Une fusée chinoise de 22 tonnes retombe sur Terre. Où va-t-il atterrir ?

Lorsqu’on lui a demandé, “Quoi de neuf?” ce week-end, voici votre réponse : la Longue Marche 5B, un corps de fusée d’environ 44 000 livres en spirale vers la Terre.

Mais les scientifiques ne savent pas quand et où ces débris – depuis le lancement de la Chine dimanche dernier de son module de station spatiale Wentian – atterrira. L’Aerospace Corporation a publié ses trajectoires finales prévues pour les débris – avec l’avertissement qu’il est trop tôt pour être sûr.

Les experts pensent que 20 à 40% de l’immense masse du corps de la fusée survivront à son voyage fougueux à travers l’atmosphère terrestre jusqu’à la surface de la planète, mais pas en un seul morceau. Soixante-dix pour cent de la planète est recouverte d’océan, il y a donc de fortes chances que ce qui reste de la fusée atterrisse dans l’eau, mais ce n’est pas garanti.

Le haussement d’épaules en réponse aux dangers potentiels des débris de la Longue Marche 5B n’a rien de nouveau. Aaron Boley, codirecteur de l’Outer Space Institute et astronome planétaire à l’Université de la Colombie-Britannique, a déclaré qu’environ 70% des fusées qui quittent l’atmosphère terrestre et y rentrent le font de manière incontrôlée, et les débris de fusée deviennent juste un déchet partie de ce risque.

En avril, un anneau métallique de 6 à 10 pieds est tombé sur un village de l’État indien du Maharashtra. En 2020, un tuyau métallique de 39 pieds a atterri sur deux villages de Côte d’Ivoire. En 2016, deux réservoirs de carburant de fusée ont atterri sur des îles indonésiennes. Plus tôt ce mois-ci, des parties d’une capsule de coffre SpaceX sont tombées dans des enclos en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie.

“Chaque fois que nous lançons des fusées, nous lançons des dés”, a déclaré Boley. “Et le problème est que nous lançons beaucoup de dés, très souvent.”

Les fusées sont le transporteur de tout ce qui orbite autour de la Terre, y compris les satellites individuels et les constellations de satellites, les télescopes, les projets d’ingénierie et les modules de recherche. En 2021, il y a eu plus de 130 lancements de fusées orbitales réussis dans le monde – un record – et 2022 est sur la bonne voie pour en livrer encore plus alors que le développement spatial monte en flèche.

“À l’avenir, nous pourrions avoir des entreprises qui lanceraient des fusées pour construire leurs propres stations spatiales, que ce soit pour le tourisme ou la fabrication en orbite”, a déclaré Boley.

Les trajectoires des missiles peuvent prendre diverses formes. Souvent, ils se désagrègent progressivement pendant le décollage, se débarrassant des propulseurs lourds ou des réservoirs de carburant vides dans un processus contrôlé appelé mise en scène. Lorsque la mise en scène a lieu dans la zone suborbitale – où la gravité terrestre a encore un effet complet ou presque complet sur les machines tombées – les équipes de lancement peuvent planifier exactement où elles atterriront (au-dessus d’un océan).

D’autres trajectoires de mission nécessitent que certaines étapes de la fusée soient laissées en orbite terrestre basse (LEO) – une zone vaguement considérée comme située entre 180 et 1 250 miles au-dessus de la Terre – où elles sont laissées flotter, effectivement, comme des déchets spatiaux. .

La technologie est là pour enrayer le danger. Tout le monde ne l’utilise pas.

Ce n’est pas un problème de technologie. Certaines fusées, telles que la Falcon 9 de SpaceX, ont des moteurs réinflammables, ce qui peut entraîner le retour vers un lieu inhabité (humain) sur Terre, et parfois même des vols de retour complets avec des aires d’atterrissage prêtes et qui les attendent.

Mais tous les missiles ne sont pas équipés de ces technologies, et même s’ils le sont, “il y a un coût supplémentaire associé à la récupération”, a déclaré Boley. “Le client peut choisir une option moins chère, ou l’équipe de lancement peut décider qu’il est plus facile de retirer l’objet en orbite.”

Ainsi, les corps de fusée – y compris le particulièrement massif Long March 5B, qui n’est pas équipé de moteurs de redémarrage – sont laissés à LEO. C’est une décision politique qui convient à de nombreux pays, y compris les États-Unis.

Plus de 1 000 corps de fusées et des milliers de satellites traversent actuellement LEO, en orbite autour de la Terre toutes les 90 à 120 minutes.

Progressivement, ces déplacements orbitaux lents – principalement suivis et partagés en ligne par Aerospace Corporation, une organisation à but non lucratif indépendante parrainée par le gouvernement – ​​sont ralentis par la traînée, la même force aérodynamique qui contrecarre naturellement un avion ou une voiture de course, et tombe sur la terre. .

« C’est assez drôle parce qu’un travail n’est rien de plus que tomber dans quelque chose et rater constamment quelque chose. Et puis finalement la résistance au gaz fait que non, ça va frapper cette fois.

Où les débris spatiaux ne sont pas toujours laissés au hasard

Les sites d’atterrissage finaux pour bon nombre de ces importations non contrôlées ne sont pas toujours aléatoires – avec de nombreux lancements et atterrissages près de l’équateur.

En étudiant les orbites de plus de 1 500 fusées qui sont tombées hors de leur orbite au cours des 30 dernières années, Boley et une équipe de chercheurs de l’Université de la Colombie-Britannique estiment qu’il y a 10 à 20 % de chances de faire des victimes. déchets de fusée.

C’est bien loin du seuil de risque de 0,01% que les États-Unis appliquent à leurs lancements, une évaluation des pertes dont on se passe souvent. “À ma connaissance, il n’y a aucune trace écrite du processus décisionnel qui a conduit à cela.” [0.01 percent] nombre a été appliqué aux lancements et aux rentrées », a déclaré Boley.

“Mais nous ne pouvons pas présenter les gens de l’espace comme des méchants”, a déclaré Timiebi Aganaba, professeur adjoint et chercheur principal sur l’avenir mondial à l’Arizona State University, spécialisé dans la gestion de l’environnement et de l’espace. “[When the policies on space development were set], il y avait si peu de lancements ; ce n’est tout simplement pas quelque chose dont tout le monde aurait parlé il y a 10 ans.

Mais avec l’espace de plus en plus marchandisé et les roquettes volant de plus en plus, Boley et Aganaba conviennent que les débris de roquettes sont un problème d’action collective. Boley a déclaré que la solution exigera que la communauté internationale se réunisse et s’entende sur des réglementations d’atténuation des risques.

Comment et quand ces règles seront élaborées et suivies reste à voir. Il faudra peut-être “quelqu’un pour gagner à la loterie, pour ainsi dire”, pour être tristement touché par des débris spatiaux, a déclaré Boley. “Il y a de fortes chances que ce ne soit pas toi, mais quelqu’un va le faire.”

Cet article a été mis à jour. Merci à Lillian Barkley pour l’édition de cet article.

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