Critique du livre “A Portrait of the Scientist as a Young Woman”, de Lindy Elkins-Tanton

Remarque

Lindy Elkins-Tanton est la chercheuse principale d’une sonde de la NASA conçue pour se rendre dans la ceinture d’astéroïdes afin d’étudier un astéroïde rare et riche en métaux appelé Psyché. On pense que ce corps, large de 235 milles, est l’ancien noyau d’une planète défaillante, qui ne s’est pas complètement formée dans cette vaste région entre Mars et Jupiter. Puisque le noyau de la Terre est inaccessible, Psyché peut servir de moyen de percer les secrets du centre mystérieux de notre propre planète.

Étant donné le titre de ses mémoires – “Un portrait de la scientifique en tant que jeune femme” – un lecteur pourrait s’attendre à être immergé uniquement dans une histoire scientifique : comment un géologue a progressé au fil des ans, passant du martelage de roches terrestres en tant qu’étudiant à mener une profonde- mission spatiale. Mais ce livre fascinant, magnifiquement écrit, est bien plus que cela. Avec une franchise courageuse, Elkins-Tanton examine tous les aspects de ses expériences – personnelles et professionnelles, bonnes et mauvaises – pour évaluer le véritable sens de sa vie. Elle propose également de nouvelles approches de l’éducation, des tactiques pour traiter les cas de harcèlement sexuel dans le milieu universitaire et de nouvelles méthodes de constitution d’équipes dans la recherche scientifique qui vont au-delà du «modèle du héros». “Plus personne ne peut construire seul la connaissance humaine”, note-t-elle. “Nous avons besoin d’un large éventail d’idées provenant d’une variété de voix.”

L’enfance d’Elkins-Tanton semble plutôt idyllique au premier abord. Ayant grandi à Ithaca, NY, elle a beaucoup travaillé avec la poésie et la musique, a remporté des prix pour son équitation et a exploré sa ville avec une grande liberté. Mais il y avait aussi un côté sombre : sa mère était distante, son père souvent en colère et elle devait porter une attelle dorsale inconfortable pour traiter sa scoliose. De plus, elle a été abusée sexuellement à plusieurs reprises lorsqu’elle était enfant dans les bois de son quartier, un fait que sa mère n’admettrait jamais. Ce traumatisme a laissé une peur à Elkins-Tanton pendant des années, jusqu’à ce qu’un thérapeute le reconnaisse comme un type de trouble de stress post-traumatique.

Pour cette analyse, cependant, elle a trouvé du réconfort dans la majeure qu’elle avait choisie au MIT. “Plus je pensais à la géologie”, écrit-elle, “plus je me sentais calme et réconfortée. … Cette chronologie géologique plongeant dans le passé puis retournant dans le futur ressemblait à une grosse boisson fraîche par une chaude journée.” Au cours de sa deuxième année, elle a mené des expériences à haute température et à haute pression qui imitaient l’intérieur de la Terre. Elle raconte délicieusement chaque étape de ses procédures alors qu’un chef décrit avec amour sa recette préférée. Non seulement elle a obtenu un baccalauréat, mais aussi une maîtrise. .

Ici, sa vie prend une tournure inattendue. Ne se sentant pas prête à poursuivre ses études (« pour des raisons encore obscures pour moi », avoue-t-elle), elle se lance en affaires à la surprise générale et devient analyste dans un cabinet de conseil en management. Dans les années qui ont suivi, elle s’est mariée dans une famille éminente, a eu un fils et, plus tard, a dirigé son propre cabinet de conseil, élevant des moutons et dressant des chiens. Mais après le divorce de son mariage et deux ans à enseigner les mathématiques dans une petite université du Maryland (où elle a rencontré son mari actuel), elle est finalement retournée au MIT, d’abord pour un doctorat, puis un poste de professeur.

À ce stade, le livre offre des leçons précieuses sur les stratégies scientifiques réussies. Très tôt, Elkins-Tanton a reconnu que pour répondre aux grandes questions de sa science, elle devait “traverser les frontières disciplinaires pour synthétiser à partir de domaines complètement différents”. C’est devenu son modus operandi. Par exemple, elle est devenue fascinée par les basaltes sibériens, la masse de lave la plus massive jamais entrée en éruption sur un continent, suffisamment pour couvrir les 48 États inférieurs. Il est apparu vers la fin du Permien, il y a environ 252 millions d’années, lorsque 70 % des espèces terrestres et plus de 90 % des espèces océaniques ont disparu. Était-ce une coïncidence, ou l’éruption en était-elle la cause ? Pour trouver une réponse, elle a organisé une vaste collaboration de géologues, géophysiciens, géochimistes et scientifiques de l’atmosphère.

Les descriptions expressives de ses excursions en Sibérie sont les parties les plus captivantes du livre et offrent une place au premier rang pour les désagréments et les frissons d’une expédition géologique. “Les couches de roche s’élevaient de la rivière comme une interminable étagère de livres, affaissée en biais”, écrit-elle. «Couche après couche, s’élevant dans le temps. Nous flotterions à travers toute la chaîne de Tunguska, puis nous rencontrerions les basaltes d’inondation eux-mêmes. En effet, après des années de collecte de données par ce réseau mondial de chercheurs, ils ont prouvé que les gaz qui modifient le climat libérés par le déluge (« effroyablement similaires à ce que l’humanité produit aujourd’hui », souligne-t-elle) ont provoqué l’extinction massive.

Ses questions ont alors atteint au-delà de la terre. En 2014, Elkins-Tanton est devenu directeur de la School of Earth and Space Exploration de l’Arizona State University, finalisant la proposition de la mission Psyche. Le processus de jugement a été long et laborieux, mais il s’est résumé à une présentation finale d’une équipe d’une journée devant un jury, un examen éprouvant pour les nerfs qui semble dix fois plus intense qu’une soutenance de thèse. La proposition de Psyche était un cheval noir, car Elkins-Tanton n’avait jamais dirigé de mission de la NASA et son partenaire industriel avait auparavant construit des engins spatiaux uniquement pour l’orbite, pas pour l’espace lointain. C’est là que le premier détour d’Elkins-Tanton dans les affaires et les leçons qu’elle y a apprises ont porté leurs fruits; La NASA a remarqué ce jour-là à quel point son équipe fonctionnait sous pression.

Une fois lancé, le vaisseau spatial voyagera pendant trois ans pour se rendre à Psyché. Avec le début de ce voyage, écrit Elkins-Tanton, “nous aurons une fois de plus gagné quelque chose qui vaut vraiment la peine d’être gagné : la chance de travailler plus dur et plus longtemps sur quelque chose qui nous étonnera et fera progresser la connaissance humaine”. Elle a trouvé le sens de sa vie.

Marcia Bartusiak est professeur émérite de pratique au MIT et auteur de sept livres sur les frontières de l’astrophysique et son histoire, dont “Le jour où nous avons trouvé l’univers” et “trou noir.”

Un portrait de la scientifique en jeune femme

Guillaume Morrow. 272pp. 29,99 $.

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