaupt estime qu’environ 4 à 9 tonnes, soit 20% à 40% de la masse sèche de la fusée, survivront à la chaleur torride de la rentrée et atteindront la surface de la Terre.

Des corps de fusée abandonnés et des satellites morts retournent régulièrement dans l’atmosphère. Selon Muelhaupt, environ 50 objets artificiels pesant plus d’une tonne pénètrent dans l’atmosphère de manière incontrôlable chaque année.

Mais la phase centrale de Long March 5B sera le sixième plus gros objet à rentrer dans l’atmosphère, à l’exclusion de la navette spatiale, a déclaré Muelhaupt.

La société aérospatiale. estimer la probabilité qu’un morceau de l’étape centrale de la Longue Marche 5B tue ou blesse une personne entre 1 sur 230 et 1 sur 1 000, ce qui signifie qu’il y a 99,5 % de chances qu’il n’y ait aucune victime lors de la rentrée.

Mais selon les directives politiques du gouvernement américain, les responsables de missions spatiales doivent s’assurer que le risque de décès ou de blessure au retour ne dépasse pas 1 sur 10 000. Le risque de dommages du retour de la Longue Marche 5B est estimé à au moins 10 fois le seuil de risque standard pour les missions spatiales américaines.

“En fin de compte, il dépassera certainement le seuil de 1 sur 10 000 qui est la ligne directrice généralement acceptée”, a déclaré Muelhaupt. “Et l’une des raisons pour lesquelles nous y accordons une attention particulière est qu’en mai 2020, le premier test de lancement de ce débris a largué des débris en Afrique.”

Le risque de retour pour une personne seule est encore plus faible : 6 sur 10 000 milliards, selon l’évaluation d’Aerospace Corp.

“La réalité est qu’il y a un certain nombre de choses que vous pouvez faire à propos de ce genre de choses, surtout si vous pensez à l’avance avec votre mission”, a déclaré Marlon Sorge, directeur exécutif du Centre d’études sur les débris orbitaux et de rentrée de l’aérospatiale.

Par exemple, les concepteurs peuvent sélectionner des matériaux qui sont plus susceptibles de brûler lors de la rentrée, réduisant ainsi le risque que des débris survivent pour toucher la surface de la Terre.

«Avec les corps de fusée, ils sont tellement gros que ce que vous faites pendant votre phase de conception n’a pas vraiment d’importance en termes de matière. Vous avez d’énormes morceaux de métal là où se trouvent les moteurs”, a déclaré Sorge.

“Mais il existe d’autres approches que vous pouvez faire si votre tête réfléchit, et l’une d’elles est la rentrée contrôlée”, a déclaré Sorge. «En gros, lorsque vous avez terminé de livrer votre charge utile, vous retournez votre fusée, allumez le moteur et la faites flotter dans l’océan ailleurs, généralement dans un endroit où il n’y a pas de population. Vous faites cela et vous avez à peu près limité le risque là-bas. Et c’est l’une des choses que fait le gouvernement américain pour atténuer ce genre de risques.

Après le lancement et le retour le plus récent de Long March 5B l’année dernière, l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a déclaré que la Chine “n’avait pas respecté les normes responsables en ce qui concerne ses débris spatiaux”.

“Les nations spatiales devraient minimiser les risques pour les personnes et les biens sur Terre liés à la rentrée d’objets spatiaux et maximiser la transparence concernant ces opérations”, a déclaré Nelson dans un communiqué l’année dernière.

Wang Wenbin, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, a déclaré lors d’une conférence de presse l’année dernière qu’il était “de pratique courante” que les étages supérieurs des fusées brûlent lorsqu’ils rentrent dans l’atmosphère. Il a qualifié à tort le corps de fusée de la Longue Marche 5B d’étage supérieur, affirmant que “la plupart de ses pièces brûleront au retour, ce qui rend extrêmement mince la possibilité de dommages à l’aviation ou aux installations et activités au sol”.

Mais aucun autre lanceur au monde ne laisse un composant aussi énorme en orbite pour retomber sur Terre. Les satellites morts et les anciens étages de fusées reviennent régulièrement dans l’atmosphère, mais les objets de retour avec des masses supérieures à quelques tonnes sont rares.

« Pourquoi sommes-nous inquiets ? Eh bien, cela a causé des dommages matériels la dernière fois (un Long March 5B est revenu) ”, a déclaré Muelhaupt cette semaine. « Les gens doivent s’y préparer.

“Et en plus, ce n’est pas nécessaire”, a-t-il dit. « Nous avons la technologie pour ne pas avoir ce problème. Chaque fois que vous voyez un Falcon 9 atterrir, cette phase principale ne tombera nulle part au hasard. Faire tomber délibérément des choses dans l’océan quand elles sont assez grosses pour causer des dégâts, c’est la pratique que nous voulons encourager.

Envoyez un e-mail à l’auteur.

Suivez Stephen Clark sur Twitter : @StephenClark1.

Leave a Reply

Your email address will not be published.